Este colibrí sobrevive a las noches frías y casi se congela

Las altas montañas de los Andes del Perú son un paraíso para los colibríes, rico en néctar de flores silvestres y bajo en depredadores. Pero hay un problema: el frío.

Las temperaturas nocturnas a menudo descienden por debajo del punto de congelación en estas tierras altas tropicales lluviosas. ¿Cómo es posible que un pájaro de seis gramos que necesita néctar de 500 flores al día solo para sobrevivir obtenga suficiente energía extra para mantenerse caliente toda la noche?

No es así.

En cambio, a medida que las temperaturas bajan con el sol, estos colibríes entran en un estado de animación suspendida conocido como letargo. Una especie, la cola de metal negra (Metallura Phoebe), escalofríos a 3,26 ° Celsius, la temperatura corporal más fría jamás registrada en un ave o mamífero que no hiberna, informan los investigadores el 9 de septiembre en Letras de biología.

“Son fríos como una roca”, dice Blair Wolf, ecólogo fisiológico de la Universidad de Nuevo México en Albuquerque. “Si no supieras mejor, pensarías que están muertos”. El enfriamiento a temperaturas cercanas a la muerte permite a los colibríes ahorrar energía preciosa, lo que les permite sobrevivir a la fría noche y prepararse para alimentarse al día siguiente, dice Wolf.

El letargo se había observado antes en colibríes, pero Wolf y sus colegas querían una imagen más detallada. Colocaron 26 individuos de seis especies diferentes en jaulas durante la noche e insertaron el equivalente a termómetros rectales en miniatura en sus cloacas.

Posados ​​y erguidos, los pájaros apuntaron sus picos hacia arriba, esponjaron sus plumas y dejaron de moverse. Todas las especies entraron en algún tipo de letargo, pero la cola de metal negra fue la que más se enfrió, pasando de una temperatura diurna de unos 40 ° C a apenas por encima del punto de congelación.

Durante el día, los corazones pequeños pero poderosos de estos colibríes pueden latir 1200 veces por minuto para impulsar su estilo de vida frenético. Pero durante el letargo, su frecuencia cardíaca cae en picado a tan solo 40 latidos por minuto. “Es una caída asombrosa”, dice Wolf, y podría permitir que estas aves de gran altitud reduzcan su uso de energía en aproximadamente un 95 por ciento. Al no desperdiciar energía tratando de mantenerse calientes, estas aves pueden prosperar hasta 5.000 metros sobre el nivel del mar. “Es una adaptación notable”.

Alrededor del amanecer, los colibríes comienzan a acelerar, calentándose alrededor de un grado por minuto al hacer vibrar sus músculos. “Ves al pájaro temblando allí, y de repente sus ojos se abren y está listo para partir”, dice Wolf.

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