<pre>El tiempo no tiene sentido en el Polo Norte

En octubre de 2019, el rompehielos RV Polarstern estaba atrapado en el espeso hielo marino sobre el Océano Ártico central, el único hito en una vasta extensión de nada. Otro rompehielos, el Akademik Fedorov, se acercó lentamente, arrastrando una carga de suministros y personal. Los científicos y la tripulación se alinearon en los balcones de cada barco, agarrando las barandillas con costras de hielo mientras miraban por el vacío. Podían ver las caras sonrientes de sus colegas a pocos metros de distancia, pero estaban separados por dos zonas horarias.

En el Polo Norte, 24 zonas horarias colisionan en un solo punto, dejándolas sin sentido. Es simultáneamente todas las zonas horarias de la Tierra y ninguna de ellas. No hay límites de ningún tipo en este abismo, en parte porque no hay tierra ni gente. El sol sale y se pone solo una vez al año, por lo que la “hora del día” también es irrelevante.

Sin embargo, descansa el Polarstern deliberadamente encerrado en hielo durante un año para medir todos los aspectos de ese hielo, el océano debajo de él y el cielo de arriba. El barco está lleno de 100 personas de 20 países, a la deriva a merced del témpano de hielo, más lejos de la civilización que la Estación Espacial Internacional. He estado apoyando las comunicaciones para la misión de forma remota desde Colorado sin litoral, donde el tiempo es estable. Mi mundo es un contraste desconcertante con el extraterrestre en el que viven y trabajan los científicos de la nave, donde el tiempo funciona y se siente diferente que en cualquier otro lugar del planeta.

En el Polo Norte No hay zonas horarias

Desde que comenzó la expedición en septiembre pasado, el PolarsternLa zona horaria ha cambiado más de una docena de veces. Cuando el Akademik Fedorov y Polarstern estacionados uno al lado del otro, todavía estaban separados por horas. Pero sin otras personas dentro de cientos de millas en todas las direcciones y sin señales del cielo permanentemente oscuro, el concepto mismo de una “zona” de tiempo parecía no tener sentido.

En el otro polo de la Tierra, las zonas horarias son extravagantes pero tienen sus raíces en la utilidad. En la Antártida hay tierra y docenas de estaciones de investigación repartidas en miles de millas cuadradas. En la mayoría de las estaciones, los edificios permanentes albergan laboratorios, viviendas y espacios sociales. Cada mini civilización ha adoptado su propia zona horaria que corresponde con el territorio de origen que construyó cada lugar.

En el Polo Norte, todo es océano, visitado solo en raras ocasiones por un barco de investigación ocasional o un barco de suministros solitario que se desvió del Paso del Noroeste. Los capitanes de mar eligen su propio tiempo en el Ártico central. Pueden mantener las zonas horarias de los países limítrofes, o pueden cambiar según las actividades del barco. Sentado aquí en mi oficina con conexión a tierra, es desconcertante pensar en un lugar donde un solo humano puede decidir crear una zona horaria completa en cualquier momento.

El otoño pasado Polarstern El capitán retrasó la zona horaria una hora cada semana, durante seis semanas, para sincronizarse con los barcos rusos entrantes que siguen el horario de Moscú. Con cada turno, el capitán ajustaba los relojes automáticos repartidos por el barco. Los investigadores hicieron una pausa para observar cómo las manecillas de los relojes analógicos giraban misteriosamente hacia atrás. Y cada vez que el tiempo cambiaba, empujaba el delicado equilibrio de la comunicación basada en el reloj, entre los instrumentos desplegados en el hielo, entre los investigadores a bordo y entre ellos y sus familias y colegas en tierras lejanas.

En El Polo Norte No hay tiempo

Si la deriva sin zonas horarias establecidas no es lo suficientemente alienante para las personas a bordo, agregue la inquietante realidad de que tampoco hay hora del día. Lo que pensamos como un solo día, flanqueado por el amanecer y el atardecer, ocurre solo una vez al año alrededor del Polo Norte. Así que no puedo evitar preguntarme: ¿un solo día en el norte dura meses? ¿Es un año solo un día? los Polarstern fue envuelto por la oscuridad en octubre después de una puesta de sol de tres semanas de duración, justo cuando el otro poste vio las primeras partes de un amanecer de tres semanas después de meses de negro.

Una vez que la noche polar se hace cargo, solo hay una oscuridad implacable. Al mirar desde la cubierta del barco, una persona ve una cavidad sin horizonte, a menos que esté salpicada de agujas de luz que brotan de los faros de un par de seres humanos distantes en el trabajo, una escena de otro mundo no muy diferente a estar en la luna.

Dentro del barco es igual de extraño. ¿Cómo pueden funcionar 100 personas si no hay día, ni noche, ni mañana, ni tarde? La voz del capitán de barco alemán que se dispara a través de un sistema de intercomunicación es el sonido de una llamada de atención a las 8 a.m., siempre que “8 a.m.” pasa a ser. Las personas ingresan al comedor para las comidas, que se realizan a intervalos predeterminados. Los científicos se dirigen al hielo para verificar el equipo o reunirse en laboratorios en períodos igualmente rígidos. La nave funciona como un juguete de cuerda, desconectada del giro del planeta, que normalmente dicta el tiempo. El “tiempo” es solo un ritual operativo, destinado a crear la ilusión de regularidad.

Cuando los dedos de los científicos están lo suficientemente calientes, ocasionalmente pueden enviar un texto satelital limitado a sus bulliciosos mundos lejanos. La comunicación con amigos y colegas que se encuentran en docenas de zonas horarias implica conversiones de tiempo complicadas, un recordatorio de que las personas en el barco están en animación suspendida. Un mensaje de texto fugaz es solo una conexión momentánea con una existencia distante.

Semanas y meses se difuminan juntos. No hay televisión, ni noticias, ni gente que pase. Las vacaciones van y vienen sin exhibiciones festivas en supermercados o canciones festivas incesantes en radios de automóviles. El concepto mismo de “diciembre” se siente fabricado. Cada repetición de los rituales operativos entre períodos subsiguientes de sueño se siente idéntica, como vivir el mismo “día” una y otra vez.

Lo único que realmente le recuerda al equipo que el tiempo aún avanza es la recopilación de datos. Los instrumentos de investigación salpican el paisaje helado alrededor del barco, recogiendo mediciones del hielo, el océano, el cielo, todo en el Tiempo Universal Coordinado, que se basa, irónicamente, en la posición del sol en relación con la Tierra. La ciencia, sin embargo, progresa sin ser molestada. La recopilación de datos ha seguido su propio tiempo desde el Polarstern empujado en septiembre pasado, liberado del latigazo mental que sufren los humanos. Para las personas a bordo, monitorear los datos en constante progreso les da una idea de la flecha del tiempo hacia adelante. De lo contrario, esa sensación solo puede venir con el vello facial que crece, y con el olor a pan fresco: cuando el olor se extiende por el barco, debe ser “domingo”.

Cuando los científicos dejan el Polarstern ellos experimentan la verdadera atemporalidad. Algunos instrumentos están instalados a kilómetros de distancia en el hielo, accesibles solo en helicóptero. Está tan oscuro durante los vuelos que los investigadores que miran por la ventana no pueden decir qué tan lejos está el suelo, o más bien el hielo que flota en el océano. El helicóptero los deja caer en la superficie y despega nuevamente, el sonido de cuchillas zumbando desvaneciéndose en la distancia. Entonces es verdadero silencio. Todo sentido del tiempo es irrelevante. Los investigadores pueden estar agrupados, sus faros crean un pequeño charco de luz en la oscuridad, como los astronautas que flotan en el espacio. Su cabeza está fuertemente abrigada por el frío, por lo que todo lo que escuchan es el latido de su propio corazón. Ese ritmo se convierte en la única medida tangible para seguir el paso del tiempo.

Un guardia de osos polares vigila mientras los investigadores trabajan, tratando de explorar el horizonte en busca de peligro. El oso polar, el animal que realmente patrulla el paisaje oscuro y helado, tampoco tiene concepto del tiempo. Tal vez el oso solo siente el pulso de la Tierra mientras gira.

Lo que importa puede ser la experiencia

La primera de las pocas llamadas que hice desde Colorado al barco fue semanas de planificación e intento y no poder conectarme con una antena parabólica que podría volar o enterrarse bajo la nieve en cualquier momento. Cuando finalmente hice una conexión, contuve el aliento y escuché un leve sonido, luego una pausa larga y fría. La voz apagada y ronca de un operador de radio ruso respondió: “RV Polarstern este es Igor “.

Unas semanas más tarde trabajé para organizar una conferencia de prensa con sede en San Francisco para la expedición. Nuestro objetivo: conectar a los periodistas con los investigadores en barco por teléfono en tiempo real. La logística significaba conectarse con colegas en cinco zonas horarias en tierra mientras intentaba determinar el “tiempo” de un barco que podría derivar a otra zona horaria en cualquier instante. Se sentía como lanzar dardos con los ojos vendados a un objetivo en movimiento.

Lo logramos, y poco después estaba en un avión a casa. Cuando las ruedas golpearon el asfalto, agarré mi teléfono para enviarle un mensaje de texto a mi esposo diciéndole que había aterrizado con seguridad. Cuando apagué el modo avión, vi que el tiempo saltaba desde las 8 p.m. a las 9 p.m. en un instante. El tiempo es raro en todas partes.

Tal vez el tiempo se define no por números o zonas o el giro de la Tierra, sino por lo que experimentamos. Cuando entré en mi casa, mis perros me saludaron con entusiasmo. Les di su cena, su “hora” favorita del día. Justo en ese momento, los investigadores en el barco estaban comiendo un plato de avena tibia antes de golpear el hielo, “tiempo” para revisar esos instrumentos nuevamente.

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