Los esfuerzos de la vacuna COVID-19'Warp Speed' tienen como objetivo la diversidad de voluntarios y una protección duradera

Nota del editor (4/9/20): Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. Acaban de alertar a los estados para que se preparen para una nueva vacuna contra el coronavirus ya en noviembre. En esta historia, Científico americano describe cómo funcionan los ensayos de vacunas de vía rápida y cómo miden la eficacia y la seguridad.

A fines de julio, los voluntarios comenzaron a recibir dosis de una posible vacuna COVID-19 en la última etapa de un ensayo clínico en NYU Langone Health en la ciudad de Nueva York. Los más de 1,000 nombres en la lista de espera sugieren que la respuesta local al ensayo “ha sido sobresaliente”, dice Mark Mulligan, un especialista en enfermedades infecciosas que dirige el Centro de Vacunas Langone de NYU. “La gente está harta de esta enfermedad y muy motivada para ayudar”.

La vacuna, que fue desarrollada conjuntamente por el gigante farmacéutico Pfizer y la empresa alemana BioNTech, se encuentra entre los esfuerzos líderes en todo el mundo para desarrollar inmunizaciones para COVID-19 que actualmente se están llevando a cabo o se están preparando para comenzar los ensayos clínicos de fase III: estudios de etapa tardía que prueban la eficacia y la seguridad. * Seis de estos esfuerzos están respaldados por Operation Warp Speed, un programa de la administración Trump con el objetivo optimista de comenzar las inoculaciones masivas contra la enfermedad en los EE. UU. para enero. Durante los ensayos, los sujetos inscritos recibirán inyecciones experimentales o un placebo, y los investigadores observarán si los que recibieron la vacuna desarrollan infecciones y enfermedades a tasas más bajas. Estas evaluaciones “respaldarán en última instancia la aprobación regulatoria y las recomendaciones sobre cómo se pueden usar las vacunas”, dice Penny Heaton, directora ejecutiva del Instituto de Investigación Médica Bill & Melinda Gates. El instituto no participa directamente en los esfuerzos para desarrollar una vacuna contra COVID-19, pero está trabajando en vacunas para otras enfermedades virales en todo el mundo.

Los ensayos clínicos de fase III a menudo tardan años en llegar a su conclusión. Pero los desarrolladores de vacunas ahora planean probar a sus candidatos en horarios apresurados que han provocado preocupaciones sobre la intromisión política. (Las preocupaciones no carecen de fundamento: el 11 de agosto Rusia anunció que había aprobado una vacuna. a pesar de que el fármaco no se ha probado en ensayos a gran escala). Los funcionarios estadounidenses han insistido en que sus propias vacunas serán examinadas minuciosamente antes de su aprobación. Los expertos dicen que estos ensayos también deberían incluir representación adecuada de subgrupos vulnerables en alto riesgo de COVID-19, incluidos los ancianos, los grupos raciales minoritarios y las personas con problemas de salud subyacentes. Además del desafío, un número creciente de personas ha demostrado escepticismo hacia una eventual vacuna. Y los ensayos tienen que responder preguntas clave sobre qué tan bien protegen los sistemas inmunológicos humanos contra el SARS-CoV-2, el nuevo coronavirus detrás de la enfermedad. Los resultados de las pruebas en animales y los primeros estudios de seguridad humana parecen prometedores: las vacunas generan respuestas inmunes alentadorasy los efectos secundarios que desencadenan, generalmente dolor de cabeza, dolor de brazo, fatiga y fiebre, se resuelven rápidamente en la mayoría de las personas. Sin embargo, solo los ensayos clínicos de fase III pueden mostrar qué vacunas, si las hay, realmente brindarán protección.

Estrategias para la velocidad

El truco para dar respuestas rápidas sobre la seguridad y eficacia de las vacunas es inscribir a un gran número de personas, dice Peter Gilbert, bioestadístico del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson. Las poblaciones de estudio más grandes capturan más incidencias de exposición viral en un período de tiempo más corto que las más pequeñas, que se siguen durante períodos más largos. Cada uno de los ensayos clínicos de fase III en los EE. UU. Tiene como objetivo inscribir a 30.000 personas. Este número es el más bajo necesario para demostrar rigurosamente que el 50 por ciento de las personas están protegidas de contraer COVID-19 durante seis meses, el límite mínimo de aprobación de la Administración de Alimentos y Medicamentos.

Los investigadores monitorearán los grupos vacunados y placebo, o de control, hasta que el número de infecciones sintomáticas entre ellos llegue a 150. Si los investigadores pueden demostrar, con un 95 por ciento de confianza estadística, que los casos en el grupo vacunado suman la mitad de los del grupo control. grupo o menos, la vacuna habrá cumplido su objetivo principal. “Aún así, ninguno de nosotros estará realmente contento con el 50 por ciento”, dice Gilbert, quien dirige el centro estadístico de la Red de Ensayos de Prevención de COVID-19 del gobierno federal, una organización que está tratando de reclutar voluntarios para los estudios de fase III. “Todos queremos una protección del 90 al 95 por ciento”. Si una vacuna resulta ser mucho más protectora que la barra mínima de la FDA, agrega, puede que no haya necesidad de esperar 150 casos. “Podríamos analizar 50 casos, y si la vacuna reduce las tasas de enfermedad en un 80 por ciento, podríamos declararla exitosa y [apply] para su aprobación en un plazo de tres a cuatro meses ”, dice Gilbert.

Fundamentalmente, la FDA pautas Para los desarrolladores de la vacuna COVID-19, lo ideal es monitorear a los participantes durante uno o dos años adicionales después de la aprobación para evaluar cuánto tiempo dura la protección en la población general y si las personas vacunadas que se infectan desarrollan síntomas peores.

Inscribir a un grupo diverso

Las pautas también alientan, pero no exigen, que los desarrolladores de vacunas inscriban a las subpoblaciones más afectadas por COVID-19, como las personas negras y latinas, que tienen muchas más probabilidades de infectarse y morir a causa de la enfermedad. Puede que hacerlo no sea fácil. Los afroamericanos, en particular, tienen motivos para desconfiar de la investigación clínica, en parte como consecuencia de la Estudio de Tuskegee. (Ese experimento de 40 años fue como una investigación de la sífilis no tratada. Cuando se dispuso de un tratamiento efectivo con penicilina, los investigadores lo retuvieron de manera poco ética). Para reclutar a más personas de color, “tenemos que involucrarlas al acercarnos a organizaciones comunitarias , como iglesias, grupos vecinales, peluquerías y estilistas, y universidades negras ”, dice Patricia Whitley-Williams, pediatra que se especializa en enfermedades infecciosas en la Escuela de Medicina Rutgers Robert Wood Johnson. “Es esencial que le digamos a nuestra gente de color que han estado suficientemente representados en los ensayos clínicos de COVID-19”.

Kathrin Jansen, quien dirige la investigación y el desarrollo de vacunas en Pfizer, está de acuerdo en la necesidad de aumentar la representación de las minorías raciales en el ensayo de vacunas en curso de la compañía, que está inscribiendo a personas entre las edades de 18 y 85 en sitios en los EE. UU., Europa y el sur. America. “Esto es algo que estamos investigando activamente”, dice. La mayoría de las personas inscritas durante las pruebas de fase anterior de Pfizer y BioNTech eran blancas, dice Mulligan de NYU Langone. “Pero esperamos cambiar eso significativamente para la fase III”, dice Jansen. El estudio no establece objetivos cuantitativos para el reclutamiento de minorías, “pero se controlará de forma centralizada y se proporcionarán comentarios a cada una de las ubicaciones participantes”, dice Mulligan. “Estamos comprometidos a inscribir a los más afectados”.

Definición de marcadores de protección

Los investigadores del ensayo no solo evaluarán si las vacunas reducen las tasas de enfermedad COVID-19; Darán un paso más al sondear los “correlatos de protección” específicos en muestras de sangre que muestran si alguien es, de hecho, inmune a la enfermedad. La investigación preliminar sugiere que los llamados anticuerpos neutralizantes desempeñan un papel enorme en la protección. Estas moléculas errantes desvían al SARS-CoV-2 para que no se una a su receptor de la célula huésped, evitando la infección. Un estudio de julio informó que otro aspirante a la vacuna Warp Speed, co-desarrollado por Johnson & Johnson, provocó anticuerpos neutralizantes que fueron detectado en niveles altos en monos macacos. Cuando los investigadores luego expusieron a los animales a COVID-19, quedaron totalmente protegidos después de una sola dosis de vacuna. La compañía planea lanzar su ensayo clínico de fase III en septiembre. Entre las otras compañías de Operation Warp Speed, Moderna y el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas ya están llevando a cabo una prueba de fase III de su vacuna, y Novavax está programada para comenzar una en el otoño. Los acuerdos legales con cada empresa estipulan cuántos millones de dosis de vacunas, como mínimo, comprará el gobierno de los EE. UU. (Su objetivo es entregar 300 millones para enero). El gobierno tiene la opción de comprar millones de dosis adicionales, pero no está obligado a comprarlas si no se aprueba una vacuna.

Sin embargo, quedan dudas sobre la durabilidad de la protección que brindará cualquier vacuna a las personas. Los niveles de anticuerpos pueden disminuir poco después de la recuperación, y esa posibilidad ha aumentado. teme que la inmunidad al COVID-19 pueda disminuir rápidamente en aquellos que se han recuperado de la enfermedad o han sido vacunados. Sin embargo, Heaton tiene un tono más positivo. “Idealmente, obtendrá memoria inmunológica, de modo que incluso si sus anticuerpos disminuyen, volverán a dispararse cuando se vuelva a exponer al virus”, dice. Los estudios de fase III monitorearán los anticuerpos a lo largo del tiempo, agrega Heaton, junto con las acciones de otro componente inmunológico clave, las células T, que podrían proporcionar refuerzos. Las células T asesinas, en particular, eliminan las células infectadas, destruyendo sus invasores virales en el proceso. Pero la respuesta puede cortarse de dos maneras: estas células también pueden contribuir a reacciones inmunes hiperactivas que son mortales para algunos pacientes. “Todavía necesitamos una mejor comprensión de cómo responden las células T a la infección por SARS-CoV-2”, dice Avery August, inmunólogo de la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad de Cornell, que estudia las respuestas de las células T a las infecciones por COVID-19. “Pero, en general, soy optimista sobre los candidatos a vacunas que entran en la fase III. Tenemos mucho más que aprender, pero las respuestas inmunitarias hasta ahora parecen prometedoras “.

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* Nota del editor (25/8/20): Esta oración fue editada después de su publicación para corregir una referencia al número de esfuerzos de los favoritos.

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