Convertir imágenes espaciales en música hace que la astronomía sea más accesible

Ponga música, las observaciones del telescopio del centro de la Vía Láctea crean una melodía tranquila, brillando con notas de xilófono y piano. Los icónicos Pillars of Creation en Eagle Nebula, mientras tanto, suenan como una espeluznante partitura de ciencia ficción. Y el remanente de supernova Cassiopeia A es una sinfonía arrolladora.

Estas interpretaciones musicales o sonificaciones, fueron lanzados el 22 de septiembre por el Centro de rayos X Chandra de la NASA. “Escuchar los datos da [people] otra dimensión para experimentar el universo ”, dice Matt Russo, astrofísico y músico del proyecto de extensión astronómica. Sonidos del sistema en Toronto.

La sonificación puede hacer que las maravillas cósmicas sean más accesibles para las personas con ceguera o deficiencias visuales y complementar las imágenes para los aprendices videntes. SYSTEM Sounds se asoció con Kimberly Arcand, una científica de visualización en el Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica en Cambridge, Mass., Para crear las nuevas piezas.

Christine Malec, músico y entusiasta de la astronomía que es ciega, recuerda vívidamente la primera sonificación que escuchó: una interpretación de la Sistema planetario TRAPPIST-1 que Russo tocó durante un espectáculo en el planetario en Toronto (SN: 22/2/17). “Se me puso la piel de gallina, porque sentí que tenía una vaga impresión de lo que es percibir el cielo nocturno o un fenómeno cosmológico”, dice. La música proporciona datos “una cualidad espacial que tienen los fenómenos astronómicos, pero que las palabras no pueden transmitir”.

Las nuevas interpretaciones combinan datos de múltiples telescopios sintonizados con diferentes tipos de luz. La sonificación de una imagen del centro de la Vía Láctea, por ejemplo, incluye observaciones del Observatorio de rayos X Chandra, imágenes ópticas del Telescopio Espacial Hubble y observaciones infrarrojas del Telescopio Espacial Spitzer. Los usuarios pueden escuchar los datos de cada telescopio solo o del trío en armonía.

Las nuevas “sonificaciones” de datos traducen las imágenes del telescopio en canciones. Escuche las observaciones de los objetos celestes alrededor de la Vía Láctea, desde el centro galáctico hasta los Pilares de la Creación formadores de estrellas en la Nebulosa del Águila.

Mientras un cursor se desplaza de izquierda a derecha a través de la imagen del centro galáctico, mostrando una extensión de 400 años luz, las observaciones de rayos X de Chandra, reproducidas en el xilófono, trazan filamentos de gas supercaliente. Las observaciones del Hubble sobre el violín resaltan los focos de formación de estrellas, y las notas del piano de Spitzer iluminan las nubes infrarrojas de gas y polvo. Las fuentes de luz cerca de la parte superior de la imagen se reproducen en tonos más altos y los objetos más brillantes suenan más fuerte. La canción crece alrededor de una región luminosa en la esquina inferior derecha de la imagen, donde el gas brillante y el polvo envuelven el agujero negro supermasivo de la galaxia.

Colocar los instrumentos uno encima del otro le da a las observaciones un elemento de textura, dice Malec. “Apeló a mi sentido musical, porque se hizo de una manera armoniosa, no fue discordante”.

Eso fue a propósito. “Queríamos crear una salida que no solo fuera científicamente precisa, sino que también fuera agradable de escuchar”, dice Arcand. “Era una cuestión de asegurarse de que los instrumentos tocaran juntos en sinfonía”.

Pero los sonidos discordantes también pueden ser educativos, dice Malec. Ella apunta a la nueva sonificación del remanente de supernova Cassiopeia A: La sonificación rastrea elementos químicos a lo largo esta gran columna de escombros celestes usando notas tocadas en instrumentos de cuerda (SN: 19/2/14). Esas notas crean una bonita armonía, pero puede ser difícil diferenciarlas, dice Malec. “Habría escogido instrumentos muy diferentes” para que al oído le resulte más fácil seguirlos, tal vez un violín emparejado con una trompeta o un órgano.

Si bien la sonificación es una herramienta valiosa para que el público se interese en la astronomía, también tiene un potencial sin explotar para ayudar a los astrónomos profesionales. analizar datos, dice Wanda Díaz-Merced, una astrónoma que también está en el Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica pero que no participó en el proyecto (SN: 22/10/14).

Astrónomos como Díaz-Merced, quien es ciego, han usado sonificaciones para estudiar estrellas, viento solar y rayos cósmicos. Y en experimentos, Díaz-Merced ha demostrado que los videntes los astrónomos pueden captar mejor las señales en conjuntos de datos mediante el análisis conjunto de información visual y de audio en lugar de basarse únicamente en la visión.

Aún así, los esfuerzos por sonificar conjuntos de datos de astronomía para la investigación han sido raros. Hacer de la sonificación de datos un método de investigación convencional no solo rompería las barreras para realizar investigaciones astronómicas, sino que también podría conducir a muchos descubrimientos nuevos, dice.

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