<pre>Este pez antiguo representa la evidencia evolutiva más antigua conocida de los dedos

Los animales de cuatro extremidades del mundo tienen varias cosas en común. Espinas Simetría bilateral. Y la mayoría de nosotros tenemos (o, en el caso de las aves, tenía) cinco dígitos al final de cada una de nuestras cuatro extremidades.

Cuándo y cómo surgieron estos dígitos en los animales ha sido un misterio. Los paleontólogos acaban de encontrar la evidencia más temprana de esta característica anatómica, en la aleta de un pez que vivió hace 380 millones de años.

Los huesos de los dedos rudimentarios pueden no parecer mucho, pero marcan una de las transiciones más importantes en la evolución de los vertebrados.

“Hemos logrado un gran avance en el origen de cómo se formó la mano por primera vez para todos los vertebrados”, dijo el paleontólogo John Long, de la Universidad de Flinders en Australia, a ScienceAlert.

“Esta es la primera vez que descubrimos inequívocamente dedos atrapados en una aleta con rayos de aleta en cualquier pez conocido. Los dedos articulados en la aleta son como los huesos de los dedos que se encuentran en las manos de la mayoría de los animales”. dijo en un comunicado.

La transición de peces acuáticos a criaturas de cuatro extremidades (tetrápodos) es una de las más importantes en la historia evolutiva, sin embargo, existen lagunas significativas en nuestro conocimiento. Una de esas brechas ha sido el punto en el que los peces emergieron de las profundidades y comenzaron a alimentarse en aguas poco profundas, lo que se considera un paso intermedio antes de arrastrarse hacia la tierra.

Para completar esa transición, los animales habrían necesitado algo bastante vital para gatear, es decir, manos y pies, dígitos y todo.

Aquí es donde un espécimen de un antiguo pez con aletas lobuladas llamado Elpistostege watsoni entra en la foto. Es un tipo de pez tetrápodo que pertenece a una orden llamada Elpistostegalia, en la línea ancestral que conduce a los tetrápodos; Nuestra comprensión de la aparición de los tetrápodos depende en gran medida de lo que sabemos sobre ese orden.

e watsoni

(Cloutier et al., Nature, 2020)

Pero el registro fósil elpistostegaliano ha sido bastante escaso, con una anatomía esquelética incompleta de la aleta pectoral. Hasta 2010, cuando un fósil casi completo de 1.57 metros (5.15 pies) E. watsoni El esqueleto fue encontrado en la Formación Escuminac de Miguasha en Quebec, Canadá.

Long y su colega paleontólogo Richard Cloutier de la Universite du Quebec a Rimouski en Canadá han estado estudiando cuidadosamente los huesos fosilizados para ver qué pueden decirnos sobre este misterioso animal. Este documento es el primero de una serie y describe cómo la pareja y su equipo utilizaron la tomografía computarizada para descubrir la anatomía esquelética de la aleta.

“Nos centramos en el descubrimiento de huesos de los dedos en la aleta, ya que este fue un descubrimiento realmente espectacular: el primer caso definitivo (no controvertido) de un pez con huesos de los dedos”, dijo Long a ScienceAlert.

“Una vez que habíamos comparado nuestro esqueleto de aleta Elpistostege con los esqueletos de brazos y manos de animales terrestres, quedó claro que las hileras de huesos de dígitos pequeños eran, en el sentido evolutivo, lo mismo que falangear huesos en manos de animales terrestres (como nosotros) “.

tabla de anatomía de los dedos de pescado

Comparación de la anatomía temprana del miembro tetrápodo. (Richard Cloutier y John Long)

Los huesos no son exactamente dedos verdaderos, ya que están metidos dentro de la aleta como una manopla y no pueden moverse libremente. La aleta aún conserva la franja externa cubierta de huesos de rayos de aleta, llamada lepidotrichia; los dedos no podrían moverse libremente a menos que E. watsoni los perdí

Pero sí confirma al animal como un intermediario entre peces y tetrápodos. Aunque algunos han pensado que los dígitos y los carpos pueden ser exclusivo de los tetrápodos, hemos tenido indicios de lo contrario; por ejemplo, la disposición de los huesos del húmero, el radio y el cúbito en forma de tetrápodos se descubrió en peces con aletas lobuladas todo el camino de regreso en 1892.

“El origen de los dígitos se relaciona con el desarrollo de la capacidad del pez para soportar su peso en aguas poco profundas o para viajes cortos en tierra. El mayor número de huesos pequeños en la aleta permite que más planos de flexibilidad extiendan su peso a través de la aleta ” Cloutier explicó.

“Las otras características que reveló el estudio se refieren a la estructura del hueso del brazo superior o húmero, que también muestra características presentes que se comparten con los primeros anfibios”. Elpistostege no es necesariamente nuestro antepasado, pero es lo más cerca que podemos llegar a un verdadero “fósil de transición”, un intermediario entre peces y tetrápodos “.

La siguiente parte del trabajo del equipo que describe el fósil se centrará en la cabeza y partes del cráneo, haciendo comparaciones con los primeros tetrápodos para rastrear aún más esas conexiones evolutivas.

“Es un espécimen verdaderamente sorprendente”, dijo Long.

La investigación ha sido publicada en Nature.

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