<pre>Consejos para jóvenes científicos: sea un generalista

Como un postdoc incipiente, mis mentores principales me aconsejaron que me enfocara en un tema de investigación limitado y me convirtiera en el experto mundial en ese nicho especializado. El consejo se presentó de buena fe como un buen consejo práctico. Al profundizar en una frontera estrecha y moderna, habría mejorado mis posibilidades de asegurar una cita académica permanente.

Pero mis pasiones científicas me alejaron de seguir este consejo. Impulsado por la curiosidad más que por consideraciones pragmáticas, desarrollé amplios intereses en una amplia gama de temas. Mi investigación se basó inicialmente en la física fundamental y no se guió por la popularidad. Este fue el resultado de circunstancias turbulentas: Me interesaba la filosofía, recibí mi doctorado en física de plasma pero me ofrecieron una nueva carrera en astrofísica. Justo cuando estaba debatiendo qué estrategia adoptar a largo plazo, tuve un diálogo afortunado con un destacado astrofísico.

Martin Schwarzschild (el hijo de Karl quien derivó el solución de agujero negro solo unos meses después de que Albert Einstein formulara relatividad general) era profesor emérito en Princeton cuando estaba reflexionando sobre mi estrategia de carrera. Encontrar un nicho moderno para levantarme en la academia me pareció una fantasía, similar a la historia sobre el Barón Münchausen saliendo del fango por su propio cabello. Martin confirmó que los nichos populares son tan inquietantes como el lodo. Su popularidad es seductora pero de naturaleza temporal. Uno puede coquetear pero nunca mantener una relación a largo plazo con las modas que van y vienen.

Me dio el ejemplo de los sistemas estelares binarios, que fueron muy populares en su época y luego perdieron su atractivo. Su perspectiva me convenció para evitar modas transitorias y, en cambio, explorar una colección diversa de temas unidos por el tema unificador de principios físicos comunes. A diferencia de las tendencias fenomenológicas que podrían desaparecer con el viento, los principios fundamentales llegaron para quedarse. Ofrecen una plataforma de lanzamiento estable para una carrera comprometida con diversos intereses.

¿Ampliar mis intereses fue una peor elección de carrera que especializarse en un tema de moda? En las últimas tres décadas desde mis años postdoctorales, el panorama de la astrofísica cambió drásticamente. Los temas que se consideraban especulativos, como la cosmología teórica, los exoplanetas o la astrofísica de ondas gravitacionales, se convirtieron en la corriente principal e incluso recibió premios Nobel. En retrospectiva, mi amplitud era no es un error sino una característica eso me permitió adaptarme a las circunstancias cambiantes. No hay duda de que la supervivencia darwiniana en un entorno de investigación en evolución selecciona por amplitud de intereses. La perspectiva de Martin fue una bendición.

Uno de los principales inconvenientes de la especialización es que, después de excavar por un tiempo, se llega a la base impenetrable del tema. Posteriormente, solo hay sutilezas para explorar, pero no hay terreno sustantivo fresco. En esta fase de madurez, el nicho está maduro para un resumen en un libro de texto, pero ya no es intelectualmente estimulante. Queda poco espacio para la innovación. En estas circunstancias, una amplia gama de intereses permite un cambio lateral en el enfoque de la investigación a territorios donde el lecho de roca aún no estaba expuesto y donde el pensamiento creativo todavía tiene un impacto.

Aunque la adaptación a las circunstancias cambiantes es más fácil con una base de conocimiento diversa, “personas del Renacimiento” o polymaths son raros, porque la especialización se recompensa más generosamente a corto plazo. Al acreditar logros enfocados, el sistema de recompensas existente de subvenciones, premios y promociones crea silos de conocimiento con la fertilización cruzada suprimida. Este desafortunado telón de fondo solo resalta el papel esencial desempeñado por los generalistas. Los que cruzan las fronteras de las disciplinas actúan como mariposas que polinizan las flores involuntariamente llevando polen pegado a sus vientres. Los vientos aleatorios ocasionales pueden lograr el mismo resultado pero con una eficiencia y vigor reducidos.

Por ahora, décadas después de asegurar una cita permanente, mi consejo para los postdocs es diferente al que había recibido al principio de mi carrera. Todavía admito que es importante demostrar excelencia desarrollando un conjunto único de habilidades para resolver problemas especializados. Pero este conjunto de habilidades debe complementarse con una amplia base de conocimientos. Una base de educación general permite amplias maniobras y descubrimientos inesperados. Proporciona las herramientas necesarias para aventurarse en territorios inexplorados o para corregir especialistas equivocados basados ​​en principios generales.

Un ejemplo clásico es Richard FeynmanPropia investigación como miembro independiente de la Comisión Rogers en 1986, que reveló los malentendidos entre los ingenieros y ejecutivos de la NASA con respecto al factor de seguridad de las juntas tóricas en el transbordador espacial Desafiador desastre, usando razonamiento físico elemental.

Pero lo más importante, una visión más amplia ofrece una mejor apreciación del panorama completo de nuestra humilde experiencia de aprendizaje. Es fácil volverse arrogante con un enfoque limitado simplemente por su campo de visión limitado. Sin embargo, el vasto universo es tan rico en detalles sorprendentes que una vista estrecha pierde todo su esplendor. Tenemos mucho más que atesorar al mirar hacia el cielo completo que al mirarnos el uno al otro.

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