<pre>Las hienas matan a los cachorros en sus propios clanes

Las hienas hembras pueden estar buscando sangre de cachorros, incluso dentro de sus propios clanes. Una nueva investigación sugiere que el infanticidio puede ser parte de una estrategia que usan las mujeres para mantener su posición social.

“No es que estos eventos sean cosas raras y aisladas … esta es en realidad una fuente bastante significativa de mortalidad”, dice Eli Strauss, ecólogo del comportamiento de la Universidad de Nebraska-Lincoln. Strauss y sus colegas recorrieron tres décadas de datos sobre poblaciones de hiena manchada en Kenia para estudiar las muertes de cachorros de menos de un año (SN: 23/4/02). De las 99 muertes observadas, 21 podrían atribuirse al infanticidio, siempre por mujeres asesinas. El hambre y los leones también acabaron con la vida de muchos cachorros.

Las observaciones del infanticidio hicieron que el equipo se preguntara por qué las hienas matan dentro de su propio grupo. “Parece un poco contradictorio que los animales se beneficien de la vida social”, dice Strauss. Aunque las hienas pasan gran parte de su tiempo solas, la vida en grupo les permite defender su territorio contra los clanes de hienas rivales y unirse contra los leones amenazantes, dice.

Hienas hembras acercándose a una hiena madre lactante
En un acto de leve agresión, dos hienas hembras se acercan a una madre que amamanta a sus cachorros. E. Strauss

Las madres hiena dan a luz en una guarida aislada. Pero, por lo general, en unas pocas semanas, trasladan a sus cachorros a una guarida comunal. Estas guaridas protegen a los pequeños de los grandes depredadores que no pueden entrar en los pequeños orificios de acceso del santuario, dice Ally Brown, estudiante de biología ambiental en la Universidad Estatal de Michigan en East Lansing. Pero la guarida comunal presenta otros riesgos: todos los casos de infanticidio ocurrieron en sus inmediaciones, documentados por investigadores que encontraron a los cachorros muertos u observaron a los clanes desde los autos que sirven como persianas móviles. (SN: 23/4/02).

Hienas hembra matar a los cachorros de la misma manera que atacan a las presas pequeñas. Una hiena “simplemente se acercaba a un cachorro, lo agarraba por el cráneo y lo aplastaba”, dice Brown, quien presentó el trabajo en un póster en la reunión de 2020 de la Sociedad Ecológica de América, que se llevó a cabo prácticamente la semana del 3 de agosto. no eran necesariamente inmunes: una hembra atacó a los dos cachorros de su hermana, sacándolos de la guarida antes de matarlos a ambos.

una hiena que lleva a un cachorro con el cráneo aplastado
Las hienas hembras matan a los cachorros aplastando sus cráneos, de la misma manera que las hienas adultas matan a sus presas pequeñas. Kate Yoshida

En las filas de las hienas hay un indicio de lo que impulsa tales asesinatos. En las sociedades de hienas, los machos pueden ir y venir mientras que las hembras quedarse como miembros permanentes (SN: 28/3/16). Las interacciones y alianzas agresivas ayudan a determinar qué hienas están en la cima, y ​​todas las personas saben dónde se encuentran, dice Strauss.

Las hembras que llegan a la edad adulta pueden desarrollar una línea materna, lo que ayuda a mejorar el rango de ese grupo familiar. En casi todos los casos estudiados, los asesinos ocuparon un lugar más alto que la madre de la víctima. Eso sugiere que algunas mujeres pueden usar el infanticidio para mantener baja la línea de sangre de sus rivales.

En 11 de 21 infanticidios, se comieron cachorros muertos. Dado que los tiempos de matanza de cachorros no se correlacionaron con la disponibilidad de presas y dado que los machos hambrientos no mataban a los cachorros, los investigadores concluyeron que consumir a los cachorros muertos no era la principal motivación de los ataques. Kay Holekamp, ​​ecologista conductual de Strauss, Brown y Michigan State también compartió sus resultados 2 de mayo en una preimpresión publicada en bioRxiv.org.

“El infanticidio es un fenómeno muy difícil de observar”, dice Elise Huchard, ecóloga del comportamiento del Centre National de la Recherche Scientifique y la Universidad de Montpellier en Francia, que no participó en el trabajo. El número de casos con causa conocida de muerte y la calidad de las observaciones contribuyen a la solidez del estudio, dice Huchard.

Se sabe más sobre por qué los machos matan a las crías, dice Huchard. En otras especies, como los leones, por ejemplo, los machos pueden matar animales jóvenes para que las madres se vuelvan sexualmente receptivas antes. Se ha observado un comportamiento similar en delfines (SN: 21/7/15). Este estudio ahora también muestra que en algunas especies, las hembras compiten para transmitir sus genes, pero a través de la supervivencia de la descendencia en lugar de competir por oportunidades para aparearse. Con una gran competencia por la reproducción, “los machos y las hembras harán cualquier cosa para promover su propia descendencia, incluso matar a la descendencia de otros”, dice Huchard.

A pesar de su trato con los cachorros de otros, las hienas hembras pueden ser “madres muy atentas y diligentes”, dice Strauss. Las mamás hiena amamantan a sus cachorros durante unos 14 meses y les ayudan a obtener suficiente comida incluso después del destete. Y las madres parecen reconocer su pérdida cuando matan a un cachorro, dice Strauss, a veces haciendo sonidos de angustia o acicalando al cachorro muerto.

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