Asteroide de dinosaurio golpeó el peor de los casos

Todos conocemos la historia: hace 66 millones de años, un asteroide gigante se estrelló contra la Tierra, matando a las tres cuartas partes de todas las especies, incluida la mayoría de los dinosaurios. Los investigadores sospechan que el impacto causó la extinción al levantar una nube de polvo y pequeñas gotas llamadas aerosoles que sumergieron al planeta en algo parecido a un invierno nuclear.

“Estos componentes en la atmósfera provocaron el enfriamiento global y la oscuridad que habrían evitado que ocurriera la fotosíntesis y, en última instancia, cerrando la cadena alimentaria”.

Shelby Lyons, una recién graduada de doctorado de la Penn State University.

Pero los científicos también han encontrado gran cantidad de hollín en las capas geológicas depositadas inmediatamente después del impacto del asteroide. Y el hollín también puede haber sido parte del mecanismo de muerte, dependiendo de dónde venga.

Parte del hollín probablemente provino de incendios forestales que estallaron alrededor del planeta después del impacto. Pero la mayoría de estas partículas habrían permanecido en la atmósfera inferior durante solo unas pocas semanas y no habrían tenido mucho efecto en el clima global.

Pero los científicos plantean la hipótesis de que el hollín también puede provenir de las mismas rocas que el asteroide pulverizó cuando golpeó. Si esas rocas contuvieran cantidades significativas de materia orgánica, como los restos de organismos marinos, se habrían quemado con el impacto, enviando hollín a la estratosfera. En ese caso, el hollín se habría extendido por todo el mundo en cuestión de horas y habría permanecido allí durante años. Y habría alterado radicalmente el clima de la Tierra.

Entonces Lyons y su equipo se propusieron identificar la fuente del hollín. Examinaron sustancias químicas conocidas como hidrocarburos aromáticos policíclicos o PAH, que son otro subproducto de la combustión.

“Puede encontrar HAP en la carne o las verduras que cocina a la parrilla. Puede encontrarlos en el escape de un automóvil. También puede encontrarlos en el humo y los escombros de los incendios forestales hoy en el oeste “.

Los PAH están formados por anillos fusionados de átomos de carbono; piense en la tela metálica. Para determinar el origen del hollín, los investigadores observaron la estructura y la química de los PAH enterrados junto con él. Específicamente, los investigadores buscaron grupos de átomos que sobresalen de los anillos como picos. Los PAH generados por la quema de madera no tienen muchos picos, pero los PAH generados por la quema de carbono fósil, como lo que habría estado en las rocas objetivo, tienen más.

Lyons y su equipo encontraron que la mayoría de los HAP depositados después del impacto eran puntiagudos, lo que sugiere que el hollín de las rocas golpeadas por el asteroide jugó un papel importante en la extinción masiva.

“Había más polvo y más aerosoles de sulfato que hollín, pero el hollín es un bloqueador de la luz solar más fuerte que cualquiera de esos dos. Entonces, una pequeña cantidad de hollín puede generar grandes reducciones de la luz solar “.

Los hallazgos están en el procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias. [Shelby L. Lyons et al, Organic matter from the Chicxulub crater exacerbated the K–Pg impact winter]

Los resultados sugieren que la devastación de este impacto de asteroide muy hollín puede deberse en parte a una casualidad de la geografía: la roca espacial se estrelló contra el Golfo de México, donde los sedimentos eran ricos en materia orgánica. Todavía lo son: la región produce hoy grandes cantidades de petróleo.

“El lugar donde ocurrió fue probablemente una de las razones por las que condujo a una gran extinción masiva. Fue una especie de tormenta perfecta, o el impacto perfecto de un asteroide, supongo que podría llamarlo “.

—Julia Rosen

(El texto anterior es una transcripción de este podcast)

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