Cada minuto cuenta. Esta inmunóloga reformó rápidamente su laboratorio para abordar el COVID-19 | Ciencias

“Tener que adaptarme a diferentes situaciones a lo largo de mi vida me preparó [for] un virus diferente ”, dice Akiko Iwasaki de la Universidad de Yale.

KATTY HUERTAS

Por Jennifer Couzin-Frankel

Cienciass Los informes de COVID-19 cuentan con el apoyo del Pulitzer Center y la Fundación Heising-Simons.

Hasta este año, Akiko Iwasaki nunca había recibido tubos de sangre humana en su laboratorio. “Trabajamos principalmente con modelos de ratones”, dice el inmunólogo de la Universidad de Yale, que habla con precisión y consideración. “Solíamos mirar los datos y contemplarlos”. Entonces golpeó COVID-19, y esas reflexiones sin prisas volaron por la ventana. En cuestión de semanas, Iwasaki revisó su investigación para lanzar una serie de estudios sobre cómo el nuevo virus, SARS-CoV-2, afecta a los pacientes. Ella y sus casi dos docenas de miembros del laboratorio saben que sus descubrimientos podrían afectar a las personas que se enferman en este momento. “Cada minuto cuenta”.

En los meses posteriores, ha producido una serie de artículos de alto perfil en los que ha redirigido su experiencia en el sistema inmunológico, perfeccionada en ratones, a preguntas como por qué los hombres son más propensos que las mujeres a salir mal si están infectados y qué tan inmunes. Las respuestas en pacientes hospitalizados pueden ayudar a predecir su pronóstico. Ahora, está centrando su atención en los transportistas de larga distancia, personas que sufren un ataque del virus y no se recuperan por completo.

Iwasaki ha tenido décadas de práctica adaptándose a nuevas circunstancias. Cuando era una niña que crecía en las zonas rurales de Japón, soñaba con convertirse en poeta, y se alejó de la ciencia por la inmersión de su padre físico en su profesión. “Nos íbamos de vacaciones y él traía papeles”, dice riendo. “Pensé, ‘¿Qué tipo de vida es esta?’” Pero cuando un maestro de secundaria la enganchó con las matemáticas, comenzó a reconsiderar. Poco después, nueve meses como estudiante de intercambio en Canadá la dejaron ansiosa por escapar de las expectativas de una mujer en la sociedad japonesa: casarse con un buen hombre y tener una familia. Su madre, que trabajaba en una estación de radio local, había soportado las burlas de sus compañeros de trabajo por seguir con el trabajo mientras criaba a tres hijos. “Siempre me ha acompañado siempre el saber cuánto defendió”, dice Iwasaki.

Así que reinventó su futuro, abrazó la ciencia y dejó Japón. Se inscribió como estudiante en la Universidad de Toronto, y se enamoró de la inmunología en su último año allí, y se quedó en la escuela de posgrado. Hace veinte años fundó su laboratorio en Yale, donde estudia cómo responde el cuerpo a los virus y los combate. “Tener que adaptarme a diferentes situaciones a lo largo de mi vida”, dice, “me preparó [for] un virus diferente “.

El cambio requirió nueva ciencia, nuevas colaboraciones y nuevas habilidades. En febrero, el laboratorio de Iwasaki se unió a un esfuerzo de prueba de toda la universidad para el SARS-CoV-2 dirigido por Albert Ko, Nathan Grubaugh y Anne Wyllie en la Escuela de Salud Pública de Yale. Alice Lu-Culligan, una estudiante de posgrado de Iwasaki que había estado estudiando el sistema inmunológico durante el embarazo en ratones, recuerda la pelea. Los miembros del laboratorio buscaron suministros como hisopos y equipo. “Íbamos alrededor de nuestro piso, a los laboratorios vecinos, viendo cuántos PCR [polymerase chain reaction] máquinas que tenían ”, dice Lu-Culligan. Fue un “modo de sprint completo, colaboración y caos”.

Mientras el laboratorio de Iwasaki estaba ayudando al grupo de Grubaugh a secuenciar genomas virales de pacientes tempranos en Connecticut para mapear la propagación allí y en los Estados Unidos, lanzó un estudio separado para examinar las respuestas inmunitarias de los pacientes. Reclutó a 113 personas con COVID-19 en el Hospital Yale New Haven y reasignó la experiencia en su laboratorio para hacer realidad el proyecto. La becaria postdoctoral Carolina Lucas había estado estudiando el virus chikungunya transmitido por mosquitos, y su proyecto estaba ubicado en un laboratorio de nivel 3 de bioseguridad en la universidad, del tipo que se usa para patógenos peligrosos. “Akiko me pidió que coordinara esto”, dice Lucas, quien rápidamente aceptó.

Cada pocos días, el equipo recolectaba muestras de la nariz, la garganta y la sangre de los pacientes. Había “todas estas extrañas respuestas inmunes activadas”, dice Iwasaki. En casos severos, el sistema inmunológico produjo una avalancha de proteínas citocinas. Lucas, Iwasaki y otros encontraron cuatro firmas inmunes que parecía correlacionarse con resultados posteriores. Ese papel apareció en Naturaleza en julio.

Rápidamente, las preguntas científicas se multiplicaron. A mediados de marzo, el hospital de Yale trató a una mujer con COVID-19 que estaba en su segundo trimestre de embarazo. La mujer perdió a su feto, y una tragedia privada se entrelazó con preguntas urgentes sobre si el virus podría infectar la placenta y representar un peligro para el embarazo. Un colaborador de Iwasaki obtuvo el permiso para recolectar la placenta, y una noche, Lu-Culligan la recuperó. Hasta ese momento, las únicas placentas que Lu-Culligan había visto pertenecían a ratones. “Esto es grande y sangriento”, dice, y mientras lo miraba bajo una capucha de bioseguridad, “estoy pensando: ‘No sé lo que estoy haciendo aquí'”.

En ese caso, el virus efectivamente había infectado la placenta, y Lu-Culligan comenzó a colaborar con los obstetras de Yale para reclutar mujeres que dieron a luz en el hospital y que dieron positivo al virus para que también estudiaran sus placentas. Ese documento está casi terminado.

Mientras tanto, Iwasaki comenzó a investigar las diferencias sexuales y encontró es más probable que el sistema inmunológico masculino provoque una respuesta inflamatoria dañina al virus, mientras que en las mujeres, las células T que lo combaten se activan con más fuerza. Estas distinciones, informó en un artículo de agosto en Naturaleza, podría ayudar a explicar por qué los hombres infectados tienden a tener peores resultados que las mujeres.

El acto de malabarismo de Iwasaki impresiona a sus colegas. “Ella ha hecho que parezca tan fácil, aunque sé que probablemente no sea nada fácil”, dice Angela Rasmussen, viróloga de la Escuela de Salud Pública Mailman de la Universidad de Columbia. El esposo de Iwasaki, Ruslan Medzhitov, también es un conocido inmunólogo de Yale (hablan sobre el COVID-19 mientras pasean a su perro), y la pareja tiene dos hijas, de 11 y 13 años. Iwasaki teme que la pandemia esté ampliando la brecha de género en la ciencia como las mujeres enfrentan una presión desproporcionada para mantener a sus hijos cuando las escuelas están cerradas. Su esposo lleva a sus hijas a la escuela en persona todas las mañanas, pero con los casos de COVID-19 aumentando, ella se pregunta cuánto tiempo más estarán abiertas las escuelas.

Las soluciones a una brecha de género en la ciencia impulsada por COVID-19 son esquivas, dice, “aparte de tener una mentalidad diferente sobre la evaluación del progreso en la ciencia durante este tiempo”. Iwasaki ha abogado durante mucho tiempo por las científicas y las minorías en Twitter, donde tiene 80.000 seguidores. En una publicación, no se anda con rodeos al aconsejar a las científicas que se preocupan por el embarazo torpedear una entrevista de trabajo: “Si no te reciben con los brazos abiertos y no te ofrecen opciones de cuidado infantil, no te merecen”.

Su defensa va más allá de la retórica. Lu-Culligan conoció a Iwasaki en un almuerzo para mujeres científicas en Yale, mientras luchaba contra la intimidación y el acoso en otro laboratorio. Iwasaki dijo: “Tenemos que sacarte de allí”, recuerda Lu-Culligan. Unos meses más tarde, la joven científica abandonó más de 2 años de trabajo de posgrado para comenzar de nuevo con Iwasaki, y luego se enteró de que ella no era la primera persona que su nuevo mentor había rescatado de una experiencia miserable en otro lugar.

Casi 9 meses después de la pandemia, la vida del laboratorio se ha estabilizado, algo. La última pasión de Iwasaki son los transportistas que no pueden deshacerse de síntomas como la fatiga y la niebla mental. Los voluntarios la encuentran de boca en boca. Sin embargo, el proyecto enfrenta obstáculos: Iwasaki está buscando una instalación para extraer sangre de sus voluntarios, que todavía son sintomáticos y potencialmente contagiosos. Con muchos estudios en competencia, ese espacio es escaso y aún no ha podido obtener ninguno. También se apresura a solicitar subvenciones para financiar el proyecto.

“Realmente queremos llegar al fondo de lo que está pasando”, dice con impaciencia. Hasta entonces, junto con tantos otros investigadores, estará a toda marcha.

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