Fósil de dinosaurio con orificio genital preservado insinúa cómo se aparearon

Por Michael le page

La cloaca es el área negra con estrías en la parte inferior de la cola, en el centro de la imagen.

Camuflaje 3D en un dinosaurio ornitisquio, Biología actual (2016) Psittacosaurus sp. SMF R 4970, muestra completa

Un dinosaurio fósil descubierto originalmente en el noroeste de China está tan exquisitamente conservado que la forma de su cloaca, la abertura utilizada para la excreción y el apareamiento, es visible por primera vez.

En realidad, la evidencia ha estado a la vista. los psitacosaurio – una especie de temprano ceratopsiano relacionado con el Triceratops que vivió hace unos 120 millones de años, ha estado en exhibición pública en el Museo Senckenberg de Historia Natural en Frankfurt, Alemania, durante más de una década y ya se han escrito varios artículos científicos sobre su plumas primitivas y colorear.

Sin embargo, solo ahora un equipo dirigido por Phil Bell en la Universidad de Nueva Inglaterra en Australia describió formalmente la cloaca. Bell se negó a discutir el hallazgo hasta que el artículo se publique en una revista revisada por pares.

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Las aves y los reptiles tienen una cloaca, un solo orificio que se usa para la excreción, micción, apareándose y poniendo huevos, por lo que siempre se ha asumido que los dinosaurios también los tenían. La cloaca del psittacosaurio confirma esta expectativa.

Solo se conserva la parte externa de la cloaca. El respiradero mide alrededor de 2 centímetros de largo, está al ras con el área circundante en lugar de sobresalir como lo hacen algunas cloacas, y está rodeado por tejido pigmentado oscuro (ver imagen, arriba).

La anatomía interna no se ha conservado, por lo que el fósil no resuelve definitivamente las preguntas sobre cómo se aparearon los dinosaurios. Sin embargo, la cloaca tiene una abertura longitudinal como las de los cocodrilos, que sí tienen pene. Por el contrario, la mayoría de las aves, los descendientes vivos de los dinosaurios, no lo hacen.

“Es un triunfo del descubrimiento tener una región tan delicada tan perfectamente conservada en un fósil tan antiguo”, dice John Long de la Universidad Flinders en Australia, que no participó en la investigación. “Tenemos varias otras partes diferentes conservadas, pero no una cloaca”.

Desafortunadamente, no revela mucho. No es posible decir el sexo de este animal en particular, pero el parecido de la cloaca con las de los cocodrilos sugiere que este tipo de dinosaurio tenía pene.

“El respiradero parecido a un cocodrilo del psitacosaurio implica que, a diferencia de los lagartos y las aves que divergen más tarde, el psitacosaurio probablemente tenía un órgano copulador muscular, no apareado y posicionado ventralmente”, escriben los investigadores en su artículo.

La mayoría de las aves emparejan la cloaca con la cloaca, lo que se denomina beso cloacal, por lo que muchos biólogos asumen que los dinosaurios también se aparearon de esta manera. Sin embargo, algunas aves como patos y los avestruces tienen penes largos y flexibles que emergen de sus cloacas durante el apareamiento. En patos, el proceso de erección, llamado eversión, toma solo un tercio de segundo.

Se cree que los antepasados ​​de las aves modernas tenían penes, por lo que es plausible que los dinosaurios de los que evolucionaron también los tuvieran. Habría sido muy difícil para los dinosaurios grandes aparearse sin penes muy largos, dice Long.

Referencia: bioRxiv, DOI: 10.1101 / 2020.10.11.335398

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