<pre>¿Deberían los terrícolas perseguir ‘Oumuamua al espacio interestelar?

En octubre de 2017, un telescopio de caza de asteroides en Hawai detectó algo inusual. Un objeto con forma de cigarro, aproximadamente el doble del tamaño de la Torre Eiffel, lo estaba reservando más allá de la Tierra a casi 60,000 millas por hora, y parecía estar acelerando. Conocido como ‘Oumuamua, una palabra hawaiana que significa” explorador “, el objeto tenía las características de tanto un cometa como un asteroide. Sus características extrañas llevó a los astrónomos a concluir que se trataba de un intruso cósmico: un trozo gigante de roca que se formó en otro sistema estelar y explotó en un viaje a través del espacio interestelar hace miles de millones de años.

Oumuamua fue el primer objeto interestelar detectado en nuestro sistema solar.

Durante los últimos tres años ha habido un flujo constante de trabajos de investigación que formulan hipótesis sobre su origen, su químicae incluso el posibilidad de que sea una nave extraterrestre. El asteroide está retrocediendo rápidamente hacia el espacio profundo, lo que dificulta su observación utilizando telescopios en la Tierra. Esto significa que muchas de las preguntas sobre Oumuamua nunca pueden responderse, a menos que, por supuesto, enviemos una nave espacial para interceptarla.

Este es el objetivo de Proyecto lyra, una misión propuesta por una organización sin fines de lucro británica llamada Iniciativa para Estudios Interestelares, que financia proyectos de educación e investigación enfocados en llevarnos a las estrellas. El grupo anunció el Proyecto Lyra solo dos semanas después del descubrimiento de ‘Oumuamua y en mayo, Acta Astronautica publicará el Versión actualizada de su misión propuesta para perseguir el asteroide.

“Ahora sabemos que tal misión, al menos en principio, se puede lograr”, dice el desarrollador de software Adam Hibberd, voluntario de la iniciativa que creó el software para diseñar la trayectoria del Proyecto Lyra. “El posible retorno científico sería tremendo y podría alterar fundamentalmente nuestra comprensión de nuestro lugar en el universo”.

Oumuamua se está alejando de la Tierra a casi el doble de la velocidad de la Voyager 1, la nave espacial más rápida jamás construida. El asteroide viaja alrededor de 500 millones de millas por año, la distancia promedio entre la Tierra y Júpiter, lo que significa que entrará en el espacio interestelar en algún momento a fines de la década de 2030. Para alcanzar al asteroide, el Proyecto Lyra propone el lanzamiento de una nave espacial en uno de los cohetes más poderosos del mundo, ya sea Halcón pesado de SpaceX o el próximo de la NASA Sistema de lanzamiento espacial—Y usando la gravedad ayuda de Júpiter y el sol para lanzar la nave hacia el asteroide. La nave espacial estaría equipada con un cohete propulsor que dispararía mientras giraba alrededor del sol para ayudarlo a acelerar.

La nueva propuesta de misión del Proyecto Lyra sugiere el lanzamiento de la nave espacial tan pronto como 2030.

Interceptaría Oumuamua alrededor de 2049 cuando el asteroide esté aproximadamente cinco veces más alejado del sol que Plutón. En aras de la comparación, la Voyager 1, que se ha adentrado más en el espacio interestelar que cualquier objeto hecho por el hombre en la historia, ha recorrido 15 mil millones de millas en 40 años. La nave espacial Project Lyra tendría que viajar 20 mil millones de millas en la mitad de ese tiempo.

“Lamentablemente, no podemos lanzar cualquier año que queramos”, dice Hibberd. “Para que las misiones sean viables utilizando la tecnología actual, dependemos de que Júpiter tome un cierto punto en su órbita de 12 años alrededor del sol, por lo que las oportunidades siguen un ciclo de aproximadamente 12 años”.

Marshall Eubanks, el científico jefe de Space Initiatives, una compañía que trabaja en pequeños sistemas satelitales y coautor del nuevo documento del Proyecto Lyra, ve la misión como un trampolín hacia misiones interestelares más ambiciosas. Por ejemplo, Breakthrough Starshot, una misión interestelar financiada por el multimillonario Yuri Milner, quiere usar láseres gigantes para enviar una flota de sondas en miniatura a nuestro vecino estelar más cercano, Alpha Centauri. Eubanks dice que una misión interestelar a Oumuamua sería” mucho más fácil “que viajar a Alpha Centauri. Pero reconoce que la misión aún enfrentaría una serie de desafíos, que incluyen simplemente encontrar ‘Oumuamua en el desierto del espacio interestelar.

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