¿Por qué es tan difícil estudiar la pérdida del olfato relacionada con el covid?

En marzo, los científicos en el Reino Unido se empezó a notar un fenómeno inesperado. Junto con fiebre, tos seca y malestar general, los pacientes con Covid-19 también informaron un síntoma repentino y alarmante: no podía oler nada. La evidencia anecdótica compartida en los foros de mensajes médicos de médicos en Irán, Francia, Italia y los Estados Unidos describió un fuerte aumento de la anosmia o la incapacidad para oler. En Alemania en ese momento, más de dos de cada tres casos positivos fueron anósmicos.

Teniendo en cuenta todos estos informes, ENT UK, el grupo profesional que representa a los especialistas en oído, nariz y garganta en el Reino Unido, recomendado que las personas que pierden repentinamente el sentido del olfato se aíslan durante siete días. En una carta conjunta, Claire Hopkins, presidenta de la British Rhinological Society, y Nirmal Kumar, presidente de ENT UK, escribieron que la anosmia “podría potencialmente usarse como una herramienta de detección para ayudar a identificar a pacientes que de otro modo serían asintomáticos, que luego podrían recibir mejores instrucciones sobre autoaislamiento.”

Por finales de abril, los Centros para el Control de Enfermedades habían agregado anosmia a la lista de síntomas de Covid-19, y en finales de julio Los científicos identificaron qué células del sistema olfativo se ven afectadas por el virus SARS-CoV-2. Pero las herramientas de detección del olfato aún no están muy extendidas, y los investigadores aún están tratando de descifrar qué tan prevalente es la anosmia entre los pacientes con Covid-19 y por qué dura solo unas pocas semanas en algunas personas y meses en otras. No está claro si algunos pacientes recuperarán el sentido del olfato o si existe alguna terapia que pueda ayudarlos.

Si bien la investigación sobre vacunas, anticuerpos monoclonales y tratamientos para Covid-19 se ha acelerado, la pandemia ha complicado mucho más otros tipos de investigación. Para el olfato, esto es especialmente cierto. ¿Cómo se estudia el sentido del olfato de una persona o se mira el interior de su nariz cuando tiene una enfermedad respiratoria altamente contagiosa? Aunque este campo se ha vuelto más importante que nunca, descubrir cómo hacer el trabajo de forma segura y con rigor científico está añadiendo una dimensión adicional de dificultad para los investigadores. “Nunca en un millón de años hubiera imaginado que tendría habilidades que serían relevantes durante una pandemia global”, dice John Hayes, director del Centro de Evaluación Sensorial de la Universidad Estatal de Pennsylvania. “Hay todo un nivel de urgencia que no existe en mi trabajo normal”.

La anosmia no es exclusiva de Covid-19. Está asociado con otras afecciones como el envejecimiento y los traumatismos craneales. Las personas a veces experimentan anosmia persistente después de infecciones virales como la influenza y, por supuesto, es común que las personas pierdan el sentido del olfato cuando se resfrían. Por lo general, nadie se alarma porque tiene la nariz tapada: tiene sentido que no se pueda oler nada cuando la mucosidad está bloqueando que las moléculas viajen por los conductos nasales hasta las neuronas olfativas que viven en la parte superior de la nariz, justo en el otro lado del cráneo desde el cerebro. Por lo general, una vez que desaparece la congestión, se restauran sus poderes olfativos.

Pero la anosmia por Covid-19 es notable porque es inmediata y, a menudo, llega sin congestión. “La pérdida del olfato en Covid no tiene matices para la mayoría de las personas”, dice Danielle Reed, directora asociada del Monell Chemical Senses Center, donde los investigadores trabajan en temas relacionados con el olfato y el gusto. “Las personas que no están muy atentas a su mundo sensorial, se dan cuenta. Al menos, eventualmente “.

Tradicionalmente, los investigadores llevaban a sus sujetos al laboratorio y medían sus poderes olfativos utilizando herramientas validadas científicamente como un olfatómetro, un dispositivo que entrega cantidades precisas de aromas a la nariz del sujeto, o un folleto de rascar y oler llamado el Prueba de identificación del olfato de la Universidad de Pennsylvania (UPSIT) que requiere que los sujetos huelan un aroma y lo identifiquen correctamente entre cuatro opciones.

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