Por qué los científicos de murciélagos se están distanciando socialmente de sus sujetos

No hay nada que le guste más a Winifred Frick que arrastrarse por cuevas llenas de guano y encontrarse cara a cara con murciélagos. Como científica en jefe de Bat Conservation International, tiene la misión de promover la comprensión de los murciélagos y proteger a las especies en peligro de extinción.

Sin embargo, durante meses Frick ha evitado la investigación que la pondría al alcance de los murciélagos. Sus únicos proyectos para persistir durante la pandemia se han llevado a cabo desde lejos, como usar monitores acústicos para escuchar a escondidas los chillidos y silbidos de los animales. En una era de COVID-19, que el enfoque de “no intervención” y otras precauciones son cruciales para proteger tanto a los murciélagos como a las personas, Frick, biólogo de la Universidad de California, Santa Cruz, y más de dos docenas de otros científicos argumentan en línea el 3 de septiembre en PLOS Patógenos.

¿Por qué la llamada a la acción? SARS-CoV-2, el virus que causa COVID-19, probablemente se originó en murciélagos en China (SN: 26/3/20). Pero ni él ni otros coronavirus pertenecientes al mismo género – Betacoronavirus – Se han detectado en más de 40 especies de murciélagos en América del Norte, aunque los animales albergan otros tipos de coronavirus. Los científicos no están preocupados por contraer el SARS-CoV-2 desde estos murciélagos. Tienen miedo de darlo a los murciélagos: no es imposible, argumentan los autores, dado que Estados Unidos lidera el mundo en infecciones, con casi 8 millones al 16 de octubre.

“No podemos diferenciar socialmente a los murciélagos”, dice Frick. “Queremos reducir la posibilidad de que haya una transferencia de patógenos a través de los animales, punto”. El objetivo es prevenir la propagación viral.

La bióloga Winifred Frick aboga por métodos de investigación a distancia y equipo de protección adicional para proteger a los murciélagos norteamericanos del coronavirus.Alan Hicks

La transmisión de humano a murciélago no es un escenario inaudito. Es probable que la gente tenga la culpa de introducir Pseudogymnoascus destructans, el hongo que causa el síndrome de la nariz blanca, a los murciélagos norteamericanos. La enfermedad ha matado a millones de murciélagos en todo Estados Unidos y Canadá desde que se detectó por primera vez en 2006 (SN: 31/3/16).

Se desconoce si los murciélagos son susceptibles a la infección por SARS-CoV-2 o si el virus los enfermaría. los murciélagos rara vez se enferman por los virus que portan (SN: 12/2/20). Pero los murciélagos infectados podrían transmitir el virus a los humanos, dicen los autores.

Peor aún, la introducción del SARS-CoV-2 a otros coronavirus transportados por murciélagos norteamericanos podría proporcionar los ingredientes para crear un nuevo virus (SN: 30/11/17). Cualquiera de los escenarios podría avivar los temores preexistentes sobre la propagación de enfermedades de los murciélagos, lo que representa un obstáculo importante para los conservacionistas de murciélagos que intentan reforzar el apoyo a los animales.

El grupo de especialistas en murciélagos de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, que incluye a Frick, abogó inicialmente por el enfoque de no intervención en abril. Debido a que se sabía tan poco en los primeros días de la pandemia sobre cómo se propaga el SARS-CoV-2, ese grupo recomendó que los investigadores cerraran cualquier proyecto que involucrara la interacción con murciélagos. En agosto, el grupo actualizó sus directrices para abordar también espeleología y otras actividades que podrían llevar a los humanos al hábitat de los murciélagos.

Las pautas aún recomiendan reemplazar el trabajo de campo con alternativas distanciadas siempre que sea posible. Recoger guano puede identificar especies de murciélagos y revelar los virus que portan, y las cámaras colocadas fuera de las cuevas y refugios de murciélagos pueden dar una sensación de abundancia. Los científicos pueden incluso resucitar la evidencia de patógenos que se encuentran en los tejidos preservados de especímenes de murciélagos en museos.

Pero no todas las investigaciones sobre murciélagos pueden distanciarse socialmente, y eso significa tomar precauciones contra la pandemia, como asegurarse de que los equipos de campo no estén enfermos con COVID-19 y usen equipo de protección personal. La investigación del síndrome de la nariz blanca ya requiere trajes y guantes Tyvek desechables para reducir la propagación del hongo. Ahora, las máscaras serán una parte regular del conjunto.

Para Frick, defender a los murciélagos siempre ha sido parte de ser un biólogo de murciélagos. Además de tener pasión por los animales, la conservación y la salud humana son inseparables, dice. Y los murciélagos brindan servicios ecosistémicos que benefician a los humanos, como el control de plagas que ahorra a los agricultores de América del Norte más de un estimado de $ 3.7 mil millones por año, según un estudio publicado en 2011 en Ciencias. A medida que las poblaciones humanas se expanden hacia un hábitat de murciélagos cada vez más reducido, los murciélagos y los humanos se cruzan cada vez más, lo que hace que los eventos de propagación viral y otras interacciones dañinas sean más probables. La pandemia ha intensificado esos riesgos y, para Frick, planteó la necesidad de hablar “sobre los esteroides ahora”.

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