<pre>Los astrónomos acaban de encontrar más de 100 planetas menores en el borde de nuestro sistema solar

Un proyecto para mapear energía oscura en el cielo del sur ha excedido brillantemente sus parámetros. Resulta que el Encuesta de energía oscura también ha sido experto en identificar objetos realmente pequeños hasta Neptuno. En sus primeros cuatro años de datos, los astrónomos han identificado con éxito 316 planetas menores, de los cuales 139 son totalmente nuevos.

Los descubrimientos se realizaron después de un re-análisis intensivo de dichos datos, utilizando nuevas técnicas que podrían ayudar a encontrar más planetas menores en los confines del Sistema Solar, dicen los científicos. Incluso podrían ayudar en la búsqueda de misterioso planeta nueve, se cree que acecha en la oscuridad.

La Encuesta de energía oscura en sí está oficialmente terminada. Funcionó entre agosto de 2013 y enero de 2019, recolectando datos de cinco años y medio de infrarrojos y de infrarrojo cercano en el cielo del sur. Estaba estudiando una variedad de objetos y fenómenos como las supernovas y los cúmulos de galaxias para tratar de calcular la aceleración de la expansión del Universo, que se cree que está influenciada por la energía oscura.

Pero el alto grado de profundidad, amplitud y precisión del estudio resultó ser útil para otra cosa: detectar planetas menores distantes, una categoría de objetos que incluye prácticamente cualquier cosa que no sea un planeta o un cometa, desde asteroides hasta planetas enanos.

Sabemos que hay escamas de estos cuerpos más allá de la órbita de Neptuno, a una distancia de alrededor de 4.5 mil millones de kilómetros del Sol, 30 veces la distancia entre la Tierra y el Sol (por lo tanto, 30 UA, o unidades astronómicas).

Pero estos objetos transneptunianos (TNO) son difíciles de detectar. Son muy pequeños y están muy lejos, y la región en la que pasan el tiempo es bastante oscura, por lo que no hay mucha luz para que reflejen.

Aquí es útil tener algo que pueda realizar observaciones detalladas de grandes franjas del cielo.

“La cantidad de TNO que puedes encontrar depende de la cantidad de cielo que mires y qué es lo más débil que puedes encontrar”. explicó el físico y astrónomo Gary Bernstein de la universidad de Pensilvania.

Debido a que los TNO se mueven de manera diferente a los restos de galaxias y supernovas, el equipo tuvo que encontrar una manera de recuperar esos movimientos de los datos de la Encuesta de Energía Oscura. Comenzaron con 7 mil millones de puntos por encima del ruido de fondo de los datos que podrían ser posibles detecciones de objetos.

Luego, el equipo excluyó los objetos que estaban en el mismo lugar en varias noches, lo que indica que no se movían como TNO. Y el siguiente paso fue identificar objetos agrupados, descubrir cómo se movían. Todos estos pasos dieron como resultado una lista de alrededor de 400 candidatos que aparecieron durante al menos seis noches, y luego tuvieron que verificarse.

Primero, el equipo desarrolló un método de apilamiento de imágenes que agudizó las imágenes para aclarar si los puntos eran TNO o problemas técnicos.

Luego, utilizaron sus técnicas para buscar TNO conocidos para determinar la confiabilidad de sus métodos. Fue un trabajo muy cuidadoso y minucioso, y valió la pena. El equipo identificó 316 TNO, de los cuales 139 nunca se habían publicado, que van desde 30 hasta más de 90 unidades astronómicas alejadas del Sol.

Y los movimientos de siete de los nuevos objetos son TNO extremos, con una distancia orbital media (o semieje mayor) más de 150 unidades astronómicas. (Para el contexto, Plutón orbita a una distancia promedio de casi 40 unidades astronómicas). Si estos TNO extremos pueden confirmarse, serán entre el mas lejano Objetos del sistema solar hemos visto.

Juntos, los 139 nuevos objetos agregan una parte considerable a la base de datos de alrededor de 3.000 TNO conocidos. Por lo tanto, es una forma bastante efectiva de identificar estas esquivas rocas espaciales.

Los investigadores pondrán sus métodos a prueba nuevamente. El equipo ha ajustado los parámetros de detección y los aplicará a los datos de observación de la Encuesta de Energía Oscura de 5.5 años; Las técnicas revisadas podrían producir cientos de TNO más.

Con suerte, incluso podrían encontrar evidencia del Planeta Nueve, un gran cuerpo que se cree que orbita a una distancia de alrededor de 200 UA. La forma en que algunos de los TNO giran alrededor del Sol sugiere que algo grande ha afectado gravitacionalmente su órbita, pero hasta ahora el planeta hipotético ha evadido la detección.

“Hay muchas ideas sobre planetas gigantes que solían estar en el Sistema Solar y ya no están allí, o planetas que están muy lejos y son masivos pero demasiado débiles para que nos hayamos dado cuenta todavía. Hacer el catálogo es la parte divertida del descubrimiento. Luego, cuando creas este recurso, puedes comparar lo que encontraste con lo que la teoría de alguien dijo que deberías encontrar “. Bernstein dijo.

La investigación ha sido publicada en The Astrophysical Journal Supplement Series.

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