La propagación de los mosquitos de la malaria amantes de las ciudades podría representar una grave amenaza para África | Ciencias

Un hombre duerme dentro de un mosquitero en Somalia.

Feisal Omar / Reuters

Por Mohammed El-Said

Un mosquito asiático portador de malaria que se ha adaptado a la vida urbana tiene el potencial de extenderse a decenas de ciudades en todo el continente africano, sugiere un nuevo estudio de modelado. Eso podría poner a más de 100 millones de personas adicionales en riesgo de contraer la enfermedad mortal, incluidas muchas que nunca antes estuvieron expuestas y no tienen inmunidad.

La especie de mosquito, Anopheles stephensi, plantea una nueva amenaza seria para las ciudades africanas, dice Francesca Frentiu, genetista de la Universidad Tecnológica de Queensland que no participó en la investigación. Ella elogia el trabajo como “un esfuerzo importante, respaldado por métodos sólidos”.

La malaria, que mata a más de 400.000 personas al año, la mayoría de ellos niños africanos, es causada por Plasmodium parásitos y propagado por varias especies de mosquitos. En África, el más importante es A. gambiae, que prospera en entornos rurales. Pero recientemente, los científicos también han descubierto A. stephensi, que está bien adaptado a la vida de la ciudad y ha propagado la malaria durante mucho tiempo en los entornos urbanos de Asia. A. stephensi saltó de Asia a la Península Arábiga entre 2000 y 2010 y luego dio otro salto al Cuerno de África; los científicos lo descubrieron por primera vez en Djibouti en 2012, luego en Etiopía y Sudán.

Para medir su potencial para extenderse más lejos, Janet Hemingway, bióloga molecular de insectos de la Escuela de Medicina Tropical de Liverpool, y sus colegas utilizaron datos sobre todos los lugares donde A. stephensi ahora se sabe que ocurre —incluidas variables como la temperatura media anual, la estacionalidad de las lluvias y la densidad de población humana— para producir mapas de los lugares de África donde el mosquito podría establecerse a continuación.

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los Anopheles stephensi mosquito

Sinclair Stammers / Fuente científica

Los resultados son desconcertantes. De 68 ciudades africanas con una población de más de 1 millón, 44 parecen hábitats adecuados para A. stephensi, informa el equipo esta semana en el procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias. Juntas, esas ciudades, desde Casablanca, Marruecos hasta Durban, Sudáfrica, albergan a 126 millones de personas, incluidos 20,5 millones solo en el área metropolitana de El Cairo y otros 19 millones en Lagos, Nigeria.

Si A. stephensi continúa sus incursiones, existe “una posibilidad muy real de brotes masivos”, que podrían ser “catastróficos”, escriben los investigadores. El hecho de que los países del norte de África sean susceptibles es particularmente preocupante, ya que actualmente tienen muy poca o ninguna malaria y la gente no tiene inmunidad.

La Organización Mundial de la Salud ha advertido a África sobre A. stephensi, pidiendo una vigilancia activa de los mosquitos. Los hallazgos sugieren que las ciudades de todo el continente deberían tomar en serio estas advertencias, dice Marianne Sinka, zoóloga de la Universidad de Oxford que dirigió la investigación.

Los mapas que creó el equipo serán útiles para rastrear y combatir la malaria, dice Tamar Carter, bióloga de la Universidad de Baylor que no participó en el estudio. Aún así, Carter dice que se necesita más investigación para averiguar qué tan grande es la amenaza. A. stephensi plantea a las ciudades africanas y cuál es la mejor manera de asignar recursos limitados para combatirlo.

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