La eliminación de asbesto es un trabajo difícil, pero el Covid-19 lo hace más difícil

Esta historia originalmente apareció en Molienda y es parte del Escritorio del clima colaboración.

Fue justo antes del amanecer cuando siete hombres corpulentos con camisetas y pantalones de chándal se reunieron frente a un imponente edificio de vidrio en Lexington Avenue en la ciudad de Nueva York. Marcelo Crespo, un hombre de 41 años con brillantes ojos verdes y perilla, llamó al grupo a una camioneta blanca de la compañía, entregando a cada hombre un montón de equipo de protección: mascarilla y respiradores, overoles de cuerpo entero, cubrezapatos, sombreros, cinta adhesiva.

Agarrando sus bultos, los hombres entraron por la puerta trasera del edificio, tomando el elevador de servicios públicos 32 pisos hasta el techo. El día anterior, habían sellado el espacio de trabajo como una enorme bolsa Ziploc, cubriendo una gran sección del techo con estructuras protectoras de plástico para protegerlo del aire libre. Antes de atravesar la lona transparente, Crespo sacudió el andamio comprobando su estabilidad. Trazó una señal de la cruz en su pecho y susurró una oración para que Dios los protegiera a todos. Las señales de advertencia cubrían las paredes, las cajas y el equipo improvisados. Precaución. Peligro. Solo personal autorizado.

Podría haber sido una escena de la película. Brote, pero el trabajo se llevó a cabo varios meses antes de que la pandemia de Covid-19 se apoderara de Manhattan. Con cada respiración, los hombres seguían corriendo el riesgo de serios problemas de salud, incluso la muerte, como resultado de las partículas microscópicas de asbesto arremolinándose en el aire.

Los trabajadores de reducción de asbesto se consideraban esenciales mucho antes de la pandemia. Los propietarios están obligados legalmente a llamar a los equipos de eliminación para eliminar el asbesto en cualquier momento en que se realice una construcción, renovación o adaptación. En todo Estados Unidos, durante la pandemia de coronavirus, algunos trabajos de asbesto han incluso acelerado ya que varias ciudades están aprovechando los cierres de espacios públicos para programar renovaciones. Y hay mucho más de eso en el horizonte posterior al coronavirus: la ciudad de Nueva York Ley de Movilización Climática, que se aprobó la primavera pasada, incluye un mandato de que los edificios más grandes de la ciudad reduzcan sus emisiones totales en un 40 por ciento para 2030 y un 80 por ciento para 2050 mediante la instalación de nuevas ventanas, aislamiento y otras modificaciones para ser más eficientes energéticamente.

Pero si bien el momento tiene sentido para las ciudades, no es tan bueno para los trabajadores de mitigación, cuyos riesgos laborales los hacen especialmente vulnerables a las complicaciones graves de Covid-19.

A juzgar por su Por sus propiedades físicas, el asbesto es algo útil: los cristales largos y fibrosos del mineral natural absorben el sonido y resisten el fuego, el calor y la electricidad. En griego antiguo, la palabra “asbesto” significa “inextinguible”. A finales del siglo XIX, las empresas de Europa y América del Norte competían por los derechos de explotación. El amianto apareció en todas partes: en concreto, ladrillos, tuberías, pisos, techos y sofás. Se utilizó como aislante en escuelas, hospitales y teatros. El asbesto se usó como nieve en escenarios de películas en la década de 1930, cubriendo a Dorothy en El mago de Oz.

A medida que crecía en popularidad, los médicos notaron que a los mineros de amianto relativamente jóvenes les faltaba el aire y padecían una afección llamada fibrosis pulmonar. Cuando las fibras de asbesto se transportan por el aire, los pequeños filamentos en forma de aguja pueden ingresar al cuerpo a través de los pulmones y la piel, acumulándose en los órganos internos y formando tejido cicatricial durante décadas. Para cuando aparecen los síntomas, es posible que las personas ya tengan una enfermedad pulmonar permanente, daño genético o crecimientos cancerosos.

En los EE. UU., Alrededor de 39.000 trabajadores mueren cada año por enfermedades relacionadas con el asbesto. Acerca de 3000 de estas muertes se deben al mesotelioma, una forma maligna de cáncer relacionada con la exposición al asbesto. Y no se necesita mucho: “El mesotelioma puede ocurrir a niveles relativamente bajos de exposición”, dijo Victor Roggli, profesor de patología en la Universidad de Duke.

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