Kitty see, kitty do: gato imita a humano, en la primera demostración científica de comportamiento | Ciencias

Ebisu copia a su dueña, Fumi Higaki, durante el entrenamiento “Haz lo que hago”.

Fumi Higaki

Por David Grimm

Ebisu puede ser el primer imitador literal del mundo. Los investigadores han demostrado que la felina japonesa puede imitar las acciones de su dueño bajo condiciones científicas controladas. La habilidad solo se ha visto en un puñado de criaturas, y el hallazgo podría sugerir que la imitación surgió relativamente temprano en la evolución de los mamíferos.

“Es realmente emocionante”, dice Kristyn Vitale, investigadora de la cognición de los gatos y conductista animal en Unity College. “La gente piensa en los gatos como solitarios y antisociales”, dice. “Pero este estudio refuerza la idea de que nos están mirando y están aprendiendo de nosotros”.

El hallazgo se produjo por una casualidad afortunada. Claudia Fugazza, etóloga de la Universidad Eötvös Loránd, había estado estudiando la cognición del perro durante casi 10 años usando “Hazlo cómo yo lo hago” formación. En este método, un investigador primero entrena a un perro u otro animal para copiar un comportamiento que ya conoce, como darse la vuelta, diciendo “Haz lo que yo hago”, demostrando el comportamiento y luego diciendo “¡Hazlo!” Luego, el perro es recompensado por su éxito. Con el tiempo, el animal aprende que “¡Hazlo!” significa “cópiame”. El enfoque se puede utilizar para probar si los animales realmente pueden imitar, es decir, copiar acciones que nunca antes habían hecho, como tocar una campana.

Fugazza, que también es adiestradora de perros, estaba trabajando con Fumi Higaki, una adiestradora de perros en Ichinomiya, Japón, cuando Higaki le dijo que había entrenado a uno de sus gatos con “Haz lo que yo hago”. La felina, una niña de 11 años llamada Ebisu (en honor al dios japonés de la prosperidad) vivía en la tienda de mascotas de Higaki y estaba muy motivada por la comida, lo que la hacía fácil de entrenar. “A menudo se colaba en mis clases de adiestramiento de perros porque sabía que la gente de allí tenía buenos premios”, dice Higaki.

Fugazza había querido estudiar la imitación en otras especies, y aquí, sorprendentemente, había un gato que aparentemente ya tenía el entrenamiento requerido. Pero Ebisu estaba asustado por los extraños. Así que Higaki conducía los experimentos por las noches en su tienda de mascotas, mientras Fugazza supervisaba desde el otro extremo de la habitación.

Higaki mostró que Ebisu podía copiar acciones familiares, como abrir un cajón de plástico y morder una cuerda de goma. Luego le pidió al gato que imitara dos comportamientos nuevos. Mientras estaba de pie frente a Ebisu, quien estaba sentada en una encimera junto a una caja de cartón, Higaki levantó su mano derecha y tocó la caja. En otras ocasiones, se inclinaba y frotaba la cara contra la caja.

En 16 ensayos posteriores, Ebisu copió con precisión a su dueño más del 81% del tiempo, informa el equipo este mes en Cognición animal (ver video, arriba). El hecho de que el gato usó su pata y cara para tocar la caja cuando su dueño usó su mano y su rostro, respectivamente, indica que pudo “mapear” las partes del cuerpo de su dueño en su propia anatomía, dice el equipo.

Fugazza dice que hasta ahora solo se ha demostrado que los delfines, los loros, los simios y las orcas imitan a las personas. Los gatos que tienen la misma habilidad, dice, sugiere que puede estar muy extendida en el reino animal, evolucionando temprano en la evolución animal. Y aunque el estudio se realizó en un solo gato, Fugazza cree que es probable que la mayoría de los gatos puedan imitar a las personas. “No creo que Ebisu fuera un genio”.

Pero Claudio Tennie, un etólogo de la Universidad de Tübingen que ha estudiado la cognición en perros y primates, no está impresionado. Dice que es imposible saber a partir del estudio si los gatos tienen una habilidad innata para imitar a los humanos, o si el entrenamiento intensivo de “Haz lo que yo hago” les dio la habilidad. “Podemos entrenar osos para que conduzcan motocicletas”, dice. “Eso no significa que los osos anden en motocicletas”.

Tennie también señala que ambas imitaciones, tocar una caja con una pata y frotar una cara contra una caja, son acciones que un gato podría hacer de todos modos. Y es posible que Ebisu simplemente se frotó la cara contra la caja para enmascarar el olor de su dueño, dice. “No estoy convencido de que estemos viendo una verdadera imitación”.

Vitale es más optimista. Hace unos años, uno de sus gatos, Bo, comenzó a presionar un timbre de llamada después de ver a Vitale hacerlo. “Es de esperar que otras personas repitan este trabajo para que sepamos qué tan extendido está esto en los gatos”, dice.

Desafortunadamente, eso no será posible con Ebisu. Desarrolló una enfermedad renal el año pasado y murió en junio.

Aún así, el coautor Adam Miklosi, etólogo cognitivo de Eötvös Loránd, dice que se avecinan más estudios sobre el amigo más quisquilloso del hombre. La investigación con Ebisu, dice, revela nuevas formas de entrenar y hacer experimentos cognitivos con gatos, que han sido notoriamente difícil de estudiar. El documento refuerza, por ejemplo, que es probable que los gatos, a diferencia de los perros, muestren sus verdaderas habilidades solo si su dueño está presente. “Podríamos aprender mucho de Ebisu”.

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