Viejas algas revelan el secreto de la historia de la sardina de Monterrey

La década de 1930 y principios de la de 1940 fue un buen momento para pescar sardinas en California. Las capturas se dispararon en un auge que se centró en la Bahía de Monterey y apoyó la floreciente economía del estado. Pero las mareas comenzaron a cambiar en 1946, y las capturas de sardina finalmente cayeron de un promedio de 234.000 toneladas a solo 24.000 toneladas. La industria se vino abajo.

Los científicos han especulado durante décadas acerca de los factores que impulsaron este infame auge y caída, pero carecían de datos para probar sus teorías. Ahora, los investigadores finalmente han encontrado un culpable aparente: los ciclos de surgencia oceánica, una característica definitoria del entorno marino de la costa oeste en el que el agua profunda y rica en nutrientes se eleva a la superficie pobre en nutrientes y repone el suministro de alimentos allí. La clave que desveló este misterio resultó ser una muestra de algas antiguas recolectadas de herbarios en los EE.

“Las plantas simplemente están allí, registrando datos sobre el estado del océano”, dice Kyle Van Houtan, científico jefe del Acuario de la Bahía de Monterey y autor principal del nuevo estudio. publicado en junio en el Actas de la Royal Society B. “Si podemos acceder a especímenes físicos de museos y repositorios de historia natural, podemos obtener información sobre ecosistemas históricos incrustados en esos tejidos”.

Van Houtan y otros habían sospechado que el afloramiento desempeñaba un papel en las tendencias de la población de sardinas, pero los científicos solo comenzaron a medir el proceso en la bahía de Monterey en 1946. Van Houtan se dio cuenta de que los especímenes históricos de algas marinas podrían llenar los espacios en blanco de años anteriores, de manera similar a los núcleos de hielo pueden ayudar a reconstruir niveles de dióxido de carbono desde antes de que los investigadores comenzaran a recopilar mediciones en tiempo real.

Para el nuevo estudio, los científicos se basaron en el hecho de que las aguas más profundas cerca de Monterey suelen albergar más de un isótopo de nitrógeno en particular, una versión más rara del nitrógeno con un neutrón adicional que hace que cada átomo sea más pesado. Al observar los datos modernos de surgencia y las algas marinas recolectadas recientemente, encontraron que los niveles más altos de este nitrógeno en las células de las plantas se correspondían con períodos de más afloramiento. Luego midieron los niveles de isótopos en 70 especímenes históricos de algas rojas Gelidio, recolectados de Monterey ya en 1878. Los resultados sugirieron un aumento gradual en el afloramiento y luego una disminución dramática, que se alineó con el crecimiento y la disminución de la población de sardinas.

“Este artículo es un excelente ejemplo del trabajo de detective creativo de la ecología histórica”, dice Loren McClenachan, ecóloga marina de Colby College, que no participó en la investigación. “Hay miles y miles de especímenes similares en colecciones en todo el mundo, y la aplicación de métodos similares podría enseñarnos mucho sobre el cambio oceánico a largo plazo”.

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