<pre>Las cuevas submarinas de México conservan una de las minas ocre más antiguas del mundo | Ciencias

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Las cuevas submarinas de México conservan una de las minas ocre más antiguas del mundo | Ciencias 1

Un buzo examina una pila de rocas que se cree que es un antiguo marcador de navegación dentro de una mina ocre de 12,000 años en Quintana Roo, México.

© CINDAQ.ORG

Por Michael Price

Agachándose mientras se abría camino a través de un corredor subterráneo pellizcado, una mujer joven agarró una antorcha con una mano, y el hollín ennegreció el techo escarpado sobre ella. Guiada por pilas de piedras cada vez más profundas en la oscuridad de la cueva, finalmente vio su premio: una vena de roca roja como la sangre en la pared iluminada por el fuego. Pasarían 10,000 años antes de que otro par de ojos lo vieran nuevamente.

Ahora la roca roja como la sangre, un preciado mineral carmesí conocido como ocre, ha sido encontrada nuevamente, esta vez por buzos submarinos que fueron las primeras personas en decenas de siglos en regresar a estas cuevas ahora sumergidas. Los científicos han confirmado que el sitio, que ahora forma parte de un sistema de cuevas costeras en Quintana Roo, México, es uno de los sitios de minería ocre más antiguos conocidos del Hemisferio Occidental. Ocre, que se usaba para el arte rupestre, la decoración corporal, el curtido de pieles de animales y posiblemente la medicina, era un premio que los mineros harían todo lo posible para obtener, desde las selvas de Mesoamérica hasta las praderas de África.

“El amor por las cosas rojas brillantes es un rasgo humano bastante universal. … Es por eso que compramos autos deportivos rojos “, dice Spencer Pelton, un arqueólogo de la Universidad de Wyoming que no participó en el nuevo trabajo, pero está excavando otro escondite ocre prehistórico en Wyoming.

El sitio recién encontrado consta de tres cuevas que fueron ahogadas por el aumento de los mares hace unos 7000 años. En 2017, los buzos que exploraban túneles en lo profundo de una cueva, Sagitario, notaron secciones con estalactitas y estalagmitas rotas, rocas curiosamente apiladas, paredes y pisos picados y techos con hollín. Estas secciones estaban a cientos de metros de la boca de la cueva, donde no podía penetrar la luz natural.

Al año siguiente, regresaron con el geoarqueólogo de la Universidad McMaster Eduard Reinhardt. Juntos identificaron docenas más de pozos y trincheras, que tomaron como evidencia de la actividad minera. Ellos nombraron el sitio La mina, Español para “la mina”. La datación por radiocarbono reveló que los primeros depósitos se dejaron hace unos 12,000 años y los más jóvenes hace aproximadamente 10,000 años. Al observar pequeños fragmentos del carbón bajo un microscopio electrónico de barrido, los investigadores descubrieron que el hollín provenía de árboles locales muy resinosos que habrían sido perfectos como la antorcha.

Un análisis posterior reveló a estos antiguos mineros. estaban excavando ocre notablemente de alta calidad, los investigadores informan hoy en Avances científicos. Los mineros diseñaron herramientas de excavación con materiales de cuevas en lugar de traerlas del exterior, explica Brandi MacDonald, de la Universidad de Missouri, quien dirigió el análisis. “En realidad están rompiendo las estalactitas del techo y usándolas como piedras de martillo y pilotes de pila para romper la piedra caliza”.

En 2007, los investigadores encontraron los restos de una adolescente paleoamericana de 12.500 años apodada Naia en otra cueva no lejos de Sagitario. Debido a su presencia, los arqueólogos sabían que las personas, incluidas las mujeres jóvenes, entraban a estas cuevas. Ahora, dice MacDonald, los científicos pueden saber por qué.

No hay evidencia que explique cómo se usaron las riquezas de la mina: el ambiente cálido y húmedo de la selva ha deteriorado la mayoría de las pistas arqueológicas. Además de la decoración, el contenido de arsénico inusualmente alto de la ocre podría haberlo convertido en un repelente de insectos efectivo, dice MacDonald. Cualquiera que sea su uso, la mina parece haber sido abandonada después de unos 2000 años, antes de que los mares crecientes inundaran las cuevas. No está claro por qué la operación minera se detuvo.

El estudio es una adición bienvenida a lo que sabemos sobre la larga relación especial de los humanos con el ocre, dice Christopher Davis, un antropólogo con sede en Chicago que estudia arte rupestre en América del Sur. Los hallazgos también sugieren que las personas estaban dispuestas a pasar por muchos problemas para poner sus manos en ocre, dice Pelton. “Estamos realmente atraídos por esta sustancia”.

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