<pre>Empacar la tundra con animales podría ralentizar el deshielo ártico

Enormes manadas de animales vagaron por la tundra ártica hace miles de años. Solo queda una fracción hoy, pero algunos científicos dicen que deberían ser traídos de regreso para ayudar a combatir el cambio climático.

Caballos salvajes, renos, bisontes, bueyes almizcleros y otros grandes herbívoros pisotean el suelo a medida que avanzan, compactando la tierra y la nieve que está encima. La nieve gruesa y esponjosa tiende a actuar como un aislante, calentando el suelo debajo de ella. Pero la nieve más densa puede mantener el suelo más frío.

La idea es que restaurar grandes manadas de animales en el paisaje ártico podría ayudar a proteger el permafrost, una capa rica en carbono de suelo permanentemente congelado que se extiende a través de gran parte de la tundra. A medida que aumentan las temperaturas en el Ártico, que se calienta rápidamente, grandes franjas de permafrost comienzan a calentarse y derretirse, liberando emisiones de carbono que calientan el clima en el proceso.

La idea era solo una teoría hasta ahora. Pero un inusual estudiar publicado ayer en la revista Reportes cientificos hace un primer caso para ello.

Dirigidos por Christian Beer, un científico del suelo de la Universidad de Hamburgo en Alemania, los investigadores utilizan una combinación de datos de observación y simulaciones de modelos para demostrar que grandes manadas de animales pueden acumular nieve de manera que las temperaturas del permafrost sean significativamente más bajas que ellos serían de otra manera. Eso podría evitar que grandes áreas de permafrost se descongelen, incluso a medida que las temperaturas del aire continúan aumentando, dicen.

El estudio se basa en gran medida en los resultados de un experimento de campo no convencional en el norte de Siberia conocido como “Parque Pleistoceno. ” Cubriendo aproximadamente 8 millas cuadradas de estepas rusas cercadas y heladas, el parque fue establecido en 1996 por el científico ruso Sergey Zimov, quien dirige el proyecto con su hijo Nikita Zimov.

Lleva el nombre de una antigua época geológica por una razón. Los Zimovs están trabajando para descubrir cómo el paisaje podría cambiar si se repoblara con grandes manadas de animales, el tipo que recorrió la región hace miles de años. Con ese fin, llenaron el parque con bisontes, alces, yaks, renos, caballos salvajes y otros herbívoros. Han estado monitoreando el ecosistema desde entonces.

Los investigadores plantearon la hipótesis de que su experimento podría tener un efecto refrescante en el paisaje local. Ahora, algunos de los primeros resultados publicados sugieren que podrían estar en algo.

Dentro del Parque Pleistoceno, hay alrededor de 114 herbívoros individuales por kilómetro cuadrado (un poco más de un tercio de una milla cuadrada), que se compara con un promedio de aproximadamente cinco animales por kilómetro cuadrado en el paisaje natural del Ártico circundante.

Parecen estar teniendo un efecto notable. Las mediciones recolectadas en el sitio sugieren que la profundidad de la nieve es aproximadamente un 50% más baja que las áreas circundantes, y el suelo es casi 3.5 grados Fahrenheit más frío.

Los investigadores utilizaron los datos para informar una serie de simulaciones de modelos. Querían investigar cómo, en teoría, la propagación de grandes manadas de animales en todo el Ártico podría afectar el paisaje en las próximas décadas.

Utilizaron una especie de escenario climático hipotético en el peor de los casos como base para sus simulaciones, una que suponía alrededor de 9 F del calentamiento global promedio entre ahora y el final del siglo.

No es un escenario que pueda ocurrir en la vida real (aunque no es imposible), pero está destinado a ilustrar la diferencia entre el ecosistema ártico actual y el previsto por los investigadores.

Si la capa de nieve se acumulara en el Ártico, las simulaciones indican que el permafrost se mantendría varios grados más frío de lo que lo haría de otra manera. Y el área total de permafrost perdido por el calentamiento del Ártico se reduciría sustancialmente.

Dicho esto, el estudio es solo la primera palabra sobre el tema. Existen grandes incertidumbres sobre el efecto de reintroducir grandes manadas de animales salvajes en el ecosistema.

Su efecto sobre la vegetación local, por ejemplo, y cómo esos cambios podrían afectar el suelo debajo, es una pregunta abierta. Tampoco está claro si los animales salvajes podrían reintroducirse en los números asumidos por el nuevo estudio.

Por ahora, la investigación se puede considerar como una especie de primer paso para avanzar en una teoría inusual: una demostración de que la capa de nieve juega un papel importante en la regulación de la temperatura del permafrost y que los animales salvajes pueden influir significativamente en ese papel.

Es una ilustración de “la necesidad de estudios de campo mucho más detallados”, escribieron los investigadores.

Reimpreso de Climatewire con permiso de E&E News. E&E ofrece cobertura diaria de energía esencial y noticias ambientales en www.eenews.net.

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