Las plataformas de hielo de la Antártida pueden tener un riesgo creciente de colapso

La plataforma de hielo Larsen B de la Antártida, una gran repisa de hielo que sobresale del borde del continente hacia el océano, captó la atención internacional en 2002. En el transcurso de unas pocas semanas, la plataforma de hielo se astilló, se rompió en pedazos y se derrumbó por completo. en el océano.

Casi 20 años después, sigue siendo uno de los eventos más dramáticos que los científicos han observado en la Antártida.

Pero puede que no sea el último. Una nueva investigación sugiere que algunos de los mismos factores que causaron la desaparición de Larsen B podrían amenazar a docenas de otras plataformas de hielo alrededor de la costa antártica.

No significa que estén en peligro inmediato de colapsar. Pero a medida que el hemisferio sur se calienta y la capa de hielo se derrite a un ritmo más rápido, el riesgo podría estar aumentando.

Los científicos creen que el derretimiento de la superficie de la capa de hielo de la Antártida fue uno de los principales contribuyentes al colapso de Larsen B. El proceso es algo como esto: a medida que el hielo se derrite, el agua líquida fluye a lo largo de la superficie del continente y se filtra en las grietas del hielo. Luego, el agua se vuelve a congelar dentro de estas grietas, expandiéndose a medida que se convierte de nuevo en hielo.

La expansión ensancha las grietas, poniendo más tensión en el hielo. Con el tiempo, la presión se vuelve excesiva y el hielo se astilla y se rompe en pedazos. En situaciones extremas, este proceso puede provocar la desintegración de capas de hielo enteras.

Es un proceso conocido como “hidrofracturamiento”. Y un nuevo estudio, publicado ayer en Naturaleza, sugiere que más de la mitad de las plataformas de hielo de la Antártida podrían estar en riesgo.

El estudio adopta un enfoque único a la pregunta.

Los investigadores, dirigidos por Ching-Yao Lai de la Universidad de Columbia, entrenaron una red neuronal, una especie de algoritmo de aprendizaje automático, para reconocer fracturas en las plataformas de hielo de la Antártida en imágenes de satélite.

Utilizaron esta información para determinar dónde era más probable que se formaran este tipo de grietas y qué plataformas de hielo podrían estar en riesgo de desmoronarse si fluye suficiente agua de deshielo a través de ellas.

La mayor preocupación sobre el colapso de las plataformas de hielo es cómo pueden afectar al resto de la capa de hielo. Muchas plataformas de hielo ayudan a estabilizar los glaciares detrás de ellas. Si se rompen, pueden desencadenar un diluvio imparable de hielo en el océano, contribuyendo al aumento global del nivel del mar.

Con eso en mente, los investigadores mapearon qué plataformas de hielo vulnerables también son estabilizadores clave de la capa de hielo.

Descubrieron que alrededor del 60% de todas las plataformas de hielo alrededor de la Antártida cumplen con ambos criterios: retienen grandes volúmenes de hielo detrás de ellas y son potencialmente vulnerables a la hidrofractura.

El estudio no sugiere que estén en peligro de colapso en el corto plazo. La hidrofracturación no ocurre hasta que fluye suficiente agua líquida sobre la parte superior del hielo.

Pero advierte que un derretimiento futuro suficiente podría ponerlos en riesgo.

Por ahora, la mayor parte de la pérdida de hielo en la Antártida ocurre de abajo hacia arriba, no de arriba hacia abajo. Las cálidas aguas del océano están lamiendo los glaciares en el borde del continente, filtrándose debajo de las plataformas de hielo y adelgazando desde abajo.

Pero a medida que el clima continúa calentándose, puede ocurrir más derretimiento en la superficie de la capa de hielo.

El nuevo estudio no incluye estimaciones sobre qué tan pronto estas plataformas de hielo pueden estar en riesgo.

Aún así, resalta los lugares que los científicos deberían vigilar, según Jeremy Bassis, científico de la Universidad de Michigan.

En comentario publicado Sobre la nueva investigación, señaló que los hallazgos “muestran que grandes secciones que actualmente son estables podrían colapsar a medida que las temperaturas atmosféricas continúen aumentando”.

Y la combinación del calentamiento de las aguas del océano y el aumento de la temperatura atmosférica podría ser una pareja peligrosa, agregó. Las plataformas de hielo de la Antártida corren cada vez más el riesgo de sufrir un doble golpe: el debilitamiento simultáneo de la parte superior e inferior.

Se necesita una “comprensión más profunda de los efectos tanto del océano como de la atmósfera para predecir con precisión el destino de las plataformas de hielo en un clima cálido”, escribió, “porque las plataformas de hielo son vulnerables a los ataques desde arriba y desde abajo”.

Reimpreso de Climatewire con permiso de E&E News. E&E proporciona cobertura diaria de noticias esenciales sobre energía y medio ambiente en www.eenews.net.

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