Los extremistas no pertenecen al ejército

A lo largo de mi carrera, he tenido el privilegio de servir junto a hombres y mujeres que creían en Estados Unidos, a pesar de todos sus defectos. En octubre de 1967, seis meses después de ser nombrado subteniente de la Infantería de Marina, me uní a un batallón de infantería desplegado a lo largo de la zona desmilitarizada que separa Vietnam del Norte y del Sur. El primer combate real de mi pelotón ocurrió poco después. Un día a finales de diciembre de 1967, nos encontramos con una gran unidad norvietnamita que se preparaba para atacar el enorme complejo militar en la ciudad de Da Nang como parte de la Ofensiva Tet de 1968.

El tiroteo que siguió duró hasta el amanecer de la mañana siguiente. Entre nuestras víctimas ese día estaba el soldado de primera clase Robert Wilson. Robert era negro. Yo soy blanco. Ambos venimos de Virginia; De vuelta en nuestro estado de origen y en todo el país, la batalla por los derechos civiles seguía en pie.

Como muchos otros militares negros que perdieron la vida en Vietnam o en otras campañas militares estadounidenses desde 1776, Wilson murió luchando por ideales de igualdad y justicia que aún no se habían cumplido en casa. Había hecho un juramento de “apoyar y defender la Constitución”, con la esperanza de que nuestro país, algún día, cumpliría sus sagradas promesas para todos. En mi pelotón, Wilson fue enormemente popular. Siempre fue optimista, incluso alegre, en todo lo que hizo y se le pidió que hiciera. El dolor que sintió el pelotón tras su muerte nos recordó que todos éramos hermanos de armas.

El recuerdo de Wilson estaba conmigo cuando Barack Obama, a quien serví como asesor de seguridad nacional, juró como comandante en jefe. Pero Wilson también estaba en mi mente más recientemente, cuando las imágenes de George Floyd, incapaz de respirar bajo las rodillas de un oficial de policía que juró defender sus derechos, provocaron protestas en todo el país por la injusticia racial.

Hoy, nuestra nación necesita desesperadamente instituciones que, en lugar de reforzar las divisiones dentro de nuestra sociedad, unan a los estadounidenses. El ejército estadounidense, aunque no perfecto, es una de esas instituciones.

A pesar de estar agobiado por su propia historia problemática con discriminación e injusticia racial, y por los esfuerzos de los supremacistas blancos por reclutar dentro de sus filas, el ejército estadounidense a menudo ha servido como vanguardia para el cambio social y el progreso hacia una mayor igualdad. Puede, y debe, ayudar a conducir al país a través de este momento de ajuste de cuentas nacional sobre cuestiones raciales, y como institución muy grande que goza de la admiración de la abrumadora mayoría de nuestra ciudadanía, está especialmente calificada para hacerlo.

En 1948, el presidente Harry Truman ordenó el fin de la segregación en las fuerzas armadas de EE. UU. Mucho antes de la aprobación de medidas históricas de derechos civiles en los años 60. En 1957, el presidente Dwight Eisenhower desplegó la 101.a División Aerotransportada para hacer cumplir la segregación de Central High School en Little Rock, Arkansas. En 1973, cuando el ejército de los Estados Unidos pasó del reclutamiento a una fuerza totalmente de voluntarios, el Departamento de Defensa sabía que ningún segmento de la sociedad podía pasarse por alto si se quería generar con éxito la mano de obra y la cohesión necesarias para cumplir con las misiones del país. La defensa de la democracia requería la creación de una verdadera meritocracia. El departamento y los servicios reclutaron ampliamente y adoptaron regulaciones estrictas contra la discriminación, reforzadas por programas e iniciativas para eliminarla cuando se descubría. A partir de 1980, cada rama de las fuerzas armadas requirió que cada junta de promoción tuviera al menos un miembro de la minoría responsable de velar por los intereses de los candidatos minoritarios calificados, una salvaguardia que la mayoría de los empleadores civiles aún no tienen.

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