Un rastro récord de fósiles de huellas humanas insinúa un viaje a la Edad de Hielo

Un día de finales de la Edad del Hielo, un adulto joven o un adolescente que llevaba un niño pequeño se apresuró a cruzar un llano embarrado donde deambulaban mamuts y perezosos gigantes. Ahora, más de 10.000 años después, las huellas fosilizadas revelan ese viaje posiblemente peligroso.

Las huellas, que se encuentran en el Parque Nacional White Sands de Nuevo México, se extienden por casi 1,5 kilómetros a través de la llanura y viceversa, lo que los convierte en el conjunto más largo jamás encontrado, informan los investigadores en el 1 de diciembre. Reseñas de ciencias cuaternarias.

“La longitud de la vía es realmente excepcional y nos da una ventana prolongada al comportamiento de los individuos”, dice el biólogo evolutivo Kevin Hatala de la Universidad de Chatham en Pittsburgh, que no participó en la investigación. Evoca una conexión personal e íntima con nuestros antepasados, ya que muchas personas hoy en día pueden relacionarse con la sensación de tener un niño en sus brazos, dice.

Los científicos tropezaron con el hallazgo cuando, en 2018, vieron un tramo continuo de manchas oscuras a lo largo de lo que una vez fue la orilla del antiguo lago Otero, ahora seco. Un poco de excavación reveló huellas humanas fosilizadas, así como las de un mamut y un perezoso terrestre.

De las 427 huellas humanas descubiertas, los investigadores analizaron 90. El tamaño y la profundidad de las huellas sugieren que fueron hechas por un adolescente o una mujer joven, dicen los investigadores. Las huellas desiguales insinúan que la superficie estaba resbaladiza y que en una etapa del viaje, la persona a veces movía una carga pesada. Esa carga parecía ser un niño: huellas más pequeñas de quizás un niño de 3 años aparecieron junto a las huellas más grandes en varios lugares.

“Parece que la persona tenía prisa, no sabemos por qué. Fue una caminata rápida y parece que la persona estaba cansada… pero siguió adelante ”, dice David Bustos, biólogo del Parque Nacional White Sands.

huellas humanas fosilizadas
Un conjunto de huellas humanas fosilizadas (primer plano de una, a la derecha) encontradas en el Parque Nacional White Sands en Nuevo México se extienden unos 1,5 kilómetros a lo largo de lo que una vez fue un lago. La persona siguió la misma ruta de ida y vuelta (izquierda) durante la última Edad del Hielo.MR Bennett et al / Quaternary Science Reviews

Esa prisa podría deberse al riesgo del viaje. Huellas encontradas anteriormente en el área provienen de grupos de personas (SN: 25/4/18). Ellos probablemente movidos en grupos para cazar animales de forma segura como mamuts, perezosos y lobos, dice Bustos.

En este caso, las huellas de un mamut y un perezoso del suelo cruzaban las huellas humanas; en algunos lugares, las huellas humanas fueron lo primero, mientras que en otros, el humano pisó las huellas de los otros animales. Con base en cuándo esos animales se extinguieron, los investigadores pudieron fechar ampliamente las huellas humanas a finales de la Edad del Hielo.

Si bien no está claro si el mamut sintió la presencia humana, el perezoso terrestre gigante se levantó sobre sus patas traseras y se movió en círculos, lo que sugiere que sabía que había un humano cerca, dicen los investigadores. Es posible que tales animales estuvieran entrando en contacto con humanos de forma regular, dice Hatala.

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