La cueva de agua dulce más profunda del mundo se ha vuelto mucho más profunda | Ciencias

En 2016, los investigadores estimaron que la profundidad del abismo de Hranice era de 473,5 metros.

Marcin Jamkowski / AP

Por Charlotte Hartley

Durante décadas, los espeleólogos han acudido en masa a las cavernas inundadas del Hranice Abyss de la República Checa, que se extiende más bajo tierra que cualquier otro sistema de cuevas de agua dulce. Ahora, una campaña científica a la cueva ha revelado que tiene 1 kilómetro de profundidad, más del doble de lo que se pensaba anteriormente. Los investigadores también dicen que el abismo se formó cuando el agua subterránea se filtró desde la superficie, no cuando el agua se filtró hacia arriba, como se creía anteriormente, un hallazgo que podría cuestionar el origen de otras cuevas profundas.

El abismo se encuentra en el karst, un terreno parecido al queso suizo que se forma cuando la roca soluble como la piedra caliza se disuelve lentamente en el agua. La mayoría de las cuevas se forman desde la superficie hacia abajo, cuando el agua de la lluvia o la nieve derretida (ligeramente ácida por el dióxido de carbono disuelto) se abre paso bajo tierra, devorando la roca y creando grietas que se ensanchan con el tiempo. Sin embargo, las cuevas profundas también se pueden formar de abajo hacia arriba, cuando el agua subterránea ácida calentada por el manto de la Tierra burbujea. Los investigadores creían que el abismo de Hranice estaba en esta segunda categoría porque sus aguas contienen isótopos de carbono y helio que provienen de las profundidades de la Tierra.

El abismo de Hranice es la cueva de agua dulce más profunda del mundo. Pero no es el más profundo en general. Ese honor pertenece a la cueva Veryovkina de Georgia, una incursión de 2,2 kilómetros de profundidad que se formó cuando el nivel del mar en el vecino Mar Negro descendió drásticamente hace millones de años. En 2016, los investigadores que utilizaron un vehículo operado por control remoto estimaron que el abismo de Hranice tenía 473,5 metros de profundidad. Sin embargo, el cable de comunicación de fibra óptica del vehículo impidió que se profundizara, y la verdadera extensión del sistema de cuevas seguía siendo un misterio.

Ahora, los científicos han revelado una imagen más clara utilizando una combinación de técnicas geofísicas. Primero, recopilaron datos de una serie de electrodos sobre el suelo que midieron la facilidad con que la piedra caliza conducía la electricidad, lo que puede indicar regiones de rocas o brechas. Luego, usaron sensores para buscar pequeñas variaciones en el tirón de la gravedad, que pueden revelar cavernas. Finalmente, registraron los reflejos de las ondas sísmicas producidas por la activación de pequeñas cargas explosivas, una forma de producir un mapa subterráneo aproximado.

La imagen resultante reveló un sistema de cavernas profundas en forma de trinchera, algunas llenas de sedimento, que habían sido talladas en la piedra caliza, dice el geofísico Radek Klanica de la Academia Checa de Ciencias, quien dirigió el estudio. Sorprendentemente, estas trincheras cubiertas de sedimentos se extienden hasta aproximadamente 1 kilómetro por debajo de la superficie—Mucho más profundo que las estimaciones anteriores, informó el equipo este mes en el Journal of Geophysical Research: superficie terrestre. Esa nueva profundidad podría reforzar el atractivo para los turistas, dice Klanica, que es “especialmente importante” para la economía. Pero también ofrece nuevos conocimientos sobre la geología local, lo que podría tener implicaciones más amplias para mantener los suministros de agua en la región.

Klanica y sus colegas también encontraron evidencia de un antiguo sistema de drenaje de agua subterránea en la piedra caliza, lo que sugiere un nuevo origen en la superficie del abismo. Las trincheras subterráneas se alineaban con montañas por un lado y una profunda cuenca por el otro. El agua habría corrido de las montañas a la antigua cuenca, excavando cavernas de arriba hacia abajo. Los investigadores creen que es posible que se haya producido una afluencia adicional de agua desde abajo, lo que explica la presencia de isótopos de carbono y helio. Klanica dice que esto significa que los científicos pueden necesitar reconsiderar los orígenes de otras cuevas profundas supuestamente formadas de abajo hacia arriba, como Lagoa Misteriosa en Brasil o Boesmansgat en Sudáfrica.

Francesco Sauro, un geólogo de la Universidad de Bolonia que no participó en el estudio, elogia el uso por parte del equipo de múltiples métodos geofísicos. “Es un buen ejemplo de cómo se deben hacer las cosas”, dice. La nueva profundidad estimada del abismo es “impresionante”, agrega. “Podría ser que otras cuevas tengan la misma historia, o que [similarly formed] las cuevas podrían ser aún más profundas “. Sauro también siente curiosidad por saber qué tipos de organismos vivos los científicos podrían encontrar en las profundidades del sistema de cuevas: “No sabemos exactamente qué podría haber allí”.

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