Pequeño insecto podría realizar fotosíntesis

Los pulgones de la alfalfa podrían tener una habilidad sin precedentes de obtener energía de la luz solar y usarla la para funciones metabólicas, esto la convertiría en la única especie animal conocida capaz de realizar fotosíntesis.

Lo importante aquí son los carotenoides, una clase de pigmentos usados en animales para funciones cruciales como la visión, crecimiento de los huesos y producción de vitaminas, todos los animales obtienen estas sustancias mediante el consumo de plantas, algas y hongos que naturalmente sintetizan estos componentes rojos y anaranjados.

Ya en el 2010, Nancy Moran y Tyler Jarvik, biólogos de la Universidad de Arizona habían descubierto que los pulgones pueden fabricar sus propios carotenoides como una planta. Según Moran lo que habría sucedido fue que un gen fúngico habría entrado en los pulgones y habría sido copiado.

pulgones de la alfalfa

El entomólogo Alan Robichon del Instituto Agrobiotech Sofia en Francia quizó descubrir por qué estos insectos sintetizaban estas sustancias tan costosas de producir para su metabolismo.

Los carotenoides son responsables por el color de estos insectos y los investigadores encontraron que cambiaban de color dependiendo de las condiciones ambientales. En ambientes óptimos, producían una cantidad media de carotenoides y se volvían anaranjados. En el frío los insectos tenían un nivel alto de carotenoides y lucían verdes. En áreas con recursos limitados, estaban casi desprovitos de este pigmento y nacían blancos.

El equipo luego medió el nivel de adenosín trifosfato(ATP), una forma de medir la transferencia de energía en seres vivos, y encontraron resultados sorprendentes.

Los pulgones verdes producen mucho más ATP que los blancos y los de color naranja producen más ATP cuando están expuestos a la luz solar que cuando están en la oscuridad.

Los investigadores también extrajeron y purificaron sus carotenoides para demostrar que esta sustancia podía absorber la luz y producir energía. Todo esto sugiere que los pigmentos sintetizados podrían contribuir a un sistema fotoinducido de transferencia electrónica, donde los pulgones pueden aprovechar energía a partir de la luz solar.

El equipo advierte que aun falta más investigación antes de confirmar plenamente la capacidad fotosintética de los pulgones, también especulan con la hipótesis de que esta habilidad podría ser usada como respaldo de seguridad cuando su ambiente se vuelve hostil.

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