<pre>Cabeza de dinosaurio pequeño encontrada atrapada en ámbar | Ciencias

Esta pequeña cabeza, de solo 7 milímetros de largo (sin incluir el pico), pertenece a uno de los dinosaurios más pequeños jamás encontrados. Enterrada en ámbar durante casi 100 millones de años, la criatura pertenecía al grupo de dinosaurios que dieron origen a las aves modernas. El animal era probablemente del tamaño del colibrí abeja, el ave viva más pequeña.

El fósil descubierto en Myanmar ha sido bautizado Oculudentavis khaungraae, o “pájaro ojo de diente”. Tiene grandes cuencas oculares en los lados de su cabeza como lagartijas modernas, y sus ojos tienen aberturas estrechas que limitan la luz entrante. Esa es una fuerte pista de que el animal estuvo activo durante el día.

La mandíbula superior e inferior están llenas de dientes afilados, los más encontrados en cualquier ave ancestral, lo que implica que Era un depredador que probablemente comía insectos y otros pequeños invertebrados., los investigadores informan hoy en Naturaleza. Piensan que el pequeño tamaño de la especie es un ejemplo de “enanismo isleño“, Ya que probablemente habitaba un arco de islas que existían donde Myanmar está hoy.

Sin el resto del cuerpo, los científicos no pueden decir exactamente cómo Oculudentavis está relacionado con otros dinosaurios parecidos a pájaros, o si podría volar. Pero sospechan que pertenece a un grupo de aves relativamente primitivas, tal vez similar a Arqueoptérix y Jeholornis, especies que vivieron entre 150 y 120 millones de años atrás.

De las aves modernas, los únicos dinosaurios que aún viven hoy, el colibrí es el más pequeño. La nueva especie, llamada Oculudentavis khaungraae, era similar en tamaño. Pero las imágenes tridimensionales del cráneo fosilizado creadas con tomografía computarizada, un tipo de imagen de rayos X, revelaron que el pájaro mesozoico tenía poco más en común con los colibríes que beben néctar en la actualidad.

En cambio, las imágenes revelan una sorprendente cantidad de dientes, lo que sugiere que el pajarito era un depredador, informan los investigadores. “Tenía más dientes que cualquier otra ave mesozoica, independientemente de su tamaño”, dice el paleontólogo Jingmai O’Connor en el Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados en Beijing. En cuanto a su presa, los investigadores solo pueden adivinar, agrega. O. khaungraae probablemente cenó en artrópodos e invertebrados, y posiblemente incluso en peces pequeños.

El pájaro antiguo también tenía cuencas oculares profundas y cónicas, similares a las de las aves depredadoras modernas como los búhos. Esas cuencas profundas pueden aumentar la capacidad visual del ojo sin aumentar su diámetro, y sugieren que las aves antiguas tenían una vista aguda, dice O’Connor. Pero mientras los ojos de los búhos miran hacia adelante, lo que aumenta su percepción de profundidad, los ojos del pequeño pájaro miraron hacia un lado.

La criatura pudo haber sido el producto de una miniaturización evolutiva, por la cual los animales evolucionan en tamaños corporales más pequeños. Hay límites sobre cuán pequeño puede ser un animal. “Tienes todas estas restricciones relacionadas con tratar de adaptar los órganos sensoriales a un tamaño corporal pequeño”, dice O’Connor.

Sin embargo, cuando O’Connor consideró la posibilidad de que esta antigua especie de ave hubiera sufrido una miniaturización, “muchas cosas realmente extrañas e inexplicables sobre el espécimen de repente tuvieron sentido”, dice. Las rarezas que incluyen los dientes extrañamente fusionados del pájaro y el patrón de fusión en su cráneo “pueden explicarse por la miniaturización”.

La miniaturización puede estar relacionada con enanismo isleño, en el que los animales más grandes evolucionan a tamaños de cuerpo más pequeños durante muchas generaciones porque sus rangos son estrictamente limitados, como en una isla (SN: 4/10/19) La evidencia anecdótica sugiere que el trozo de ámbar que contiene el cráneo del pájaro puede haber venido de una región de Myanmar que hace millones de años era parte de una cadena de islas.

Aunque es solo un fósil, el hallazgo puede arrojar luz sobre los cambios evolutivos a un tamaño corporal más pequeño, dice Roger Benson, un paleontólogo de la Universidad de Oxford que escribió un artículo separado. comentario sobre el descubrimiento publicado en el mismo número de Naturaleza. Los primeros pájaros como Arqueoptérixsurgió hace unos 150 millones de añosSN: 13/03/18), y este hallazgo sugiere que el tamaño del cuerpo de las aves estaba llegando a su límite inferior hace 99 millones de años, dice.

Pero para comprender verdaderamente el significado evolutivo de O. khaungraae, los investigadores necesitarán averiguar exactamente dónde pertenece la nueva especie en el árbol de la vida. Y eso es difícil, dadas las características extrañas del pájaro, dice O’Connor. “Es solo una calavera. Hay muchas cosas que no puedes decir “, dice ella. “Quién sabe qué nuevos (fósiles) podrían decirnos”.

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