En un giro extraño, un aire más limpio en China puede significar una Tierra más cálida

Sobre el pasado 15 años, los funcionarios chinos salvaron vidas de aproximadamente más de 200.000 residentes reduciendo la contaminación del aire de las centrales eléctricas de carbón. Pero esta campaña de salud pública tiene un efecto secundario desafortunado: la caída de los contaminantes está ayudando a calentar el planeta.

De hecho, el impulso de China para continuar limpiando su aire en el futuro podría calentar todo el hemisferio norte en 0,1 grados Celsius para fines de siglo, lo que haría aún más difícil mantener la temperatura de la Tierra por debajo de los niveles. 1,5 grados Celsius (2,7 grados Fahrenheit) límite de calentamiento que, según los científicos, es necesario para evitar alteraciones climáticas graves, aumento de las precipitaciones, aumento del nivel del mar, sequías y otros efectos desastrosos del cambio climático para el año 2100. Eso se debe a las mismas partículas de dióxido de azufre que provienen de la quema de carbón y provocan problemas respiratorios en los seres humanos que también reflejan la luz solar, que enfría el planeta.

En un nuevo estudio publicado esta semana en la revista Cartas de investigación ambiental, un equipo de investigadores de China y Estados Unidos analizó datos de emisiones entre 2006 y 2017 durante la gran limpieza del aire de China. Al instalar depuradores y otras tecnologías nuevas en plantas de carbón más antiguas y otras fábricas, el país redujo las emisiones de dióxido de azufre en un 70 por ciento. Luego, los investigadores desarrollaron un modelo de computadora para pronosticar cómo este cambio en la calidad del aire afectaría algo llamado “forzamiento radiativo, ”O la cantidad de energía del sol que queda atrapada por la atmósfera de la Tierra, menos la energía que la Tierra refleja de regreso al espacio.

Los científicos ejecutaron su modelo para simular el paso de 150 años tanto con la tasa de emisiones más alta de 2006 como con la tasa de emisiones más baja de 2017. Luego observaron cuáles serían los cambios de temperatura después de aproximadamente un siglo. Los resultados muestran que las reducciones de emisiones permitirán que llegue más energía a la Tierra, lo que resultará en un calentamiento total de alrededor de 0,1 grados Celsius, y no solo donde se produjeron las reducciones de contaminación en China. Esto se debe a que estos contaminantes de dióxido de azufre se dispersan por las corrientes de viento y, como resultado, el efecto de calentamiento se extenderá por todo el hemisferio norte.

“Es una de estas compensaciones que la gente conoce antes, pero le asignamos algunos números”, dice Steven J. Davis, profesor de ciencias del sistema terrestre en UC Irvine y coautor del nuevo informe.

Por supuesto, el aire más limpio también tiene ventajas. Pequeñas partículas que provienen de las emisiones de carbón, la combustión de automóviles y las plantas industriales ingresan a las vías respiratorias y penetran profundamente en los pulmones, donde erosionan los tejidos y pueden ingresar al torrente sanguíneo. Esto puede provocar una serie de problemas de salud crónicos y a corto plazo, desde asma hasta ataques cardíacos, según la Agencia de Protección Ambiental. Pero de 2013 a 2017, la reducción de la contaminación en China ayudó a reducir las muertes prematuras por enfermedades respiratorias, accidentes cerebrovasculares y cáncer de pulmón en casi un 10 por ciento, o alrededor de 200.000 personas, según este estudio de 2019 realizado por investigadores de la salud publicado en la revista. Ciencia China Ciencias de la Tierra.

Dado que China es el gorila de 800 libras de gases de efecto invernadero que calientan el planeta (contabilizando 28 por ciento de las emisiones mundiales en 2018, en comparación con el 15 por ciento de EE. UU., según la Unión de Científicos Preocupados), la forma en que la nación obtiene su energía y si cambia a combustibles más limpios pronto también puede afectar al resto de la población mundial. La semana pasada, el presidente chino, Xi Jinping, dijo a la Asamblea General de las Naciones Unidas que su país adoptaría objetivos de gases de efecto invernadero más estrictos y convertirse en carbono neutral antes de 2060. “Hacemos un llamado a todos los países a buscar un desarrollo innovador, coordinado, verde y abierto para todos, aprovechar las oportunidades históricas que presenta la nueva ronda de revolución científica y tecnológica y transformación industrial, lograr una recuperación verde de la economía mundial en el era post-COVID y, por lo tanto, crear una fuerza poderosa que impulse el desarrollo sostenible ”, dijo Xi, según una transcripción oficial de su discurso.

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