Mientras continúan los incendios forestales en el oeste de Estados Unidos, los biólogos temen por las especies vulnerables | Ciencias

El incendio de Bobcat en el Bosque Nacional Ángeles en California a principios de este mes

KYLE GRILLOT / AFP a través de Getty Images

Por Elizabeth Pennisi

Hace dos semanas, el científico conservacionista Dominick DellaSala estaba en su casa en Talent, Oregon, escribiendo una columna de opinión advirtiendo que el clima más cálido y seco que había provocado incendios forestales devastadores en California pronto podría catalizar incendios en todo el oeste de los Estados Unidos. Entonces, su poder se fue. Al mirar por la puerta principal, vio una pared de humo negro producido por un incendio forestal que se dirigía a toda velocidad hacia Talent. “Estuvo cerca”, recuerda DellaSala, quien trabaja en el Earth Island Institute, tan cerca que tuvo que evacuar, luego esperar y ver si su casa sobrevivía.

En lo que va de este año, los incendios en Oregon, Washington y California han quemado unos 3 millones de hectáreas, lo que marca la peor temporada de incendios de la costa oeste en al menos 70 años. Los incendios han matado al menos a 35 personas, destruido cientos de estructuras y causado una contaminación atmosférica extrema que ha amenazado la salud de millones de residentes. Los ecologistas temen que los incendios forestales también puedan causar daños duraderos a las especies y los ecosistemas. En particular, les preocupa que la pérdida de hábitat pueda poner en peligro especies con poblaciones pequeñas o rangos restringidos, y que los ecosistemas incinerados no se recuperen en un clima más cálido, lo que provocará cambios permanentes en el paisaje. “Estamos en un territorio desconocido aquí, y simplemente no sabemos qué tan resistentes serán las especies y los ecosistemas a los incendios forestales de la magnitud, frecuencia e intensidad que estamos experimentando actualmente en el oeste de EE. UU.”, Dice S. Mažeika Patricio Sullivan, ecologista de la Universidad Estatal de Ohio, Columbus.

Es demasiado pronto para decir cuántas especies han puesto en peligro los incendios, dicen los investigadores. Pero La experiencia de Australia con sus incendios récord el año pasado ha creado ansiedad; Los científicos allí ahora dicen que la pérdida de hábitat ha decenas de especies en peligro, y quizá hizo que algunos se extinguieran. Y, ya, hay informes preocupantes de Estados Unidos. En Washington, los biólogos estiman que los incendios han matado al 50% de los conejos pigmeos en peligro de extinción del estado, que habitan en llanuras de artemisas que se quemaron este año. Creen que solo quedan alrededor de 50 de los conejos más pequeños de América del Norte. Las autoridades estiman que las llamas también han matado del 30% al 70% de los urogallos de salvia y el urogallo de cola afilada del estado, aves que también dependen de la artemisa.

En otros lugares, los incendios han amenazado el hábitat del pájaro carpintero de cabeza blanca, que se encuentra solo en los bosques de pinos en el noroeste del Pacífico y California, y la reinita de Grace, limitada a los bosques de pinos y robles en el suroeste de Estados Unidos y el norte de México, dice la bióloga de vida silvestre Vicki Saab de la Estación de Investigación de las Montañas Rocosas del Servicio Forestal de EE. UU. En Nuevo México, los investigadores están examinando si el humo de los incendios podría haber jugado un papel en las muertes inusuales de miles de personas. de pájaros que se encuentran esparcidos por el suelo. Las aves podrían haber desarrollado infecciones respiratorias debido al humo, dicen los investigadores, o haber abandonado los lugares de alimentación antes de tener la oportunidad de almacenar suficiente combustible para su migración.

Los incendios que azotaron California en 2014 podrían ofrecer una vista previa de lo que enfrentan algunas especies. Después de que las llamas arrasaron el hábitat del búho manchado en peligro de extinción, muchas de las aves abandonaron los sitios de anidación, encontraron los biólogos Gavin Jones de la Estación de Investigación de las Montañas Rocosas y M. Zachariah Peery de la Universidad de Wisconsin (UW), Madison. En 2015, alrededor del 22% de los sitios de anidación utilizados por las aves en 2014 no se volvieron a ocupar y todavía están vacíos, dice Jones, y los incendios de este año podrían aumentar las pérdidas. Debido a que los búhos llevan etiquetas de rastreo, Jones también descubrió que los búhos tienden a evitar áreas quemadas de más de 100 hectáreas, presumiblemente porque necesitan una cubierta de árboles más cercana como sombra, perchas y protección contra los depredadores. “Con más incendios más grandes y severos corremos el riesgo de perder ese hábitat de búhos”, dice Peery.

Las plantas con rangos pequeños que crecen en áreas que se han quemado, como el pino Coulter en California, también podrían enfrentar problemas, dice Camille Stevens-Rumann, ecóloga de incendios en la Universidad Estatal de Colorado, Fort Collins. “California tiene especialmente muchas especies de plantas endémicas que podrían verse muy afectadas”, dice.

El impacto de los incendios podría no ser del todo malo, señalan los investigadores. Muchas especies en Occidente evolucionaron para hacer frente al fuego y algunas lo necesitan para prosperar. “Muchos de los bosques primarios que conocemos y amamos en el noroeste del Pacífico nacieron de grandes y severos incendios hace siglos”, dice Brian Harvey, ecologista de incendios forestales de la Universidad de Washington, Seattle. El mosaico de áreas quemadas y no quemadas que quedan después de un incendio puede, por ejemplo, proporcionar un valioso “hábitat para todo el conjunto de [bird] especies que evolucionaron en el oeste de América del Norte ”, dice Saab, que estudia los efectos del fuego en las aves. El pájaro carpintero de lomo negro, por ejemplo, se deleita con los huevos que los escarabajos ponen en los árboles carbonizados, y al pájaro carpintero de cabeza blanca le gusta anidar en áreas recién abiertas. El fuego también libera nutrientes del suelo que pueden estimular el crecimiento de arbustos que atraen insectos y otros invertebrados que las aves como el papamoscas oscuro y el pájaro azul de montaña encuentran sabrosos.

Una gran pregunta a la que se enfrentan los investigadores es cómo se recuperarán los bosques quemados, “ahora que es probable que el clima posterior al incendio sea más cálido y seco que cuando los árboles parentales se establecieron hace mucho tiempo”, dice Harvey. El cambio climático podría dificultar aún más la recuperación de los bosques y otros ecosistemas y presagiar más incendios en el futuro. “Solo un poco más de sequía puede provocar incendios mucho más grandes”, dice Monica Turner, ecologista de incendios en la Universidad de Washington, quien llama al cambio climático “un multiplicador de amenazas”.

Algunos ecosistemas de América del Norte que han sufrido quemaduras frecuentes o intensas ya no se están regenerando. En algunos lugares, como el ecosistema de artemisa de la Gran Cuenca al oeste de la cordillera de Sierra Nevada y los bosques de las montañas Klamath a lo largo de la frontera entre California y Oregón, los arbustos o pastos invasores parecen haber tomado el control. Debido a que los invasores se queman con frecuencia, parecen estar impidiendo que las plántulas maduren. “Cuando los árboles no se regeneran, entramos en un ciclo de retroalimentación que hace muy difícil a largo plazo volver al bosque”, dice Víctor Resco de Dios, científico forestal de la Universidad de Ciencia y Tecnología del Suroeste de China.

Todavía no está claro si los incendios de la costa oeste de este año son peores de lo que podría haber experimentado la región antes de que los humanos comenzaran a sofocar los incendios hace casi 100 años. Pero algunos expertos en incendios argumentan que los incendios recientes han dejado parches de bosque cada vez más grandes que se han quemado con “gran severidad”, poniendo en peligro la recuperación. Estos lugares, a menudo de más de 400 hectáreas, pueden ser demasiado grandes para ser resembrados por árboles intactos adyacentes y demasiado extensos para atraer la vida silvestre.

DellaSala, sin embargo, es un investigador que no está de acuerdo con ese análisis. Él y Chad Hanson, también del Earth Island Institute, usan mapas computarizados para comparar los cambios en la vegetación y la severidad de los incendios desde 1984 hasta 2015. Hallaron que el tamaño de los parches severamente quemados se expandió entre 1984 y 1991, pero se mantuvo estable desde entonces, informó el dúo el 6 de septiembre de 2019 en Diversidad. Las bases de datos de vegetación defectuosas utilizadas en otros estudios habían sesgado los resultados anteriores, argumentan.

Predecir las consecuencias de los incendios actuales es una tarea “muy compleja” que dependerá de una amplia gama de factores, incluido el tipo de vegetación, el terreno y el clima futuro, dice Edward Smith, director de incendios de Nature Conservancy. Y es probable que haya una variedad de resultados, dice. “Algunos hábitats se recuperarán de inmediato, otros lucharán durante años para recuperar lo que se perdió y otros cambiarán por completo a un nuevo tipo de hábitat”.

DellaSala ahora podrá ver el proceso de cerca. Después de dormir en los sofás de sus amigos durante una semana, pudo regresar a Talent. Cerca de su casa, vio “devastación total”, incluidas las casas en el lado opuesto de su calle que se habían quemado. Su casa, sin embargo, se había salvado.

Con informes de John Pickrell en Sydney.

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