Ratas topo desnudas invaden colonias vecinas y roban bebés

Las ratas topo desnudas, con sus sociedades subterráneas compuestas por una sola pareja reproductora y un ejército de trabajadores, parecen mamíferos que hacen todo lo posible por vivir como insectos. Casi 300 de los roedores calvos, con dientes de conejo y casi ciegos pueden deslizarse por el laberinto de túneles de una colonia.

Una nueva investigación sugiere que hay poder bruto en esos números: como las hormigas o las termitas, las ratas topo van a la batalla con colonias rivales para conquistar sus tierras.

Ratas topo desnudas salvajes (Heterocephalus glaber) invadirá colonias cercanas para expandir su territorio, a veces secuestrando cachorros para incorporarlos a sus propias filas, informan los investigadores el 28 de septiembre en el Revista de zoología. Este comportamiento puede poner en desventaja a las colonias más pequeñas y menos cohesivas, lo que podría contribuir a la evolución de colonias más grandes.

Los investigadores tropezaron con este fenómeno por accidente mientras monitoreaban colonias de ratas topo desnudas en el Parque Nacional Meru de Kenia. El equipo estaba estudiando la estructura social de este forma extrema de convivencia entre mamíferos (SN: 20/6/06).

Durante más de una década, el equipo atrapó y marcó a miles de ratas topo de docenas de colonias implantando pequeños chips transpondedores de radiofrecuencia debajo de la piel o cortándose los dedos de los pies. Un día de 1994, mientras marcaban ratas topo en una nueva colonia, los investigadores se sorprendieron al encontrar en sus túneles ratas topo de una colonia vecina que ya había sido marcada. La reina de la nueva colonia tenía heridas en el rostro por los estragos de la batalla. Parecía que se estaba desarrollando una guerra en el suelo.

“Las ratas topo desnudas son más conocidas por su cooperación dentro de las colonias que por la competencia entre colonias”, señala Stan Braude, biólogo de la Universidad de Washington en St. Louis. Pero en el transcurso del estudio a largo plazo, Braude y sus colegas encontraron que 26 colonias expandieron sus túneles excavando en sistemas de madrigueras ocupadas por colonias vecinas. En la mitad de estos casos, la colonia invadida huyó a un brazo diferente de su sistema de túneles cuando los invasores expandieron su territorio. En la otra mitad de los casos, la colonia invadida fue completamente desplazada, y las ratas topo originales nunca se volvieron a encontrar allí. En cuatro incursiones, los investigadores capturaron ratas topo invasoras en el acto, y en tres de ellas, la colonia más grande estaba invadiendo.

El análisis genético, que no estaba disponible durante la investigación original, confirmó más tarde que durante la invasión de 1994, los agresores no solo desalojaron a los vencidos. También hicieron siestas al menos a dos jóvenes. Los cachorros crecieron para convertirse en trabajadores dentro de la sociedad de sus captores.

Este ansia de conquista se había visto antes en la especie, pero solo en colonias cautivas. La confirmación de que estos conflictos ocurren naturalmente en la naturaleza significa que pueden tener alguna influencia en la evolución de la abarrotada vida social de las ratas topo, dice Braude. El desalojo total de las colonias más pequeñas por las más grandes presenta un factor previamente no considerado que hace que sea “importante para esta especie vivir en un grupo tan grande como sea posible”.

Ya nada sobre estas “bestias locas” sorprende al biólogo evolutivo Chris Faulkes. “La madriguera es un recurso enormemente valioso porque es muy costoso, en términos de energía, excavar y construir”, dice Faulkes, de la Universidad Queen Mary de Londres. Tiene sentido que las ratas topo no solo lo defiendan, sino que intenten robar este recurso a otros.

Dado que el tamaño del grupo es tan importante para las ratas topo desnudas, Faulkes dice que es interesante que los trabajadores de las diferentes colonias no se unan después de una invasión. Solo se agregan cachorros a la colonia invasora.

“El número de estos cachorros secuestrados es realmente bastante pequeño, y estos incidentes de secuestro pueden no ser tan frecuentes”, dice. “Teniendo en cuenta eso, no estoy seguro de cuánto contribuye realmente a construir un gran número de colonias”.

Los investigadores argumentan que, dado que hay una ventana de tiempo tan estrecha después del nacimiento en la que se puede robar una rata topo, el hecho de que estas siestas de cachorros hayan sido documentadas puede significar que el comportamiento es bastante común.

Otras fuerzas también pueden estar en juego para facilitar el surgimiento de colonias grandes y unidas de ratas topo, como la distribución irregular de los recursos alimenticios en su hábitat duro y seco.

“Mantenerse a salvo y encontrar comida es absolutamente importante”, coincide Braude. Las invasiones podrían incluso favorecer eso, contribuyendo al éxito de una sociedad de ratas topo. Por ejemplo, habitar un sistema de túneles más grande puede significar más acceso a los tubérculos nutritivos que las ratas topo encuentran y se alimentan bajo tierra.

La guerra no es la única estrategia que tienen las ratas topo desnudas para impulsar la influencia geográfica y genética de su colonia. Algunas ratas topo desnudas están especialmente equipadas con abundantes reservas de grasa que les permiten viajar largas distancias por encima del suelo. Estas “morfo de dispersión”Los individuos se cruzan con los miembros de otras colonias y pueden potencialmente establecer nuevas colonias.

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