Tus amados jeans azules están contaminando el océano, a lo grande

Los investigadores observaron muestras de sedimentos de varios hábitats, incluso en las profundidades del Ártico, lagos suburbanos poco profundos alrededor de Toronto y los Grandes Lagos Huron y Ontario. El número medio de microfibras que encontraron por kilogramo de sedimento seco en cada grupo fue, respectivamente, 1.930, 2.490 y 780. De esas microfibras en general, del 22 al 51 por ciento eran celulosa antropogénicamente modificada, y de eso, del 41 al 57 por ciento fueron microfibras de mezclilla índigo. En otras palabras, hay mucha mezclilla en el medio ambiente. “Creo que lo interesante es que la mayoría de estas fibras que estábamos encontrando eran estas fibras de celulosa antropogénicas, incluso en los sedimentos del océano profundo”, dice Athey. “Y eso demuestra que son lo suficientemente persistentes como para acumularse en estas regiones remotas”.

Para estar seguros de que estaban caracterizando las fibras de mezclilla correctamente, los científicos llevaron a cabo un experimento separado en el laboratorio, lavando tres tipos diferentes de mezclilla azul hechos de 99 o 100 por ciento de algodón: jeans usados, jeans regulares nuevos y jeans nuevos ligeramente desgastados. (Eso significaba no más de tres agujeros y algo de deshilachado). Capturaron el efluente de su lavadora y contaron las fibras.

De acuerdo con estudios similares en otros grupos, encontraron que los jeans nuevos arrojan más fibras que los usados, lo cual tiene sentido, ya que los jeans viejos han eliminado durante mucho tiempo todas las fibras sueltas que sobraron del proceso de fabricación. Pero, extrañamente, no encontraron una diferencia significativa entre los jeans nuevos normales y los jeans nuevos ligeramente desgastados, que se podría suponer que arrojarían más, dado el desgaste. “Si tienes un par de jeans muy desgastados, es posible que suelten un poco más”, dice Athey. “Pero también podría ser el tipo de material”. Estudios anteriores han analizado más ropa sintética, que probablemente se desprenda de manera diferente que el algodón puro. Independientemente, Athey y sus colegas llegaron a una cifra sorprendente: un solo par de jeans puede liberar 56,000 microfibras por lavado.

Los investigadores también recolectaron efluentes de dos plantas de tratamiento de aguas residuales, que filtran algunas, pero no todas, las microfibras antes de bombear el agua al lago Ontario. (Las plantas de tratamiento de otros lugares bombean sus efluentes al mar en su lugar). Esto los llevó a una cifra aún más sorprendente: solo esas dos plantas podrían estar descargando mil millones de microfibras de mezclilla índigo por día en el lago. Eso está en consonancia con los hábitos de lavado del país, ya que aproximadamente la mitad de la población canadiense usa jeans casi todos los días y el canadiense promedio lava sus jeans después de solo dos usos.

Las plantas de aguas residuales en realidad hacen un trabajo decente al secuestrar microfibras en el “lodo” sólido de los desechos humanos, que se convierte en “biosólido”, que los agricultores a menudo usan como fertilizante. Desafortunadamente, empaquetar las microfibras en fertilizante puede darles otro camino para ingresar al mar. A medida que el fertilizante se seca en los campos, el viento puede recoger las fibras de los jeans azules y cualquier cantidad de fibras sintéticas y depositarlas en el océano para que los científicos las encuentren más tarde en el sedimento. Los estudios ya han demostrado que las microfibras pueden volar cientos, si no miles de millas, aterrizando en hábitats anteriormente vírgenes como el Ártico.

En general, el problema es que las instalaciones de aguas residuales no fueron diseñadas para capturar todas estas microfibras. Están capturando entre el 83 y el 99 por ciento de ellos, pero incluso dejar pasar un pequeño porcentaje es un verdadero torrente, dado su volumen. “La cuestión es que hay tanta gente en el planeta, simplemente somos demasiados”, dice Miriam Diamond, científica ambiental de la Universidad de Toronto, coautora del artículo. “Y creo que lo asombroso es cuántos de nosotros usamos jeans. No es una acusación contra los jeans; quiero dejar muy claro que no nos vamos a quedar con los jeans. Es un ejemplo realmente potente de impacto humano “.

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