Dos piezas de basura espacial de alta velocidad apenas se saltaron una colisión importante

Un satélite soviético muerto y el cuerpo de un cohete chino descartado se apresuraron el uno hacia el otro en el espacio esta semana, pero evitaron un accidente catastrófico el jueves por la noche.

LeoLabs, una empresa que utiliza radar para rastrear satélites y escombros en el espacio, dijo el martes que estaba monitoreando una conjunción de “muy alto riesgo”: una intersección en las órbitas de los dos objetos alrededor de la Tierra.

La compañía ha utilizado sus matrices de radar para observar cada uno de los dos objetos a medida que pasan por encima de sus cabezas tres o cuatro veces al día desde el viernes.

Los datos sugieren que los dos grandes trozos de basura espacial se perdieron por 8 a 43 metros (26 a 141 pies) a las 8:56 pm ET del jueves.

El miércoles, cuando la distancia de falla estimada era de solo 12 metros (19 pies), LeoLabs calculó una probabilidad del 10 por ciento de que los objetos chocaran.

Eso puede parecer bajo, pero la NASA mueve rutinariamente la Estación Espacial Internacional cuando el laboratorio en órbita enfrenta solo una probabilidad del 0.001 por ciento (1 en 100,000) o más de chocar con un objeto.

Dado que el satélite soviético y el cuerpo del cohete chino están extintos, nadie podría apartarlos el uno del otro. Si chocaran, una explosión aproximadamente equivalente a la detonación de 14 toneladas métricas de TNT habría enviado pedazos de escombros disparados en todas direcciones, según el astrónomo. Jonathan McDowell.

Pero cuando el cuerpo del cohete pasó por un radar LeoLabs solo 10 minutos después de la conjunción, solo había un objeto allí: “no hay señales de escombros”, tuiteó la compañía.

“Bullet esquivado”, McDowell dijo en Twitter. “Pero la basura espacial sigue siendo un gran problema”.

Una colisión probablemente no habría representado un peligro para nadie en la Tierra, ya que los satélites están a 991 kilómetros (616 millas) sobre el suelo y se cruzaron sobre el mar de Weddell en la Antártida. Pero la nube resultante de miles de fragmentos de naves espaciales habría sido un peligro en la órbita de la Tierra.

Los expertos de The Aerospace Corporation habían calculado probabilidades de colisión mucho más bajas: solo 1 en 23 mil millones a partir del jueves por la mañana, y se proyectaba que los objetos se perderían entre sí en unos 70 metros (230 pies).

“La comunidad de desechos espaciales advierte constantemente sobre todos estos acercamientos cercanos, y no estamos equivocados ni mentimos sobre esto”, dijo a Business Insider Ted Muelhaupt, que supervisa el análisis de desechos espaciales de The Aerospace Corporation.

“Cualquiera de ellos es un evento de baja probabilidad, porque el espacio todavía es muy grande. Pero cuando tomas estos objetos y los mezclas, tarde o temprano verás una recompensa. Según la mayoría de nuestros modelos están atrasados ​​por otra colisión importante “.

Las colisiones espaciales crean nubes de desechos peligrosos a alta velocidad

Casi 130 millones de bits de basura espacial actualmente rodean la Tierra, desde satélites abandonados, naves espaciales que se rompieron y otras misiones. Esos escombros viajan a aproximadamente 10 veces la velocidad de una bala, lo que es lo suficientemente rápido como para infligir daños desastrosos a equipos vitales, sin importar cuán pequeñas sean las piezas.

Un golpe así podría matar a los astronautas de una nave espacial.

Las colisiones entre piezas de basura espacial empeoran el problema, ya que fragmentan los objetos en piezas más pequeñas.

“Cada vez que hay una gran colisión, es un gran cambio en el LEO [low-Earth orbit] medio ambiente “, Dan Ceperley, director ejecutivo de LeoLabs previamente dicho a Business Insider.

Dos eventos en 2007 y 2009 aumentaron la cantidad de desechos grandes en la órbita terrestre baja en aproximadamente un 70 por ciento.

La primera fue una prueba china de un misil antisatélite, en la que China hizo estallar uno de sus propios satélites meteorológicos. Luego, dos años después, una nave espacial estadounidense chocó accidentalmente con una rusa.

“Por eso, ahora hay una especie de cinturón de escombros”, dijo Ceperley.

India realizó su propia prueba de misiles antisatélite en 2019, y esa explosión creó un estimado 6.500 piezas de escombros más grande que un borrador.

El satélite que hizo estallar la India tenía una masa de menos de una tonelada métrica.

Combinados, el satélite soviético y el cuerpo del cohete chino que acaba de pasar uno junto al otro tienen una masa de casi tres toneladas métricas (2.800 kilogramos). Dados esos tamaños grandes, una colisión podría haber creado una nube significativa de escombros peligrosos.

Las conjunciones satelitales de alto riesgo son cada vez más comunes

Esta no es la primera vez que LeoLabs alerta al mundo sobre la posibilidad de una conjunción de satélites de alto riesgo. En enero, la empresa calculó una posible colisión entre un telescopio espacial muerto y un antiguo satélite de la Fuerza Aérea de EE. UU..

Los objetos no chocaron, pero Ceperley dijo que debido a que ambos satélites “fueron desmantelados, básicamente nadie los estaba vigilando de cerca”.

La Fuerza Aérea de EE. UU., Que rastrea satélites para el gobierno, no notificó a la NASA sobre esa posible colisión, dijo la agencia espacial a Business Insider en ese momento.

Las advertencias de los expertos sobre la basura espacial solo se han vuelto más urgentes desde ese casi accidente.

“Estamos viendo recientemente un aumento decidido en el número de conjunciones”, dijo a Business Insider Dan Oltrogge, astrodinámico que investiga desechos orbitales en Analytical Graphics, Inc.

Oltrogge utiliza un sistema de software que ha estado recopilando y evaluando datos de conjunción durante los últimos 15 años. El reciente aumento en los encuentros orbitales, agregó, “parece estar muy bien alineado con la nueva nave espacial de grandes constelaciones que se ha lanzado”.

Las grandes constelaciones a las que se refiere son flotas de satélites de Internet que empresas como SpaceX, Amazon y OneWeb planean lanzar. En total, las empresas planean lanzar más de 100.000 satélites para finales de la década. SpaceX ya ha lanzado casi 800 nuevos satélites a la órbita de la Tierra desde mayo de 2019.

Un desastre de escombros podría cortar nuestro acceso al espacio

Si el problema de la basura espacial llegara a ser extremo, una cadena de colisiones podría salirse de control y rodear la Tierra en un campo infranqueable de escombros. Esta posibilidad se conoce como un evento de Kessler, en honor a Donald J. Kessler, quien trabajó para el Centro Espacial Johnson de la NASA y calculó en un artículo de 1978 que podrían tomar cientos de años para que tales escombros se despejen lo suficiente como para que los vuelos espaciales sean seguros nuevamente.

“Es un efecto a largo plazo que tiene lugar durante décadas y siglos”, dijo Muelhaupt. dijo a Business Insider en Enero. “Cualquier cosa que produzca muchos escombros aumentará ese riesgo”.

Es posible que la gran cantidad de objetos en la órbita de la Tierra ya esté teniendo un efecto similar al de Kessler, un riesgo que el director ejecutivo de Rocket Lab, Peter Beck, describió la semana pasada.

“Esto tiene un impacto masivo en el lado del lanzamiento”, le dijo a CNN Business, agregando que los cohetes “tienen que intentar abrirse camino entre estos [satellite] constelaciones “.

Este artículo fue publicado originalmente por Business Insider.

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