¿Existe realmente vida en Venus? Solo hay una forma de saberlo con certeza

La mayoría de la gente tiende a pensar en Venus como completamente inhabitable, dado que la temperatura de su superficie ronda los 900 grados Fahrenheit (480 grados Celsius), lo que no parece muy atractivo.

Pero durante mucho tiempo he defendido la idea de que la vida podría existir en las gruesas capas de nubes que cubren el planeta. En mi libro de 1997 Venus revelada, Señalé que nuestra entonces nueva vista de Venus desde el Orbitador de radar magallanes mostró que nuestro vecino del sistema solar de al lado tenía una superficie geológicamente activa que debe estar interactuando químicamente con las nubes frías de arriba, y posiblemente incluso flujos biogeoquímicos que podría estimular y nutrir organismos de gran altitud.

No ha sido una opinión popular.

En la década de 1960, el químico atmosférico James Lovelock consultó a la NASA en el diseño de instrumentos de detección de vida para Marte. Concluyó que la mejor manera de buscar era simplemente estudiar su atmósfera con espectrómetros y buscar los gases de desequilibrio que debe producir la vida. La NASA lo ignoró y envió el Viking Lander de mil millones de dólares, que en 1976 logró aterrizar en Marte y envió fotografías reveladoras de la superficie, mediciones atmosféricas cruciales y resultados biológicos confusos y ambiguos demostrando que es difícil buscar vida sin asumir definiciones muy específicas y algo centradas en la Tierra de las cualidades y necesidades de la vida.

Pero la revolución de los exoplanetas ha revivido el enfoque en la detección remota de biofirmas, los indicadores reveladores de la vida. Esto no presupone nada sobre los metabolismos extraterrestres, aparte de que intercambiarían gases con sus entornos y alterarían su estado de entropía, en otras palabras, que estarían vivos de la mejor manera que podamos definirlo. La próxima generación de telescopios espaciales debería permitirnos determinar la composición de muchas atmósferas de exoplanetas.

Se ha trabajado mucho para estudiar qué gases son los más característicos de la vida (los candidatos obvios son el oxígeno y el metano) y también los posibles falsos positivos que podrían engañarnos. Las briznas de metano en Marte pueden verse como una posible firma biológica, aunque también se han propuesto fuentes geológicas. Otro gas que encabeza la lista es la fosfina, un átomo de fósforo unido a tres hidrógenos. En la Tierra es casi exclusivamente un producto de la biología. También se espera y se ve en planetas ricos en hidrógeno como Júpiter como resultado de procesos químicos inorgánicos, pero para los planetas rocosos como el nuestro, con frecuencia se ve como un signo seguro de vida.

Ahora Greaves, et al., Tienen informó la detección de fosfina en el planeta más cercano del universo al nuestro. Pase lo que pase, el informe sobre el hallazgo de este gas apestoso, tóxico y quizás biogénico en nuestro vecino Venus hará avanzar la ciencia de la detección de biofirmas atmosféricas. Si no es realmente fosfina, aprenderemos algo sobre la dificultad de este tipo de observación y la necesidad de proceder con precaución. Si realmente existe fosfina en Venus en la cantidad informada (concentraciones de hasta 20 partes por mil millones), podemos aprender algo más profundo. Los químicos inteligentes ahora intentarán encontrar fuentes alternativas no biológicas que produzcan fosfina en cantidades suficientes. Si tienen éxito, aprendemos algo nuevo, quizás algo importante, sobre Venus y otros planetas. Y aprendemos sobre las limitaciones del uso de firmas biológicas atmosféricas para inferir vida.

Si fallan, no da pruebas de vida, pero aumenta nuestra ya alta motivación para ir a Venus y estudiar su atmósfera in situ con instrumentos del siglo XXI (la última sonda de entrada que lanzó Estados Unidos fue en 1978).

Quizás realmente hay criaturas que habitan las nubes. Confirmar esto seguramente sería uno de los descubrimientos más profundamente transformadores jamás realizados. ¿Qué más revelaría instantáneamente tanto sobre la naturaleza de la vida, el universo y todo?

Estos son los primeros días de nuestra vida con este anuncio, y las posibilidades están abiertas. Podría ser una falsa alarma, pero es una alarma. A medida que la humanidad continúa buscando compañía, ya sea en el planeta vecino o en planetas entre las estrellas, la cuestión de las biofirmas atmosféricas no va a desaparecer. Y con Venus, a diferencia de los exoplanetas que están a decenas, cientos o miles de años luz de distancia, podemos buscar contexto. Podemos ir y echar un vistazo con un viaje que dura meses en lugar de siglos.

Como el poeta ee cummings escribió: “escucha: hay un universo increíblemente bueno al lado; vamos”.

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