<pre>El glaciar antártico se ha retirado 3 millas en 22 años

Los científicos han identificado otro glaciar antártico que podría ser más vulnerable al cambio climático de lo que se sospechaba anteriormente.

El glaciar Denman en la Antártida Oriental ha estado en gran medida bajo el radar hasta ahora. Gran parte del enfoque en el Polo Sur se ha centrado en el rápido derretimiento de los glaciares en la Antártida Occidental, donde la tasa de pérdida de hielo es la más alta.

El enorme glaciar Thwaites, por ejemplo, que actualmente vierte alrededor de 50 mil millones de toneladas de hielo en el océano cada año, es el tema de un proyecto de investigación internacional en curso y de varios años encabezado por agencias científicas estadounidenses y británicas.

Sin embargo, ha habido un mayor enfoque en la Antártida Oriental, ya que los proyectos de mapeo recientes han revelado que la región puede no ser tan estable como los científicos sospechaban anteriormente. Y Denman Glacier puede ser un punto importante de vulnerabilidad, sugiere un nuevo estudio.

La investigación, dirigida por la experta en glaciares Virginia Brancato del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, sugiere que Denman se ha retirado unas 3 millas en los últimos 22 años. Ha perdido alrededor de 268 mil millones de toneladas de hielo en ese tiempo.

Lo que es más, señalan los autores, Denman descansa sobre un terreno único con fuerte pendiente. Es solo el tipo de configuración que podría conducir a una pérdida de hielo cada vez más rápida si el glaciar continúa derritiéndose, lo que podría provocar una retirada irreversible.

Eso podría ser una amenaza para las personas que viven en las zonas costeras de todo el mundo. Si Denman se derrumbara, podría elevar el nivel global del mar en casi 5 pies.

Denman Glacier entró por primera vez en el foco público hace unos meses, cuando un nuevo proyecto de mapeo reveló una visión sorprendente sobre el lecho de roca debajo de él. El glaciar descansa sobre un enorme abismo de más de 2 millas de profundidad. Es el cañón terrestre más profundo de la Tierra.

Basándose principalmente en datos satelitales, los investigadores observaron cambios en la “línea de puesta a tierra” del glaciar con el tiempo, ese es el punto donde el hielo se conecta físicamente al lecho rocoso antes de que salga al mar. A medida que un glaciar se derrite y se desestabiliza, vertiendo hielo en el océano, su línea de tierra tiende a deslizarse más hacia el interior.

El estudio reveló que la pérdida de hielo de Denman se ha acelerado desde la década de 1970. La parte del glaciar que se derrite más rápido, la plataforma de hielo o la parte que se adentra en el océano, está perdiendo cerca de 150 pies de hielo al año.

Una tasa de derretimiento tan alta probablemente solo podría ser causada por agua inusualmente cálida del océano, dijeron los investigadores, con temperaturas de al menos algunos grados por encima del punto de congelación. Mediciones recientes alrededor de esta parte de la Antártida han sugerido que este es, de hecho, el caso.

Lo que probablemente está sucediendo es que estas aguas cálidas se filtran debajo de la plataforma de hielo y ayudan a derretir el glaciar de abajo hacia arriba. Los científicos han observado el mismo proceso en partes de la Antártida Occidental que se derrite rápidamente.

En Denman representa un peligro mayor que en otros lugares. El suelo debajo de Denman tiene una pendiente inusualmente empinada. Y en el lado occidental del glaciar, en particular, no está roto por crestas u otras características físicas que podrían evitar que el hielo se deslice hacia atrás.

Como resultado, el glaciar puede tener un riesgo superior al promedio de retroceso imparable una vez que el hielo realmente se mueve.

Es probable que ese riesgo dependa de hasta qué punto el agua tibia logra arrastrarse debajo del glaciar y qué tan rápido se derrite el glaciar en respuesta, dijeron los investigadores. Y esa es una pregunta que aún no han respondido. El nuevo estudio revela cuánto hielo está perdiendo Denman, pero no exactamente cómo interactúa el agua con el hielo o cómo esas interacciones podrían cambiar en el futuro.

Pero el estudio sí señala a Denman como una amenaza previamente pasada por alto para el aumento global del nivel del mar, una que debe ser monitoreada de cerca en los próximos años. Y reafirma la creciente perspectiva de los científicos de que la Antártida Oriental es más vulnerable de lo que solían creer.

“Llegamos a la conclusión de que existe la posibilidad de una retirada rápida a lo largo del canal Denman en el futuro”, escriben los investigadores. “Estas observaciones desafían la visión de la estabilidad de los glaciares en la Antártida Oriental”.

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