<pre>Científicos locos reviven microbios de 100 millones de años

Este es el extraña saga de cómo los científicos fueron a algunas de las profundidades más profundas y oscuras del océano, cavaron 250 pies en el sedimento, recolectaron una antigua comunidad de microbios, los llevaron de vuelta a un laboratorio y los revivieron. Y vas a pensar: ¿Por qué, en el año ya horrible de 2020, tentarían al destino de esta manera? Bueno, resulta que no solo todo está bien, sino que, de hecho, todo es muy, muy excelente, al menos lejos de la humanidad en el lodo marino de los océanos del mundo.

Esta historia comienza hace más de 100 millones de años en medio de lo que los humanos ahora llamamos el Océano Pacífico. La roca volcánica había formado un duro “sótano” de fondo marino, como lo llaman los geólogos. Sobre esto, el sedimento comenzó a acumularse. Pero no es el tipo de sedimento que puede esperar.

En otras partes de los océanos del mundo, gran parte del sedimento del fondo marino es materia orgánica. Los animales muertos, desde el plancton más pequeño hasta las ballenas más grandes, mueren, se hunden y forman un lodo que los carroñeros aspiran y excretan. Las costas occidentales de las Américas son un ejemplo clásico: las corrientes ascendentes traen nutrientes de las profundidades, que alimentan todo tipo de organismos más cerca de la superficie, que a su vez alimentan a los animales más grandes y suben por la cadena alimentaria. Todo finalmente muere y se desplaza hacia el fondo, donde los detritos se convierten en alimento para las criaturas que viven en el fondo. Los mares están tan llenos de vida que son francamente turbios. (Piense, por ejemplo, en la hiperproductiva bahía de Monterey de California.) La materia orgánica se acumula tan rápido en el fondo marino que gran parte queda enterrada bajo aún más capas de materia orgánica antes de que los carroñeros puedan llegar a ella.

Las muestras de núcleo de sedimento

Cortesía de IODP JRSO

Por el contrario, en el medio del Pacífico, seguramente hay vida, mucho menos. En consecuencia, el agua lejos de las costas de Australia y Nueva Zelanda se encuentra entre las más claras del mundo. No hay afloramiento y mucha menos vida en la superficie, por lo que mucha menos materia orgánica se hunde en el fondo marino para formar sedimentos. Lo poco que se hunde es inmediatamente atrapado por los habitantes del fondo, como los pepinos de mar.

“Es el bioma grande menos explorado en la Tierra, porque cubre el 70 por ciento de la superficie de la Tierra”, dice Steven D’Hondt, quien codirigió la expedición y fue coautor de un nuevo papel en Comunicaciones de la naturaleza describiendo los hallazgos. “Y sabemos muy poco al respecto”.

D'Hondt y sus colegas lanzaron taladros de hasta 19,000 pies de profundidad a unas 1,400 millas al noreste de Nueva Zelanda, en una misión para explorar estos antiguos sedimentos de aguas profundas en busca de vida. Gran parte del fondo marino podría ser cenizas volcánicas expulsadas de la tierra, así como fragmentos metálicos del espacio. “Hay una fracción medible que es basura cósmica”, dice D’Hondt. “Si atraviesas la arcilla poco profunda con un imán, sacarás micrometeoritos”.

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