<pre>Este es el primer pez de aguas profundas conocido por ser un criador de boca

La mayoría de los peces son reproductores de transmisión, arrojando sus huevos y esperma en las nubes y dejando que sus crías se desarrollen solas. Pero una pequeña minoría, alrededor del 2 por ciento, son “criadores de boca”, manteniendo sus huevos fertilizados (y a veces las crías) protegidos en sus bocas. Ahora, un estudio revela el primer pez conocido desde las profundidades del mar hasta la boca, los investigadores informan el 27 de febrero en Reportes científicos.

En 2015, el ictiólogo Randy Singer, ahora en el Museo de Zoología de la Universidad de Michigan en Ann Arbor, estaba identificando peces vistos por un vehículo submarino operado de forma remota para el barco Okeanos Explorer de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de EE. UU. Un pez rojo brillante brilló junto a la cámara del vehículo a unos 500 metros de profundidad, cerca de Puerto Rico.

Más tarde, Singer identificó al pez como un parazen (Parazen pacificus), una especie poco conocida que se encuentra en las profundidades del Atlántico oeste y el Pacífico occidental. Al enterarse del rango desunido de los parazens, Singer sospechó que estos peces eran en realidad múltiples especies, no solo una sola especie. Comenzó a examinar y comparar especímenes de museos de ambos océanos.

Al examinar un espécimen de un mercado de pescado en Taiwán, Singer retiró su cubierta branquial para contar las estructuras en sus branquias, y recibió una sorpresa.

“Solo había un grupo grande y retorcido de algo en su boca”, dice Singer.

Inicialmente, pensando que el parazen femenino había engullido los huevos de otro pez, miró más de cerca y vio que las masas envueltas en membrana estaban unidas al interior de la boca por “zarcillos extraterrestres”. Claramente, dice Singer, los huevos fueron retenidos en la boca deliberadamente. Él y sus colegas usaron tomografía computarizada para contar un estimado de 530 embriones en desarrollo.

Los investigadores contaron más de 500 huevos en la boca de un pez parazen usando la tecnología de tomografía computarizada. Aquí, una vista lateral de la cabeza (izquierda) muestra una boca llena de huevos. Las masas de huevos son de color rojo (derecha) para mostrar su ubicación en la boca.R. Singer et al/ /Reportes cientificos 2020

Los peces de aguas profundas normalmente desovan en el exterior, y sus crías migran a aguas poco profundas más productivas antes de regresar como adultos a las profundidades con escasez de alimentos. Pero la crianza bucal es una inversión relativamente costosa. Algunos criadores bucales de aguas poco profundas comen con la boca llena de huevos, lo que es más difícil y cuesta más energía, y otros se abstienen de comer por completo a medida que los jóvenes se desarrollan, agotando las reservas de energía. Ese parazen invertiría tanto en proteger a sus crías en una situación de escasez como para pedir más investigación, dice Singer.

Ashley Robart, una bióloga evolutiva en Occidental College en Los Ángeles, está de acuerdo en que este parece ser el primer pez de aguas profundas en criar en la boca. Ella señala que el pez parece vivir en un área de fondo arenoso con poco refugio de los depredadores.

“Este (ambiente) también puede favorecer la crianza de la boca ya que los huevos o las larvas que nadan libremente serían difíciles de defender en un hábitat tan expuesto”, dice ella.

Para Singer, el descubrimiento muestra que hay una mayor diversidad de estrategias reproductivas en lo profundo de lo que se ha apreciado. Pero los científicos están a punto de revelar mucho más sobre cómo los peces se han adaptado a la vida en aguas profundas (SN: 5/6/19)

“Estamos en un renacimiento para la exploración de aguas profundas en este momento”, dice Singer. “Esperaría que la gente vea muchos más nuevos descubrimientos que vendrán rápidamente en el futuro”.

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