<pre>Puede que no haya tantas fibras microplásticas en los océanos como temíamos

La mayoría de las microfibras que contaminan nuestros océanos, que durante mucho tiempo se suponía que eran de plástico, son en realidad fibras naturales como el algodón y la lana. Pero aún no sabemos si estas fibras representan los mismos riesgos para la salud de los organismos marinos.

Las microfibras textiles son los principales contribuyentes a la contaminación marina porque se desprenden fácilmente de la ropa durante el uso general y el lavado, y deriva a través del aire o lavar los desagües en vías fluviales. Un solo lavado a máquina de ropa de poliéster, por ejemplo, libera medio millón de microfibras textiles.

Anterior estudios oceánicos han tendido a contar todas las microfibras como plásticas, en base al supuesto de que las fibras naturales como el algodón y la lana se biodegradan demasiado rápido para persistir en ambientes marinos.

Sin embargo, cuando Peter Ryan, de la Universidad de Ciudad del Cabo en Sudáfrica, y sus colegas analizaron 2000 microfibras extraídas de varios océanos, descubrieron que solo el 8% eran fibras de plástico como el poliéster o el nylon. El resto eran fibras naturales como el algodón, que representaba el 50% del total, y la lana, que representaba el 12%, y otras como la seda, el cáñamo y el lino.

El equipo usó una técnica llamada espectroscopía infrarroja para analizar microfibras, que tenían 1 milímetro de largo en promedio, en 916 muestras de agua de mar recolectadas en los océanos Atlántico, Índico y Sur y el Mar Mediterráneo.

El hallazgo es sorprendente porque casi dos tercios de los textiles fabricados hoy son sintéticos. Es posible que las fibras naturales se degraden más lentamente de lo que se pensaba anteriormente, y que la mayoría de las fibras de algodón y lana que actualmente flotan en los océanos son contaminación de décadas anteriores cuando eran los textiles más comunes utilizados en la ropa, dice Ryan.

Las fibras naturales a menudo se tiñen y se recubren con productos químicos como retardantes de llama cuando se usan para hacer ropa, lo que puede reducir su biodegradabilidad, dice Ryan. Un chaleco de algodón teñido intacto se descubrió previamente en un naufragio de 133 años, por ejemplo.

Aunque el estudio encontró menos microfibras plásticas de lo esperado, las microfibras naturales pueden acarrear los mismos riesgos para la salud de las criaturas marinas, dice Ryan. Hay alguna evidencia de que cangrejos y zooplancton se ven perjudicados por la ingestión de microfibras de plástico, pero no se ha investigado el impacto de la contaminación natural de microfibras en la vida silvestre oceánica.

“Deberíamos tratar de reducir la cantidad de microfibras de la ropa que entra al medio ambiente, independientemente de si son de plástico o no, porque parece que es probable que duren mucho tiempo en el medio ambiente”

Dice Ryan.

Referencia del diario: Avances científicos, DOI: 10.1126 / sciadv.aay8493

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