Cómo los lagartos gélidos que caen de los árboles revelaron una creciente tolerancia al frío

Después de la noche más fría en el sur de Florida en una década, las lagartijas caían de las palmeras y aterrizaban con las piernas en alto. Los científicos que se apresuraron a investigar los reptiles caídos ahora han descubierto que, a pesar de estas caídas sin gracia, algunas de estas criaturas tropicales de sangre fría son en realidad más resistentes al frío de lo que se pensaba.

El hallazgo arroja luz sobre cómo algunas especies podrían responder a eventos climáticos extremos causados ​​por el cambio climático causado por el hombre (SN: 10/12/19). Aunque se espera que el cambio climático incluya un calentamiento gradual a nivel mundial, los científicos creen que los eventos extremos como olas de calor, olas de frío, sequías y aguaceros torrenciales también podrían aumentar en número y fuerza con el tiempo.

La idea del nuevo estudio nació después de que el ecologista evolutivo James Stroud recibiera una foto de una iguana de aproximadamente 60 centímetros de largo de espaldas en una acera de un amigo en Key Biscayne, una ciudad isleña al sur de Miami. La noche anterior, las temperaturas bajaron a poco menos de 4,4 ° Celsius (40 ° Fahrenheit).

“Cuando la temperatura del aire desciende por debajo de un límite crítico, los lagartos pierden la capacidad de moverse”, dice Stroud, de la Universidad de Washington en St. Louis. Los lagartos que duermen en los árboles “pueden perder su agarre”. Las lagartijas aturdidas en el suelo probablemente sean presa fácil de los depredadores, señala.

Al darse cuenta de que la ola de frío podría utilizarse para estudiar cómo instancias futuras de clima extremo podría afectar a estos animales en la naturaleza, Stroud y sus colegas se apresuraron a recolectar especímenes vivos de tantos tipos diferentes de lagartos como pudieron en el área de Miami (SN: 27/8/20). Luego, los investigadores probaron qué tan bien toleraron el frío las seis especies de reptiles que capturaron colocando termómetros en los animales, colocándolos en una hielera grande con hielo y observando cuánto frío se ponían antes de quedar demasiado aturdidos para enderezarse después de ser volteados.

Stroud y sus colegas habían realizado previamente pruebas similares en estas especies de lagartos como parte de la investigación sobre especies invasivas. Ese trabajo en 2016 sugirió que los reptiles podrían no soportar fácilmente las olas de frío como la reciente: tolerancias frías osciló entre tan solo unos 7,7 ° C para el anole crestado puertorriqueño (Anolis cristatellus) a aproximadamente 11,1 ° C para el basilisco marrón (Basiliscus vittatus).

lagarto basilisco marrón
Algunos lagartos tropicales de sangre fría, como este basilisco marrón (Basiliscus vittatus), son más resistentes al frío de lo que se pensaba, según un nuevo estudio.John Sullivan / iNaturalist (CC BY-NC 4.0)

El nuevo estudio, sin embargo, reveló que los reptiles ahora podían soportar temperaturas de aproximadamente 1 a 4 grados C más frío. Curiosamente, los lagartos, en promedio, podrían soportar el frío hasta la misma temperatura más baja, alrededor de 5,5 ° C, informaron los investigadores en octubre. Letras de biología. Dada la gran variación en tamaño, ecología y fisiología entre estas especies, “este fue un resultado realmente inesperado”, y uno para el que los investigadores no tienen una explicación, dice Stroud.

La selección natural puede estar detrás del cambio, lo que significa que temperaturas anormalmente frías están matando a aquellos individuos que no pudieron sobrevivir y dejando atrás a aquellos que son más capaces de tolerar el frío. Alternativamente, los cuerpos de los reptiles podrían haber cambiado de alguna manera para aclimatarse a las temperaturas más frías. Stroud espera en el futuro medir la tolerancia al frío de los lagartos inmediatamente antes de una ola de frío pronosticada y luego examinar los mismos reptiles inmediatamente después para buscar signos de aclimatación.

Los científicos han pensado durante mucho tiempo que las especies tropicales, que típicamente han evolucionado en ambientes térmicamente estables, podrían resultar especialmente vulnerables a cambios importantes en la temperatura (SN: 20/5/15). Este nuevo estudio revela una forma en que las especies pueden evolucionar o aclimatarse rápidamente, lo que “puede proporcionar a los ecosistemas cierta resistencia a los eventos climáticos extremos”, dice Alex Pigot, ecólogo del University College London que no participó en la investigación.

Una pregunta pendiente “es si esta capacidad de recuperación también se aplica a los eventos de calentamiento extremo”, agrega Pigot. “La evidencia anterior ha sugerido que los límites térmicos superiores de las especies pueden ser menos flexibles que sus límites térmicos inferiores”.

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