Cómo los científicos militares alemanes probablemente identificaron el agente nervioso utilizado para atacar a Alexei Navalny | Ciencias

El político ruso de la oposición Alexei Navalny cayó enfermo el 20 de agosto después de beber una taza de té en un aeropuerto de Siberia. El gobierno alemán dice que fue envenenado con un Novichok.

Valeriy Melnikov / Sputnik vía AP

Por Richard Stone

El 2 de septiembre, la canciller alemana Angela Merkel reveló que Alexei Navalny, un político de la oposición rusa, había sido envenenado con un agente nervioso “identificado inequívocamente en las pruebas” como un Novichok, uno de una familia de armas químicas exóticas de la era soviética. Merkel, química de formación, no reveló la naturaleza de las pruebas, realizadas en un laboratorio militar en Munich. Pero los científicos familiarizados con los Novichoks tienen una buena idea de cómo lo hicieron los detectives toxicológicos, y están impresionados por la rapidez con que se desenmascaró al culpable.

Navalny se enfermó el 20 de agosto tras beber una taza de té en un aeropuerto de Siberia. Cayó en coma y fue trasladado en avión a Berlín 2 días después; En un comunicado ayer, el hospital que lo atiende dijo que está fuera del coma y que “responde a estímulos verbales”. Los partidarios de Navalny han acusado a los agentes rusos de verter veneno en el té, una acusación que parece creíble a la luz del reciente historial de Rusia de utilizar sustancias tóxicas para silenciar a los críticos.

Novichok A234 fue el arma de elección para ajustar cuentas con un exespía ruso, Sergei Skripal, en Salisbury, Reino Unido, en marzo de 2018. En una operación fallida, dos oficiales de inteligencia rusos dejaron un rastro de pruebas en el intento de asesinato de Skripal, cuya hija Yulia también se enfermó tras la exposición al A234. Sobrevivieron, pero una mujer que luego se encontró con un frasco de perfume que contenía la sustancia murió.

El escándalo de Salisbury sacó a Novichoks de las sombras. Después de que un químico ruso en 1992 divulgara algunos detalles sobre los agentes nerviosos exquisitamente tóxicos —hay al menos siete de ellos—, el gobierno de Estados Unidos y sus aliados reprimieron la discusión abierta; Los novichoks fueron clasificados como secretos. El uso descarado de A234 en el Reino Unido llevó a un reconocimiento público. En octubre de 2019, las partes de la Convención sobre armas químicas acordó agregar Novichoks a la lista del tratado de sustancias químicas tóxicas, poniéndolos bajo el régimen de verificación de la convención y allanando el camino para la investigación sobre el mecanismo de acción de estos agentes nerviosos de “cuarta generación”, así como sobre contramedidas y tratamientos.

El progreso diplomático apenas disuadió a los atacantes desconocidos de Navalny. Mientras los médicos en Berlín luchaban por salvarlo, los científicos del Instituto Bundeswehr de Farmacología y Toxicología en Munich se propusieron desentrañar la misteriosa causa de sus síntomas.

Tenían objetivos claros que perseguir. Al igual que otros agentes nerviosos, los Novichoks se unen a la acetilcolinesterasa (AChE), una enzima que descompone el neurotransmisor acetilcolina cuando se libera en las sinapsis. Los síntomas comunes de la intoxicación por Novichok incluyen náuseas, dificultad para respirar y convulsiones; sin intervención médica, las víctimas pueden entrar en coma. Los glóbulos rojos tienen AChE anclada a sus membranas, por lo que una muestra de sangre podría producir un conjugado formado cuando un Novichok se adhiere a AChE, que los científicos podrían detectar mediante espectrometría de masas, dice Palmer Taylor, farmacólogo de la Universidad de California en San Diego (UCSD). ).

Otra posibilidad es un conjugado de Novichok de albúmina sérica, la proteína más abundante en la sangre. Los conjugados de agentes nerviosos con albúmina sérica “son marcadores muy útiles” que se pueden detectar durante al menos un par de semanas después de una intoxicación, dice Stefano Costanzi, químico y analista de no proliferación de la American University en Washington, DC.

Las estructuras de Novichok son únicas. Realmente diferente a otros agentes nerviosos.

Zoran Radić, Universidad de California, San Diego

Un tercer candidato es un conjugado de butirilcolinesterasa (BChE), una enzima que elimina las moléculas de agentes nerviosos en el torrente sanguíneo. Sería sencillo utilizar un anticuerpo anti-BChE para adherirse al conjugado y luego digerir la proteína. La mayor parte de la molécula de Novichok permanecería ligada a uno de los fragmentos y sería fácil de detectar mediante espectrometría de masas, dice Oksana Lockridge, toxicóloga del Centro Médico de la Universidad de Nebraska. “No tengo ninguna duda de que el grupo Bundeswehr utilizó este método”, dice. “La parte del Novichok que permanece adherida a la enzima es mucho más grande que la de cualquier otro agente nervioso”, dice Zoran Radić, químico de UCSD. La detección de tal conjugado haría que la identificación de un Novichok fuera “100% segura”, dice Lockridge, quien está desarrollando BChE como profiláctico para la exposición a agentes nerviosos.

La investigación de Salisbury presumiblemente arrojó información detallada sobre los Novichoks. Las autoridades del Reino Unido ahora “saben mucho más sobre la toxicidad, la detección y el comportamiento general de los Novichoks”, dice Kamil Kuča, toxicólogo de la Universidad de Hradec Králové en la República Checa. “Podrían compartir sus resultados con ‘amigos’”, como Alemania, dice. Y el trabajo de detective químico realizado por investigadores del laboratorio de defensa del Reino Unido Porton Down puede haber acelerado los análisis en el laboratorio de Munich, dice Radić, al “proporcionar un conjunto adecuado de protocolos a seguir”.

También es posible detectar directamente el compuesto original, el mismo Novichok, en el cuerpo de Navalny. “Uno podría asumir fácilmente que se acumulan en lípidos”, dice Radić. En un artículo a principios de este año en la revista Hélice, un equipo del Centro Químico Biológico del Comando de Capacidades de Combate y Desarrollo del Ejército de EE. UU. demostró que tres compuestos de Novichok son mucho más estables que otros agentes nerviosos, siendo el más duradero, el A234, unas 1000 veces más estable que el agente nervioso sarín.

Esa estabilidad puede ser un factor importante de por qué el puñado de víctimas conocidas de Novichok responden tan mal al tratamiento: los lípidos en las células grasas podrían tardar semanas en ceder sus reservas de Novichok. Otra característica insidiosa de los Novichoks es su control mortal sobre la AChE: se unen y no bloquean un sitio en el centro activo, como lo hacen otros agentes nerviosos, sino dos. “Las estructuras de Novichok son únicas. Realmente diferente de otros agentes nerviosos ”, dice Radić. Por esa razón, las oximas, un antídoto que separa los agentes nerviosos de la AChE y conduce a la reactivación de la enzima, puede ser mucho menos eficaz contra los Novichoks que contra los agentes nerviosos clásicos como el sarín. “No hay información desclasificada sobre la reactivación” en las víctimas de Novichok, dice Radić. Un investigador dice que la pralidoxima, un antídoto que llevan los soldados estadounidenses en riesgo de exposición a agentes nerviosos, ayudó a las víctimas de Salisbury, pero no al reactivar la AChE.

Independientemente de quién perpetró el ataque a Navalny, el descarado incidente y las revelaciones sobre la durabilidad de los Novichoks aumentan las preocupaciones sobre la amenaza que representan. Y aunque la mayoría de los agentes nerviosos se almacenan en forma líquida, algunos Novichoks son estables como un polvo ultrafino. “Pueden ocultarse y almacenarse mucho más fácilmente que los agentes nerviosos clásicos”, dice Radić, quien señala que eso los hace más propensos a terminar en el mercado negro.

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