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Cómo las abejas "funerarias" reconocen camaradas muertos | Ciencias

Cómo las abejas funerarias reconocen camaradas muertos

Son los funerarios del mundo de las abejas: una clase de trabajadores que busca colmenas en busca de camaradas muertos y los encuentra en la oscuridad en tan solo 30 minutos, a pesar de que los fallecidos no han comenzado a emitir los olores típicos de decaer. Un nuevo estudio puede revelar cómo lo hacen.

“La tarea de emprender es fascinante” y el nuevo trabajo es “bastante bueno”, dice Jenny Jandt, una ecóloga conductual de la Universidad de Otago, Dunedin, que no participó en el estudio.

Wen Ping, ecologista del Jardín Botánico Tropical Xishuangbanna de la Academia de Ciencias de China, se preguntó si un tipo específico de molécula de aroma podría ayudar a las abejas funerarias a encontrar a sus compañeros de colmena caídos. Las hormigas, las abejas y otros insectos están cubiertos de compuestos llamados hidrocarburos cuticulares (CHC), que componen parte del recubrimiento ceroso en sus cutículas (las partes brillantes de sus exoesqueletos) y ayudan a evitar que se sequen. Mientras los insectos están vivos, estas moléculas se liberan continuamente en el aire y se utilizan para reconocer a otros miembros de la colmena.

Wen especuló que se liberaron menos feromonas en el aire después de que una abeja murió y su temperatura corporal disminuyó. Cuando utilizó métodos químicos para detectar gases para probar esta hipótesis, confirmó que las abejas muertas enfriadas emitían menos CHC volátiles que las abejas vivas.

Luego, Wen diseñó una serie de experimentos para ver si las abejas funerarias se estaban dando cuenta de este cambio. Se volvió hacia cinco colmenas pertenecientes a las abejas asiáticas (Apis cerana Fabricius), un insecto pequeño y resistente que se encuentra en Asia y comenzó a calentar los cadáveres de las abejas muertas. Cuando colocaba abejas muertas regulares y frías en una colmena, los trabajadores siempre las retiraban en media hora. Sin embargo, cuando colocó la abeja en una placa de Petri calentada y la calentó unos pocos grados Celsius, a menudo las funerarias tardaron varias horas en notar el cuerpo. Presumiblemente, eso se debe a que el cuerpo caliente de la abeja estaba liberando casi la misma cantidad de CHC que una abeja viva, informa en una preimpresión publicada este mes en bioRxiv.

Para cerrar el trato, Wen lavó las CHC de las abejas muertas con hexano, que puede disolver ceras y aceites, las calentó hasta aproximadamente la temperatura de una abeja viva y las colocó nuevamente en sus respectivas colmenas. Las funerarias se pusieron en acción y eliminaron casi el 90% de las abejas muertas calientes y limpias en media hora. Eso sugiere que no es la temperatura, sino la ausencia de emisiones de CHC que las empresas funerarias usan para diagnosticar la muerte.

“Creo que (los experimentos de calefacción) fueron la parte más genial de este estudio”, dice Jandt. “(Wen) argumenta que una reducción en la temperatura y una reducción en los hidrocarburos cuticulares hace que los enterradores perciban a una abeja muerta como algo que necesita ser eliminado”.

Sin embargo, el reconocimiento de la muerte es un proceso complejo, y Yehuda Ben-Shahar, entomólogo de la Universidad de Washington en St. Louis, dice que se necesitará más investigación para apuntalar las afirmaciones de Wen. “Creo que este estudio es un buen comienzo”, dice. “Tiene sentido que haya una firma química de una abeja muerta, pero no diría que ahora sabemos exactamente lo que está sucediendo”. Por ejemplo, aunque las abejas pueden “oler” con sus antenas, también pueden “saborear” con sus pies, señala, lo que podría agregar otra capa a la forma en que perciben a los camaradas muertos.

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