<pre>Las neuronas genéticamente modificadas podrían ayudarnos a conectarnos a los implantes

Aquí vienen los cyborgs. Las propiedades eléctricas de tipos específicos de células nerviosas en animales vivos se han modificado modificándolas genéticamente para producir polímeros conductores en sus superficies.

El trabajo, que promete permitir el control eléctrico de grupos específicos de células, podría conducir a todo, desde nuevos tratamientos para afecciones como la epilepsia hasta mejores formas de conectando extremidades protésicas a nervios, dice Zhenan Bao de la Universidad de Stanford en California. “Esas son definitivamente posibilidades”, dice ella.

En el presente, implantes electricos como los utilizados para tratar la enfermedad de Parkinson a menudo consisten en electrodos metálicos empujados hacia el cerebro. Una de las desventajas es que no hay forma de controlar la actividad de tipos específicos de neuronas.

Bao y sus colegas modificaron genéticamente tipos de células específicas para producir una enzima en su superficie que une moléculas pequeñas (monómeros) para formar una cadena o polímero. El polímero puede ser un conductor eléctrico o un aislante dependiendo del monómero.

El equipo hizo esto primero con células animales y humanas en un plato, luego con estructuras en miniatura del cerebro humano en el laboratorio y finalmente en vivir gusanos nematodos. Los gusanos se empaparon primero en los monómeros que las enzimas se unen para formar los polímeros. En animales más grandes, los monómeros necesitarían ser inyectados.

Los investigadores demostraron que este enfoque dio como resultado que las células nerviosas seleccionadas se recubrieran con el polímero, y que esto alteró el comportamiento de las células como habían esperado. Por ejemplo, apuntar a las neuronas que controlan el movimiento hizo que las lombrices fueran menos propensas a avanzar, o más propensas a hacer giros bruscos, dependiendo del tipo de polímero.

Los investigadores aún no entienden por qué las modificaciones tienen estos efectos, dice Bao. Tampoco han intentado conectarse o interactuar con las neuronas modificadas. Pero los resultados son prueba de principio, dice ella. “Tomó muchos años”.

Referencia del diario: Ciencias, DOI: 10.1126 / science.aay4866

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