<pre>Los tiburones ballena pueden vivir al menos 50 años, y probablemente más tiempo

Los tiburones ballena son considerados los peces más grandes del mar. Además se sabía con certeza que eran longevos, y ahora esto se ha confirmado utilizando una técnica de datación por carbono. Resulta que estos animales viven durante al menos 50 años, y probablemente mucho más tiempo.

Saber cuánto viven los animales es importante para la conservación, dice Steven Campana de la Universidad de Islandia en Reykjavík. “Hace una gran diferencia si son de crecimiento rápido y de corta duración, o de crecimiento lento y de larga duración”.

Determinar cuánto tiempo viven los tiburones y las rayas es difícil

No tienen las estructuras óseas llamadas otolitos en sus oídos que se utilizan para determinar la edad de la mayoría de los peces. En cambio, los tiburones se envejecen en función de los anillos de crecimiento en sus vértebras cartilaginosas, pero estos anillos de crecimiento se forman a diferentes velocidades en diferentes especies y pueden dejar de formarse después de la madurez sexual.

Hace dos décadas, el equipo de Campana demostró que las estimaciones de edad basadas en anillos de crecimiento para algunos animales de larga vida podían verificarse observando los niveles del isótopo de carbono 14 en los anillos. Las pruebas de bombas nucleares llevadas a cabo desde la década de 1950 en adelante crearon picos distintivos en carbono-14.

Esta técnica ha demostrado que las estimaciones de edad para muchos tiburones estaban muy lejos. Por ejemplo, se pensaba que los grandes tiburones blancos vivían solo de 12 a 15 años, pero estudios recientes han revelado individuos de hasta 73 años.

Ahora la técnica del carbono 14 se ha aplicado a los restos conservados de dos adultos. Uno fue asesinado en Pakistán y el otro atrapado en Taiwán antes de que se introdujera una prohibición en 2007. Esto demuestra que una de estas ballenas tenía al menos 50 años. Otros individuos pueden vivir aún más.

En 2016, un estudio que utilizó el mismo método informó que los tiburones de Groenlandia son los vertebrados más longevos, posiblemente viviendo hasta 500 años. Campana es escéptica sobre tales vidas extremas, pero dice que está claro que pueden vivir más de un siglo.

Referencia del diario: Fronteras en Ciencias del Mar, DOI: 10.3389 / fmars.2020.00188

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