<pre>El cometa 67P está ocultando nitrógeno que podría resolver un misterio del sistema solar

El misterio del nitrógeno faltante en los cometas finalmente puede resolverse. Estas rocas espaciales parecen tener 10 veces menos nitrógeno de lo que deberían según nuestra comprensión de cómo se forman, pero un nuevo hallazgo del cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko podría revelar cómo los cometas han estado ocultando su nitrógeno.

La nave espacial Rosetta de la Agencia Espacial Europea orbitó el 67P entre 2014 y 2016, tomando fotos del cometa y midiendo su entorno. Análisis de la luz. rebotando en el cometa reveló que algún compuesto estaba absorbiendo luz de su superficie, pero los investigadores no pudieron identificar de inmediato qué era.

Olivier Poch de la Universidad de Grenoble en Francia y sus colegas compararon las propiedades de esa luz con la luz que rebotó en el polvo de asteroides artificiales en el laboratorio. Esto contenía granos de polvo similares a los que se sabe que existen en 67P, así como varios otros compuestos. Encontraron una coincidencia asombrosamente buena con las sales de amonio, que contienen nitrógeno e hidrógeno.

También descubrieron similitudes entre las mediciones de amonio y las observaciones de asteroides, lo que significa que estas rocas también podrían tener parte de la sustancia química en sus superficies. Esto podría ayudar a explicar dónde está el nitrógeno faltante.

También podría ayudar a explicar cómo funciona el sistema solar planetas gigantes formado: midiendo cuánto nitrógeno tienen y comparándolo con la cantidad en los cometas, podríamos averiguar si los núcleos planetarios jóvenes estaban hechos de cometas, dice Kathleen Mandt de la Universidad Johns Hopkins en Maryland.

“Podría ser información valiosa para comprender cómo se formaron los gigantes de hielo y cuántos cometas podrían estar allí”, dice. Esto es importante porque no sabemos qué proporción de los primeros planetas estaban formados por sólidos como cometas y asteroides en lugar de gas.

Encontrar sales de amonio en particular es interesante, ya que son importantes para las reacciones químicas que forman los aminoácidos de los que están hechos los organismos vivos, así como las nucleobases que forman el ADN, dice Poch.

“Hay un escenario tentador en el que puedes imaginar que si cometas como el 67P caen en la Tierra primitiva y las sales de amonio se disuelven en agua, es posible que ocurran todas estas reacciones prebióticas”, dice. Si eso ocurriera, los cometas podrían haber sido importantes no solo para la formación de planetas, sino también evolución de la vida.

Referencia del diario: Ciencias, DOI: 10.1126 / science.aaw7462

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