Un'lago' en Marte puede estar rodeado por más charcos de agua

La información reciente de Marte seguramente suscitará un debate sobre si el agua líquida se esconde debajo del hielo polar del planeta.

Los nuevos datos de una sonda en órbita alrededor de Marte parecen reforzar un reclamo de 2018 que un lago se encuentra aproximadamente a 1,5 kilómetros por debajo del hielo cerca del polo sur (SN: 18/8/18). Un análisis de los datos adicionales, realizado por algunos de los mismos investigadores que informaron sobre el descubrimiento del lago, también insinúa varias piscinas más que rodean el depósito principal, un estudio publicado en línea el 28 de septiembre en Astronomía de la naturaleza reclamación (es.

Si existe, el lago central abarca aproximadamente 600 kilómetros cuadrados. Para evitar congelarse, el agua tendría que ser extremadamente salada, posiblemente haciéndola similar a los lagos subglaciales de la Antártida. “Esta área es lo más parecido a ‘habitable’ en Marte que se ha encontrado hasta ahora”, dice Roberto Orosei, científico planetario del Instituto Nacional de Astrofísica en Bolonia, Italia, quien también dirigió el informe de 2018.

Ali Bramson, un científico planetario de la Universidad Purdue en West Lafayette, Indiana, está de acuerdo en que “algo extraño está sucediendo en este lugar”. Pero, dice, “existen algunas limitaciones para el instrumento y los datos…. No sé si es totalmente un mate todavía “.

Orosei y sus colegas sondearon el hielo utilizando un radar a bordo de la Agencia Espacial Europea. Mars Express orbitador. Breves ráfagas de ondas de radio se reflejan en el hielo, pero algunas penetran más profundamente y rebotan en el fondo del hielo, enviando un segundo eco. El brillo y la nitidez de ese segundo reflejo pueden revelar detalles sobre el terreno subyacente.

El posible lago se encontró originalmente utilizando datos de radar recopilados desde mayo de 2012 hasta diciembre de 2015. Ahora, en los datos recopilados de 2010 a 2019, el equipo una vez más encontró regiones debajo del hielo que son altamente reflectantes y muy planas. Dicen que sus hallazgos no solo confirman indicios anteriores de un gran lago enterrado, sino que también descubren un puñado de estanques más pequeños que rodean la masa principal de agua y están separados por franjas de tierra seca.

“En la Tierra, no habría ningún debate” de que un reflejo de radar plano y brillante sería agua líquida, dice Orosei. Estas mismas técnicas de análisis se han utilizado más cerca de casa para mapear lagos subglaciales en la Antártida y Groenlandia.

Si bien se desconoce mucho sobre estos supuestos estanques, una cosa es segura: este nuevo informe seguramente provocará controversia. “La comunidad está muy polarizada”, dice Isaac Smith, científico planetario del Instituto de Ciencias Planetarias que tiene su sede en Ontario, Canadá. “Estoy en el campo que se inclina a creerlo”, agrega. “Han hecho sus deberes”.

Una pregunta se centra en cómo el agua puede permanecer líquida. “No hay forma de calentar el agua lo suficientemente incluso con un montón de sales”, dice el científico planetario Michael Sori, también en Purdue.

En 2019, él y Bramson calcularon que la temperatura del hielo, alrededor de -70 ° Celsius, es demasiado fría incluso para que las sales se derritan. Ellos discuten se necesita alguna fuente local de calor geotérmico, como una cámara de magma debajo de la superficie, para mantener un lago. Eso a su vez ha llevado a otras preguntas sobre si el Marte contemporáneo podría suministrar el calor necesario.

Smith, al igual que los autores del artículo, cree que esto no es un problema. Hace tan solo 50.000 años, dice Smith, el polo sur marciano era más cálido porque la inclinación del planeta (y por lo tanto sus estaciones) cambia constantemente. Las temperaturas más cálidas podrían haberse propagado a través del hielo para crear bolsas de líquido salado. Alternativamente, los estanques pueden haber estado allí antes de que se formara la capa de hielo. De cualquier manera, a concentraciones muy altas de sal, una vez que el agua se ha derretido, es difícil que vuelva a congelarse. “La temperatura de fusión es diferente a la temperatura de congelación”, dice.

Aun así, tal líquido puede ser diferente a cualquier otro con el que la mayoría de los terrícolas estén familiarizados. “Algunas salmueras superenfriadas a estas bajas temperaturas todavía se consideran líquidas, pero se convierten en un vidrio extraño”, dice Bramson.

Resolver estas preguntas probablemente requiera más que un radar. Múltiples factores, como la composición y las propiedades físicas del hielo, pueden alterar el destino del segundo eco del fondo del hielo, dice Bramson. Los datos de sismología, gravedad y topografía podrían contribuir en gran medida a revelar lo que se esconde debajo del hielo.

Si algo podría sobrevivir en semejante agua es una cuestión abierta. “No sabemos exactamente qué hay en esta agua”, dice Orosei. “No sabemos la concentración de sales, que podrían ser mortales”. Pero si la vida evolucionó en Marte, especula, “estos lagos podrían haber estado proporcionando un Arca de Noé que podría haber permitido que la vida sobreviviera incluso en las condiciones actuales”.

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