Locos hombres del tubo podrían mantener a los dingos alejados del ganado en Australia | Ciencias

Por Max G. Levy

Los hombres del tubo inflable, esas figuras locas y retorcidas que se elevan cerca de los concesionarios de automóviles y las tiendas de colchones, generalmente están diseñados para llamar la atención. Pero los científicos de Australia los han utilizado para el propósito opuesto: ahuyentar a los espectadores no deseados. Un nuevo estudio sugiere que los movimientos impredecibles de estas monstruosidades danzantes podrían evitar que los dingos salvajes maten al ganado.

“Es emocionante … ver [alternatives] al manejo letal de los dingos ”, dice Colleen St. Clair, bióloga conservacionista de la Universidad de Alberta, Edmonton, que no participó en el estudio. El enfoque, dice, podría no solo salvar a los animales de la granja, sino a los propios dingos.

Los dingos han sido una pesadilla para los agricultores australianos durante siglos. Los caninos de tamaño mediano a menudo se cuelan en los ranchos, matando principalmente ovejas, pero también algunas vacas y cabras. Los informes oficiales, aunque inconsistentes, sugieren que los caninos salvajes matan a miles de animales de granja y Causar hasta $ 60 millones en daños. todos los años.

Para enfrentar el problema, los agricultores y el gobierno han confiado durante mucho tiempo en el envenenamiento y los disparos. Estas soluciones económicas eliminan algunos perros molestos a corto plazo, pero los expertos dicen que podrían causar más daño a largo plazo. Esto se debe a que los depredadores ápice, como los dingos, afectan toda la cadena alimentaria, desde los animales hasta las plantas: cuando cazan canguros, por ejemplo, evitan que las poblaciones exploten y pastoreen en exceso el paisaje. El control letal también fractura las unidades familiares de los dingos salvajes, aumentando los ataques de los jóvenes dingos imprudentes.

Los agricultores e investigadores han tratado de ahuyentar a los dingos con alternativas no letales como sonidos agudos y vallas hechas con banderas de colores, pero los perros se acostumbran rápidamente a estas soluciones temporales. “Son muy inteligentes”, dice Bradley Smith, especialista en comportamiento animal de la Universidad Central de Queensland, Adelaide. “Es difícil asustarlos durante demasiado tiempo”.

Motivado en parte por Suzanne Stone, una conservacionista de lobos que usó un hombre de tubo para asustar a los lobos en un rancho en Oregon, Smith y sus colegas decidieron probar el enfoque científicamente en Australia. Smith reclutó a un ingeniero para montar un “Fred-a-Scare” en un santuario de dingos de Melbourne. El equipo dejó al hombre amarillo sonriente del tubo de 4 metros de altura en el patio de ejercicios del santuario cerca de un plato de comida seca para perros. Luego, el equipo invitó a parejas reproductoras de dingos hambrientos al patio cercado cuesta abajo desde un Fred fuera de la vista. (Los dingos suelen viajar en parejas o en familias). En un experimento separado, los investigadores reemplazaron al hombre del tubo por un altavoz que reproducía ruidos de disparos.

Fred fue un éxito, al menos entre los científicos. Después de doblar una esquina y ver al hombre del tubo bailando por primera vez, nueve de los 12 los dingos huyeron asustados, en comparación con solo uno que se escapó de los disparos, el equipo informa en Biología de la conservación del Pacífico. Es más, los sustos de Fred fueron duraderos: durante 3 días de pruebas, el hombre del tubo protegió con éxito la comida en el 75% de las pruebas. “Cuando tengas sonido, los dingos se estremecerán. Están un poco nerviosos, pero no se escapan ”, dice Smith. “Pero el hombre ondulado, chico, ellos atornillado. “

Stone dice que está emocionada de ver a alguien probar este elemento de disuasión con dingos, y espera que los conservacionistas apliquen los resultados en otros lugares. Aún así, aunque los hombres de tubo han ayudado a disuadir a los lobos durante 2 años en Oregon, Stone no está convencido de que sean una solución práctica para el ganado de corral en Australia. Cada hombre de tubo requiere aproximadamente 1000 vatios, aproximadamente lo mismo que un lavavajillas, y solo puede proteger un área pequeña. Eso hace que el enfoque sea más adecuado para proteger a los animales en pequeñas granjas y la comida de los campistas en los campamentos, argumenta.

Y aunque St. Clair dice que está “realmente satisfecha” con los hallazgos, agrega que aún no está claro si los dingos dejarán de temer a los hombres del tubo después de unos días de exposición. En cambio, dice, los agricultores podrían querer combinar o rotar muchos elementos de disuasión para mantener a los depredadores adivinando.

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