Cuando las ballenas dejan de llamar - Scientific American

Imagina que estás en una barbacoa de verano, poniéndote al día con algunos amigos, cuando escuchas el sonido de las sirenas de los camiones de bomberos sonando en la distancia. Quizás se pregunte si hay peligro cerca, pero usted y sus amigos siguen hablando de todos modos, un poco más alto ahora que tienen que ser escuchados por encima del ruido. Unos minutos después, el camión se acerca y las sirenas se vuelven tan fuertes que tratar de mantener la conversación se vuelve inútil. Entonces, espere hasta que el sonido de las sirenas se desvanezca en la distancia una vez más. Pero, ¿y si las estridentes sirenas permanecieran cerca toda la tarde y tuvieras que esperar varias horas antes de poder continuar con la conversación? ¿Y si esto sucediera casi todos los días?

Resulta que esto es una realidad para algunas ballenas. 2015 estudiar descubrió que cuando las ballenas de Groenlandia en el mar Beaufort de Alaska estaban expuestas a ráfagas de pistolas de aire comprimido de barcos que realizaban estudios sísmicos utilizados para localizar reservas de petróleo y gas, los animales aumentaban su ritmo de llamada para intentar ser escuchados por encima de las ráfagas cuando estaban distantes y relativamente débiles. . Pero a medida que la nave sísmica se acercó a ellos, las ballenas disminuyeron drásticamente sus tasas de llamada, y finalmente dejaron de llamar por completo.

El ruido del tráfico de barcos se ha reconocido durante mucho tiempo como una perturbación para las ballenas, pero los impulsos explosivos de alto decibelio producidos durante los estudios sísmicos son una amenaza emergente, aún más formidable, que ha comenzado a recibir atención de los mamólogos marinos en las últimas décadas.

Para llevar a cabo un estudio sísmico, los barcos remolcan varios conjuntos de pistolas de aire que normalmente disparan cada 10-20 segundos, durante períodos de días, semanas o meses, aunque no de forma continua.El “nivel de fuente”, o volumen, de los conjuntos de pistolas de aire comprimido puede exceder 240 decibeles (dB) (en agua).Como referencia, una ballena azul, uno de los animales más ruidosos del mundo, puede producir llamadas a un volumen de más de 180 dB. Si el nivel de fuente de un sonido aumenta en 10 dB, significa que se vuelve 10 veces más intenso. Por lo tanto, el sonido de las pistolas de aire sísmicas es aproximadamente un millón de veces más intenso que el de una ballena azul, lo suficientemente poderoso como para ensordecer al animal más grande del mundo si se encuentra cerca de una nave sísmica activa.

Mientras que las pistolas de aire comprimido pueden dañar la audición de las ballenas si son disparadas dentro de un kilómetro más o menos de un animal, también pueden ser inquietantemente ruidosos a grandes distancias. De hecho, las ondas sonoras pueden propagarse al otro lado del mundo. Las explosiones pueden viajar tan lejos no solo porque comienzan muy fuerte, sino también porque son sonidos de baja frecuencia (es decir, de tono bajo). Los sonidos de baja frecuencia se atenúan mucho más lentamente que los sonidos de alta frecuencia, como el gorjeo de los pájaros, que viajan solo distancias cortas. Esto significa que los levantamientos sísmicos pueden tener variedad de impactos conductuales en ballenas ubicadas a decenas de kilómetros de distancia de los conjuntos de pistolas de aire comprimido.

Las explosiones de baja frecuencia emitidas durante los estudios. superposición con el ancho de banda de llamadas producidas por ballenas barbadas, que dependen fundamentalmente del sonido para comunicación.Entonces, además de molestar a las ballenas, los estudios sísmicos pueden “enmascarar” sus llamadas entre sí, como dicen los científicos. Esto explica por qué las ballenas de Groenlandia en el mar de Beaufort de Alaska dejaron de llamarse unas a otras: era inútil tratar de hacerse oír por encima de los sonidos explosivos de altos decibelios. Este fenómeno también ha sido documentado en azul ballenas.

El efecto de los estudios sísmicos sobre las ballenas francas del Atlántico norte, un especies en peligro crítico, aún no se ha estudiado, pero ahora existe una necesidad imperiosa de hacerlo. En 2018, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica autorizó una expansión de la perforación costa afuera utilizando explosiones sísmicas de armas de aire en las aguas costeras del este de los Estados Unidos, las ballenas francas hábitat primario. Los permisos geológicos deben ser aprobados por la Oficina de Gestión de la Energía Oceánica antes de que se puedan realizar los estudios, pero las operaciones sísmicas propuestas podrían alterar los patrones de comportamiento (por ejemplo, migración, reproducción y alimentación) de los mamíferos marinos, incluidas las ballenas francas, cientos de miless de veces al año.

La recuperación de la población de ballenas francas del Atlántico norte de la caza de ballenas en el siglo XIX ya se ve seriamente afectada por la mortalidad de colisiones de barcos y enredos de artes de pesca,y los estudios sísmicos inminentes en su hábitat podrían presentar una perturbación menos visible pero generalizada. Las ballenas francas utilizan llamadas sociales para mediar interacciones vitales, incluido el apareamiento, por lo que una reducción en el tiempo o espacio para la comunicación acústica podría tener implicaciones drásticas para la supervivencia y reproducción de la especie.

Si bien los aumentos en el ruido oceánico de baja frecuencia son un posible factor de estrés antropogénico para todas las ballenas barbadas, las poblaciones agotadas que experimentan el efecto acumulativo de múltiples factores de estrés corren un mayor riesgo. Los impactos en el comportamiento de las explosiones de armas de aire comprimido en especies en peligro de extinción como las ballenas francas deben estudiarse cuidadosamente utilizando experimentos de exposición controlada antes de comenzar los estudios sísmicos reales en su hábitat.

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