La antigua mano de Neandertal en COVID-19 severo

Desde que apareció por primera vez a fines de 2019, el nuevo virus, SARS-CoV-2, ha tenido una variedad de impactos en las personas a las que infecta. Algunas personas se enferman gravemente con COVID-19, la enfermedad causada por el virus, y requieren hospitalización, mientras que otras tienen síntomas leves o incluso asintomáticas.

Hay varios factores que influyen en la susceptibilidad de una persona a tener una reacción grave, como su edad y la existencia de otras afecciones médicas. Pero la genética de uno también juega un papel y, durante los últimos meses, la investigación de la Iniciativa de Genética del Huésped COVID-19 ha demostrado que las variantes genéticas en una región del cromosoma 3 imponen un riesgo mayor de que sus portadores desarrollen una forma grave de enfermedad.

Ahora, un nuevo estudio, publicado en Naturaleza, ha revelado que esta región genética es casi idéntica a la de un neandertal de 50.000 años del sur de Europa. Un análisis más detallado ha demostrado que, a través del mestizaje, las variantes llegaron a los antepasados ​​de los humanos modernos hace unos 60.000 años.

“Es sorprendente que la herencia genética de los neandertales tenga consecuencias tan trágicas durante la pandemia actual”, dijo el profesor Svante Pääbo, que dirige la Unidad de Genómica Evolutiva Humana en la Universidad de Graduados del Instituto de Ciencia y Tecnología de Okinawa (OIST).

¿El COVID-19 severo está escrito en nuestros genes?

Los cromosomas son estructuras diminutas que se encuentran en el núcleo de las células y transportan el material genético de un organismo. Vienen en pares con un cromosoma en cada par heredado de cada padre. Los humanos tenemos 23 de estos pares. Por lo tanto, 46 ​​cromosomas llevan la totalidad de nuestro ADN: millones y millones de pares de bases. Y aunque la gran mayoría son iguales entre las personas, se producen mutaciones y persisten las variaciones a nivel del ADN.

La investigación de COVID-19 Host Genetics Initiative examinó a más de 3.000 personas, incluidas personas que fueron hospitalizadas con COVID-19 grave y personas que fueron infectadas por el virus pero no fueron hospitalizadas. Identificó una región en el cromosoma 3 que influye en si una persona infectada con el virus se enfermará gravemente y debe ser hospitalizada.

La región genética identificada es muy larga, abarca 49,4 mil pares de bases, y las variantes que imponen un mayor riesgo de COVID-19 grave están fuertemente vinculadas: si una persona tiene una de las variantes, es muy probable que tenga las trece. de ellos. Anteriormente se había encontrado que variantes como estas provenían de neandertales o denisovanos, por lo que el profesor Pääbo, en colaboración con el profesor Hugo Zeberg, primer autor del artículo e investigador del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva y el Instituto Karolinska, decidió investigar si esto era el caso.

Descubrieron que un neandertal del sur de Europa portaba una región genética casi idéntica, mientras que dos neandertales del sur de Siberia y un denisovano no.

A continuación, cuestionaron si las variantes procedían de los neandertales o si habían sido heredadas tanto por los neandertales como por la gente actual a través de un ancestro común.

Si las variantes hubieran venido del mestizaje entre los dos grupos de personas, entonces esto habría ocurrido tan recientemente como hace 50.000 años. Considerando que, si las variantes hubieran venido del último ancestro común, habrían existido en los humanos modernos durante aproximadamente 550,000 años. Pero las mutaciones genéticas aleatorias y la recombinación entre cromosomas también habrían ocurrido durante este tiempo y debido a que las variantes entre el neandertal del sur de Europa y la gente actual son tan similares en un tramo tan largo de ADN, los investigadores demostraron que era mucho es más probable que provengan de mestizaje.

El profesor Pääbo y el profesor Zeberg concluyeron que los neandertales relacionados con el del sur de Europa contribuyeron con esta región de ADN a la gente actual hace unos 60.000 años cuando los dos grupos se reunieron.

Las variantes neandertales plantean hasta tres veces el riesgo

El profesor Zeberg explicó que quienes portan estas variantes neandertales tienen hasta tres veces el riesgo de requerir ventilación mecánica. “Obviamente, factores como su edad y otras enfermedades que pueda tener también afectan la gravedad del virus. Pero entre los factores genéticos, este es el más fuerte”.

Los investigadores también encontraron que existen grandes diferencias en la frecuencia con la que estas variantes son en diferentes partes del mundo. En el sur de Asia, alrededor del 50% de la población los porta. Sin embargo, en el este de Asia están casi ausentes.

Aún no se sabe por qué la región del gen neandertal está asociada con un mayor riesgo de enfermarse gravemente. “Esto es algo que nosotros y otros estamos investigando ahora lo más rápido posible”, dijo el profesor Pääbo.

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