La sequía cerró una vez a Old Faithful, y podría volver a | Ciencias

La madera petrificada sugiere que las erupciones regulares de Old Faithful se calmaron hace 800 años.

YinYang / iStock.com

Por Colin Barras

Resulta que Old Faithful no siempre fue tan fiel. El géiser, en el Parque Nacional Yellowstone de Wyoming, es famoso porque lanza agua caliente decenas de metros al aire a intervalos regulares.cada 90 a 94 minutos, de media. Ahora, los geólogos que examinan la madera petrificada del parque han encontrado evidencia de que hace 800 años, Old Faithful dejó de entrar en erupción por completo durante varias décadas, en respuesta a una sequía severa. Dado que el cambio climático hace que la sequía sea más común en el oeste de Estados Unidos, los investigadores dicen que podría volver a ocurrir un cierre similar.

Los aproximadamente 1000 géiseres del mundo ocurren típicamente en áreas que son volcánicamente activas, como Yellowstone. El agua que se filtra a través del suelo alcanza el punto de ebullición cuando se acerca al calor de una cámara de magma. Pero debido a que el agua se encuentra a gran profundidad, también está a una alta presión que evita que se convierta en vapor. Finalmente, el agua sobrecalentada se calienta lo suficiente como para vaporizarse, lo que desencadena una erupción explosiva de agua y vapor en el respiradero del géiser.

Muchos géiseres hacen erupción al azar, pero cuando Henry Washburn y sus compañeros exploradores viajaron por Yellowstone en 1870, notaron la regularidad de Old Faithful y lo nombraron para reflejar su previsibilidad.

Shaul Hurwitz, geólogo del Servicio Geológico de Estados Unidos, y sus colegas se preguntaron si siempre fue tan confiable. Hoy, el área alrededor del géiser es estéril porque la vegetación no puede sobrevivir a las ráfagas de agua caliente y alcalina. Sin embargo, en la década de 1950, un investigador encontró trozos de madera antigua cerca del géiser, mineralizados y preservados por las aguas ricas en sílice de Old Faithful. La madera sugirió que hubo un momento en que los árboles podían crecer porque no había erupciones. Para investigar, Hurwitz y sus colegas persuadieron al Servicio de Parques Nacionales para que les permitiera fechar 13 de esos especímenes.

“Cuando envié las muestras para la datación por radiocarbono, no sabía si tendrían cientos o miles de años”, dice Hurwitz. “Fue un ‘¡ajá!’ momento en el que todos se agruparon en un período de cien años en los siglos XIII y XIV “.

Tres de los fragmentos de madera eran pinos lodgepole, todavía común en Yellowstone hoy, informó el equipo el 7 de octubre en Cartas de investigación geofísica. Un espécimen, una sección de tronco de 2.4 metros de largo, provino de un árbol que los investigadores estiman que creció durante 80 años, lo que sugiere que Old Faithful no entró en erupción durante casi un siglo.

Los investigadores recurrieron a la literatura científica en busca de una explicación para la pausa eruptiva. Encontraron que todas sus muestras cayó al final de la anomalía climática medieval, un período cálido y seco que se sintió en todo el hemisferio norte y se cree que fue causado, en parte, por cambios en la circulación oceánica. Comenzó en 950 EC y en el oeste de los EE. UU. Todavía estaba causando sequías a fines del siglo XIII. Los investigadores argumentan que una sequía prolongada habría dejado a Old Faithful sin el agua que necesita para hacer erupción, lo que paradójicamente habría permitido que crecieran algunos árboles tolerantes a la sequía.

Jamie Farrell, un geofísico de la Universidad de Utah que estudia Yellowstone y que no participó en el estudio, dice que el análisis tiene sentido. “Si padece una sequía prolongada y no hay suficiente agua para alimentar estos sistemas, es posible que características como Old Faithful a veces dejen de hacer erupción”, dice.

Broxton Bird, geólogo de la Universidad de Indiana – Universidad Purdue, Indianápolis, que se especializa en cambio climático, está de acuerdo. Dice que la anomalía climática medieval fue lo suficientemente grave como para que sucediera. “Los niveles freáticos serían cada vez más bajos, y justo al final de ese Old Faithful se apaga”, dice. Las sequías habrían dificultado la agricultura en el oeste de Estados Unidos, agrega. Esto puede ayudar a explicar por qué las viviendas Pueblo de los nativos americanos ancestrales en el suroeste de los Estados Unidos fueron abandonadas en ese momento.

Hurwitz y sus colegas dicen que con el cambio climático mega sequías más probables En todo el oeste de EE. UU., Old Faithful podría estallar con menos frecuencia en el futuro e incluso podría detenerse por completo.

Maxwell Rudolph, un geofísico de la Universidad de California, Davis, dice que sería trágico para los millones de personas que visitan Old Faithful. “La extinción de este tesoro natural sería una pérdida profunda”.

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