Las temperaturas de la Edad de Hielo ayudan a predecir el calentamiento futuro

¿Cuánto más frío estaba en el pico de la última edad de hielo? Esa es una pregunta que los científicos han estado tratando de responder durante décadas. Y ahora, tienen una nueva mejor estimación: 11 grados Fahrenheit.

Eso es mucho, especialmente considerando que es un promedio global. Partes de América del Norte eran mucho más frías.

“Primero que nada, grandes áreas del noreste estaban completamente bajo hielo. Así que hubiera sido bastante frío, no estarías viviendo allí. Pero incluso aquí en el oeste, a la derecha, donde no estábamos cubiertos por una capa de hielo, habría sido algo así como 20 grados Fahrenheit más bajo “.

Jessica Tierney, paleoclimatóloga de la Universidad de Arizona. Tierney y sus colegas pasaron años recopilando información sobre el clima de la Tierra en el apogeo del último período glacial, hace unos 20.000 años.

“Obviamente, no tenemos termómetros en el período glacial, por lo que tenemos que buscar este tipo de indicadores suplementarios”.

Un tipo de sustituto es el plancton que vivió en el océano y se conservó en sedimentos marinos. Los científicos usan estos fósiles para inferir temperaturas oceánicas pasadas al estudiar los cambios en la química de sus conchas y en los tipos de grasas y otros compuestos que produjeron.

Tierney y su equipo luego combinaron estos datos con un modelo climático para dar una imagen completa de las condiciones de los glaciares.

“En realidad, es una técnica que se usa todos los días en la predicción del tiempo. Lo nuevo es que lo estamos usando para el pasado, no para el futuro. En realidad, estamos prediciendo en retrospectiva, por así decirlo, en lugar de pronosticar “.

El estudio es en la revista Nature.

Los hallazgos sugieren que la última edad de hielo fue significativamente más fría de lo que pensaban los científicos. Y eso importa hoy.

“La razón por la que queremos saber qué tan fría es la última edad de hielo, más allá del hecho de que es algo genial de saber, es que podemos usarla para comprender una cantidad llamada sensibilidad climática”.

La sensibilidad climática es una medida de cuánto se calienta el planeta en respuesta al aumento de los gases de efecto invernadero. En este caso de hace mucho tiempo, sabemos cuánto aumentaron las concentraciones de dióxido de carbono entre la última edad de hielo y el período preindustrial, debido a las burbujas de aire atrapadas en el hielo antiguo. Y ahora, tenemos los nuevos resultados de Tierney sobre la diferencia de temperatura entre las condiciones glaciales e interglaciares. Juntos, estos datos sugieren que es poco probable que sean correctas las estimaciones más bajas de la sensibilidad climática, en las que los gases de efecto invernadero no causan mucho calentamiento.

“Si tuviéramos una sensibilidad climática baja, entonces estaríamos menos preocupados, ya sabes, por lo que todo el CO2 las emisiones van a hacer. Y así, podemos descartar esa posibilidad … eso no es una gran noticia “.

– Julia Rosen

[The above text is a transcript of this podcast.]

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