<pre>¿Por qué triunfaron los hermanos Wright cuando otros fallaron?

Que dos vendedores de bicicletas de Dayton, Ohio, fueran las primeras personas en volar es tan sorprendente hoy como lo fue hace más de un siglo, cuando los hermanos Wright se elevaron por encima de las multitudes con la boca abierta en exhibiciones públicas en los Estados Unidos y Francia. Durante un breve período, el mundo se unió maravillado. Vale la pena revisar el logro de los Wright porque desafía la convicción del siglo XXI de que los aspirantes a jóvenes ingenieros deberían centrarse estrechamente en las disciplinas STEM en la universidad, y que los cursos de artes y humanidades no son tan importantes como los de matemáticas y ciencias. Si los hermanos Wright estuvieran vivos hoy, podrían advertirnos que dogmas pedagógicos como estos nos impiden cultivar ingenieros del tipo extraordinario que eran.

Ni Wilbur ni Orville Wright se especializaron en una disciplina STEM. De hecho, ninguno de los hermanos fue a la universidad y ninguno recibió capacitación técnica formal. El Wright Flyer le costó a los hermanos menos de $ 1,000 (aproximadamente $ 28,000 en dólares de hoy) para construir, lo que obtuvieron a través de las ganancias de su negocio de bicicletas. El primer prototipo del Wright Flyer voló 852 pies, y con modificaciones eventualmente voló más de 40 millas. No está mal para dos soñadores de la clase trabajadora de Dayton sin educación en ingeniería, sin acceso a internet y sin laboratorios universitarios o bibliotecas.

Al mismo tiempo que los Wright estaban diseñando y probando su exitosa máquina voladora, Samuel Langley, profesor universitario y secretario de la Institución Smithsonian, también estaba diseñando la suya. Langley gastó $ 70,000 (alrededor de $ 2 millones hoy) en su “aeródromo”, que fue financiado principalmente por una subvención del Departamento de Guerra de los Estados Unidos. En su primer vuelo, el aeródromo de Langley se hundió en el río Potomac mientras intentaba despegar.

El éxito de los hermanos Wright en resolver un problema de ingeniería que cautivó la imaginación humana durante milenios no fue una casualidad.

La huida es una tarea demasiado compleja simplemente para arriesgarse. Para ver qué hizo que los hermanos Wright fueran exitosos y qué podemos aprender de ellos hoy, debemos considerar qué los hizo diferentes. ¿Qué cualidades de carácter, curiosidad y temperamento poseían los Wright que les permitieron conquistar el aire cuando los especialistas no podían? ¿Y qué tipo de problema era el problema del vuelo de tal manera que mentes únicas como las suyas debían resolverlo?

Treinta y un años después de su famoso primer vuelo, Orville Wright reflexionó sobre lo que hizo diferentes a los hermanos Wright. Un periodista le dijo en una entrevista que él y su hermano encarnaban el sueño americano. Eran dos niños humildes con “sin dinero, sin influencia y sin otras ventajas especiales” que habían alcanzado las alturas de la fama y la fortuna. “Pero no es cierto”, respondió Orville, “para decir que no teníamos ventajas especiales. Tuvimos ventajas inusuales en la infancia, sin lo cual dudo que pudiéramos haber logrado mucho … Lo mejor a nuestro favor fue crecer en una familia donde siempre había mucho estímulo para la curiosidad intelectual. Si mi padre no hubiera sido del tipo que alentó a sus hijos a perseguir intereses intelectuales sin ningún pensamiento de lucro, nuestra curiosidad temprana por volar habría sido cortada demasiado pronto para dar fruto “.

El padre de los Wright, Milton, era un obispo protestante con un celo por los libros y la investigación de todo tipo. Su esposa Susan era un genio mecánico que estudió matemáticas, ciencias y literatura en la universidad, y que a menudo construía juguetes para los niños Wright. Las estanterías de sus casas estaban llenas de novelas, poesía, historia antigua, tratados científicos y enciclopedias. Alentaron a sus hijos a leer ampliamente y asumir la responsabilidad de su propia educación. Cuando se les preguntó a los hermanos Wright sobre su temprano interés en el vuelo, siempre dijeron que se interesaban “por diversión” y que querían usar sus ganancias para financiar futuras exploraciones científicas.

A sus 20 años, Wilbur Wright comenzó a leer libros sobre la anatomía de las aves y la locomoción animal.

Estas investigaciones eventualmente llevarían a los Wright a desarrollar su innovador sistema de control de tres ejes, que imitaba el movimiento torsional de las alas de las aves. Wilbur pronto escribió una carta a la Institución Smithsonian para solicitar folletos publicados por Samuel Langley y Octave Chanute sobre aerodinámica. “Soy un entusiasta, pero no una manivela”, dijo, “en el sentido de que tengo algunas teorías sobre la construcción adecuada de una máquina voladora”.

Poco después de que los hermanos comenzaron a realizar sus experimentos en Carolina del Norte, descubrieron que las tablas de datos de presión de aire proporcionadas por científicos del Smithsonian eran “poco confiables” y estaban plagadas de errores. Inmediatamente comenzaron a construir su propio túnel de viento para adquirir mediciones precisas. “Hicimos ese trabajo solo por la diversión que obtuvimos al aprender nuevas verdades”, dijo Orville en retrospectiva. También construyeron su propio motor con la ayuda de su asistente principal de taller de bicicletas cuando ningún fabricante de motores respondió a sus preguntas sobre la construcción de uno lo suficientemente pequeño como para caber en el volante. A menudo discutían sobre las especificaciones técnicas de su nave hasta altas horas de la noche. Después de una discusión particularmente acalorada sobre la construcción adecuada de las hélices, se encontraron en la situación ridícula de que cada uno se convirtiera a la posición original del otro en la discusión, sin más acuerdo que cuando comenzó la discusión. Discutieron porque buscaban la verdad, no porque un hermano deseara ganar una victoria sobre el otro.

La curiosidad insaciable de los Wright y el amor a la verdad les permitieron influir en el problema multifacético de la fuga en el rango completo de sus capacidades como seres humanos en formas que otros no podían. Comenzaron a ver que era, como dijo Wilbur, “la complejidad del problema de vuelo que lo hace tan difícil”. Era un problema que “no podía resolverse tropezando con un secreto, sino mediante la acumulación paciente de información sobre cien puntos diferentes, algunos de los cuales un investigador naturalmente consideraría innecesario profundizar”.

Orville y Wilbur experimentaron un avance crucial cuando comenzaron a comprender que la solución al problema del vuelo humano era a partes iguales la ciencia y el arte. La habilidad mecánica y la perspicacia matemática eran ciertamente necesarias para construir la máquina, pero gran parte del desafío radicaba en el arte real de volar. El arte del piloto requeriría leer las condiciones del viento, mantener la velocidad y el equilibrio, y usar los controles de la aeronave para hacer ajustes sutiles para que rastreara líneas elegantes durante el vuelo y el aterrizaje.

Los hermanos Wright sentían un parentesco con los artistas porque se entendían a sí mismos como artistas.

El arte de volar era una danza complicada entre el hombre, la máquina y el aire que requería miles de horas de práctica para perfeccionarse. No es de extrañar que cuando Wilbur viajó a Francia para exhibir el Wright Flyer, visitó el Louvre 16 veces y registró su impresión de las obras de más de 30 pintores en cartas enviadas a su hermana.

El pionero de la aviación Octave Chanute predijo en un discurso en 1890 que “ningún hombre” probablemente poseería la imaginación, la agudeza mecánica, la capacidad matemática y la habilidad para recaudar fondos necesarios para resolver el problema del vuelo. “Probablemente se deba a que el desarrollo de un invento completo requiere una gran variedad de talentos”, dijo Chanute, “que el progreso ha sido tan lento”. Chanute tenía razón en un sentido y equivocado en otro. Se necesitó más de una persona para resolver el problema del vuelo humano. Se requerían dos. La insaciable curiosidad de los hermanos Wright les ayudó a cultivar un rango intelectual y un coraje que los hizo sentir tan cómodos con la mecánica y las matemáticas como lo estaban con el arte, la biología y la literatura.

Wilbur y Orville Wright eran hombres con educación liberal. Si las escuelas de ingeniería de hoy quieren dar a sus estudiantes el empuje extra que necesitan para tomar el vuelo, harían bien en ampliar sus requisitos curriculares notoriamente estrictos y alentar a los estudiantes a cultivar el mismo amor por aprender que tenían los hermanos Wright.

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