<pre>Philip Anderson, teórico legendario cuyas ideas dieron forma a la física moderna, muere | Ciencias

Philip Anderson, el físico teórico cuyas ideas reestructuraron la física de la materia condensada y se extendieron a la vanguardia de otros campos, murió en Princeton, Nueva Jersey. Tenía 96 años. Anderson había pasado los últimos 45 años en la Universidad de Princeton, lo que confirmó su muerte en un comunicado.

Enérgico y caprichoso, Anderson hizo contribuciones que rivalizan con las del famoso teórico estadounidense Richard Feynman, quien murió en 1988, dice Michael Norman, un teórico en el Laboratorio Nacional de Argonne: “Phil fue un verdadero gigante de la física, uno de los más grandes”.

Anderson se estableció en la década de 1950 al mostrar cómo el desorden en la disposición de los átomos en un cristal podría atrapar electrones que fluyen libremente en un lugar definido, un efecto cuántico llamado localización de Anderson, por el cual compartió el Premio Nobel de Física de 1977. El fenómeno es mucho más profundo de lo que puede parecer, ya que requiere que la onda cuántica del electrón se superponga e interfiera consigo misma para evitar que se propague.

Casi al mismo tiempo, Anderson descifró materiales conocidos como antiferromagnetos, que son un extraño riff en los materiales magnéticos más comunes llamados ferromagnetos. En un ferromagnet como el hierro, todos los átomos actúan como pequeños imanes y todos apuntan en la misma dirección para magnetizar todo el material. En un antiferromagnet, como el cromo, los átomos vecinos apuntan en direcciones opuestas para formar un patrón de arriba hacia abajo de arriba hacia abajo.

En ese momento, ese patrón molestó a los físicos. Eso fue porque, en principios cuánticos muy generales, no podían pensar en ninguna interacción entre los átomos magnéticos que tendrían la simetría correcta para producir ese patrón. Sin embargo, Anderson utilizó un concepto llamado ruptura de simetría espontánea para argumentar que ese punto era irrelevante. Mostró que un material podría tener un estado fundamental de energía más bajo que presentara el patrón incluso si las interacciones no lo codificaban explícitamente. En esencia, la simetría de la interacción se rompe por el estado fundamental.

A principios de la década de 1960, Anderson utilizó el concepto de ruptura espontánea de simetría para explicar por qué un superconductor, un material que transportará electricidad sin resistencia si se enfría lo suficientemente cerca del cero absoluto, expulsa un campo magnético. Al hacerlo, demostró que un fotón se volvería masivo dentro de un superconductor. Solo 1 año después, el teórico británico Peter Higgs desarrolló esa idea en un poco de teoría que, en última instancia, se ha convertido en la explicación de los teóricos de las partículas sobre cómo todas las partículas fundamentales obtienen su masa de las interacciones con el vacío. (Sí, la teoría postula que el vacío es de una manera muy abstracta como el interior del superconductor.) Por lo tanto, Anderson estuvo a solo unos pasos de inventar el mecanismo de Higgs y la partícula que lo acompaña, el bosón de Higgs, dice Piers. Coleman, teórico de la Universidad de Rutgers, Nuevo Brunswick.

Más tarde, Anderson afirmó haber resuelto otro misterio: los superconductores de alta temperatura. A fines de la década de 1980, los experimentadores descubrieron una clase de materiales complejos que contienen cobre y oxígeno y pueden superconducirse a temperaturas muy superiores a las predichas por la teoría convencional de la superconductividad. Anderson propuso rápidamente su propia teoría, llamada teoría de enlace de valencia resonante, que según él explicaba el fenómeno. Sin embargo, otros encontraron la idea poco convincente, un teórico prominente la calificó de “mierda bastante vaga”, y el enigma de la superconductividad a altas temperaturas sigue sin resolverse hasta el día de hoy.

Aunque los esfuerzos de Anderson se extendieron por muchos campos, compartieron una base conceptual común, dice Coleman. A mediados de la década de 1900, muchos físicos emplearon un enfoque reduccionista extremo que asumía que el problema se resolvía una vez que se había identificado el componente más fundamental del sistema y se habían caracterizado sus interacciones, una táctica ejemplificada en la física de partículas. En contraste, Anderson expuso el concepto de emergencia, que afirmaba que a medida que cualquier sistema crecía, podían surgir nuevos fenómenos, como el antiferromagnetismo y la superconductividad, que no podían predecirse a partir de las interacciones fundamentales. “Hay que verlo como quien hizo estas tremendas contribuciones científicas, pero también que tiene este punto de vista filosófico que fue tremendamente poderoso”, dice Coleman.

Durante su larga carrera, Anderson se ganó la reputación de ser combativo y, a veces, hacer que las disputas científicas sean personales. “No tenía miedo de una pelea, incluso cuando estaba equivocado”, dice Norman. Ese enfoque probablemente surgió de los años de Anderson en los famosos Laboratorios Bell, donde Anderson trabajó desde 1949 hasta 1984 y donde reinaba una cultura de brutal honestidad y combatividad. Norman recuerda una púa particularmente aguda que Anderson lanzó una noche. “Fuimos a cenar y alguien cometió el error de preguntarle a Phil qué pensaba de su teoría”, dice Norman. “Phil lo miró y dijo:” No mucho “”.

Pero Anderson también fue amable con sus estudiantes y colaboradores, dice Coleman, quien fue el estudiante graduado de Anderson entre 1980 y 1984. “Fue extremadamente dulce con sus alumnos y presionó mucho por ellos”.

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